Zecca, stati uniti

Durante il periodo coloniale e rivoluzionario, in America circolavano monete straniere di molte denominazioni. Nel 1782 il sovrintendente alle finanze, Robert Morris, iniziò i primi sforzi concreti per fondare una zecca americana. Il 15 gennaio 1782, inviò al Congresso un piano redatto dal suo assistente, Gouverneur Morris, per l'istituzione di una moneta americana e una zecca per produrla. Dopo che il Congresso approvò la proposta in linea di principio, Morris assunse il metallurgista Benjamin Dudley per creare i macchinari necessari e produrre monete campione, che presentò al Congresso nell'aprile 1783, insieme a una richiesta al Congresso di agire sulle sue proposte di conio. La monetazione proposta da Morris è stata il primo piano di conio ufficiale al mondo basato su decimali, sebbene Thomas Jefferson avesse precedentemente suggerito l'idea. Il piano di Morris si basava su multipli di una piccola unità monetaria astratta chiamata mulino, equivalente al 25 percento di un grano d'argento o allo 069 percento di un dollaro. L'unità è stata progettata per facilitare le conversioni matematiche senza frazioni residue tra il nuovo sistema monetario e le vecchie valute statali. Quando il Congresso non è riuscito ad attuare il piano, la mancanza di fondi ha costretto Morris a sospendere le sue operazioni di zecca.

Nel 1785 il Congresso approvò un sistema basato sui decimali ma rifiutò la piccola unità monetaria a favore del dollaro, come raccomandato da Thomas Jefferson, presidente del comitato a cui si riferiva il piano di conio di Morris. Anche il Congresso autorizzò la creazione di una zecca, ma ad eccezione di una produzione privata di monete di rame sotto contratto con il Consiglio del Tesoro, non fu intrapresa alcuna azione fino a dopo la creazione del nuovo governo federale nel 1789. Il 15 aprile 1790, il nuovo Congresso degli Stati Uniti ordinò al segretario del tesoro, Alexander Hamilton, di presentare un nuovo piano per una zecca. Nell'aprile 1792 il Congresso, superando le obiezioni alle spese di una zecca e al suo potenziale clientelismo partigiano, approvò un disegno di legge basato sul rapporto del 28 gennaio 1791 di Hamilton. Il disegno di legge riaffermava il dollaro come unità monetaria, autorizzava la creazione di una zecca a Filadelfia e richiedeva che il disegno delle nuove monete portasse un'immagine di libertà. I dibattiti al Congresso tra il 1791 e il 1792, quando Robert Morris presiedette il comitato del Senato responsabile della legislazione sulla zecca e contribuì alla produzione di monete campione recanti il ​​busto di Washington, portarono la Camera dei rappresentanti a respingere come troppo "monarchica" l'idea di collocare un ritratto di qualsiasi presidente in carica sulle monete degli Stati Uniti. Le mezze monetine d'argento del modello furono prodotte nell'ottobre 1792, secondo quanto riferito usando argento ottenuto dalla famiglia di Washington.

Lo scienziato della Pennsylvania David Rittenhouse, che aveva consigliato a Dudley la progettazione di macchinari per la zecca nel 1782, divenne il primo direttore della zecca degli Stati Uniti nel 1792 e servì fino al 1795. La zecca era inizialmente sotto la giurisdizione del Dipartimento di Stato di Thomas Jefferson. Ospitata sulla Settima Strada vicino ad Arch nel primo edificio eretto per il governo federale, la Zecca fu aperta nel 1793 e in quell'anno consegnò le sue prime monete circolanti, centesimi di rame e mezzo centesimo. Le monete d'argento furono prodotte per la prima volta nel 1794 e le monete d'oro nel 1795, utilizzando lingotti depositati privatamente presso la Zecca. Con l'argento sopravvalutato nelle monete, la maggior parte delle monete di grandi dimensioni veniva esportata. Nel 1806 il presidente Jefferson vietò la produzione di monete più grandi di mezzo dollaro e per trent'anni non furono prodotti dollari d'argento. Il primo contributo primario della Zecca fu quindi alleviare il problema della carenza di denaro in tagli bassi da utilizzare nelle piccole transazioni in cui era coinvolta la maggior parte degli americani. Nonostante i suoi sforzi, una continua carenza di monete significava che banconote, scrip e monete straniere leggere continuavano a circolare per soddisfare la necessità di piccoli spiccioli.

Nel 1794 un comitato investigativo del Congresso guidato da Elias Boudinot sfidò l'alto costo e la bassa produzione di monete di rame alla Zecca, osservando che tali monete erano state prodotte a un costo molto inferiore nel New Jersey, lo stato di origine di Boudinot. Successivamente, il polemista jeffersoniano James Callender ha attaccato la zecca come simbolo degli eccessi e del patrocinio federalista e ha affermato che a Birmingham, in Inghilterra, si potevano coniare mille tonnellate di centesimi per lo stesso costo. Nel suo ultimo giorno in carica nel gennaio 1795, Hamilton ha anche commentato le inadeguatezze della Zecca, incolpando la cattiva gestione e raccomandando il suo trasferimento al Dipartimento del Tesoro. Quando il comitato di Boudinot riferì nel febbraio 1795, raccomandò vari aggiustamenti procedurali nel peso delle monete, nella ricezione di depositi e nella vendita di monete. Sebbene il rapporto abbia esonerato il malato David Rittenhouse dalla colpa, presto si è dimesso da direttore. Il suo successore, Henry William De Saussure, si dimise rapidamente. Anche dopo che Boudinot è subentrato come direttore, l'opposizione alla Zecca è continuata, con ulteriori denunce di abuso del clientelismo federalista e proposte per la coniazione di contratti meno costosi. Nel 1800 una commissione del Senato raccomandò di abolire la Zecca; il Senato propose di stipulare un contratto con la Banca degli Stati Uniti per le monete, ma il Segretario del Tesoro Albert Gallatin, entrato in carica nel 1801, si oppose a mettere il conio nelle mani di una società privata. La carenza di rame e il calo dei depositi di lingotti portarono a periodi di ozio alla Zecca, che portarono a un altro ciclo di dibattiti nel 1802, durante il quale la Zecca fu nuovamente raffigurata come una "creazione federalista", monarchica, improduttiva, costosa e un'incarnazione di potere centralizzato. Tuttavia, i piani per i contratti con la Banca degli Stati Uniti o con la società di Matthew Boulton a Birmingham fallirono e la Zecca continuò a funzionare.

Henry Voight fu nominato primo capo monete, Albion Cox fu reclutato in Inghilterra per servire come capo saggiatore e Robert Scot fu assunto come incisore. John Jacob Eckfeldt, induritore di stampi per le monete campione di Morris del 1783, fondò una dinastia familiare alla Zecca. Suo figlio, Adam Eckfeldt, iniziò a costruire strumenti e macchinari per la zecca negli anni 1790 e divenne capo coniatore nel 1814; altri membri della famiglia lavorarono lì ininterrottamente fino al 1929. Benjamin Rush servì come tesoriere della zecca dal 1797 al 1813, e gli successe il figlio James, che prestò servizio fino al 1830. Un altro impiegato a lungo termine fu l'esaminatore Joseph Richardson di Filadelfia, che succedette a Cox nel 1795, prestò servizio per trentasei anni, e gli succedette brevemente il figlio John, che era stato nel dipartimento per oltre dieci anni. D'altra parte, nel 1790 le epidemie di febbre gialla di Filadelfia chiusero periodicamente la zecca e causarono rapidamente la morte di molti dei suoi dipendenti, tra cui l'incisore Joseph Wright, il saggiatore Joseph Whitehead e il tesoriere della zecca Nicholas Way.

Nel 1799 la zecca fu costituita a Filadelfia come agenzia indipendente, riportando direttamente al presidente; solo nel 1873 la sede fu trasferita a Washington e posta sotto il Dipartimento del Tesoro. Fino al 1816, quando furono introdotte le macchine a vapore, cavalli o buoi alimentavano le macchine per la laminazione della lamiera. I Planchets venivano inseriti manualmente nelle presse a vite per produrre le monete, un processo pericoloso, ma nel 1793 Adam Eckfeldt inventò un dispositivo per alimentarle ed espellerle automaticamente. Nel 1838 furono aperte filiali della Zecca degli Stati Uniti in Louisiana, Georgia e Carolina del Nord e, poiché l'oro e l'argento furono scoperti in Occidente, furono istituite varie filiali e uffici di analisi.