Yorktown, battaglia di

Nel 1778 gli inglesi spostarono la loro importanza militare nel sud americano. Il tenente generale Charles Lord Cornwallis aveva intrapreso una campagna aggressiva lì. Sconfiggendo le forze dell'esercito continentale nella battaglia del tribunale di Guilford nella Carolina del Nord nel marzo 1781, si trasferì poi a nord in Virginia. Il comandante dell'esercito continentale, il generale George Washington, era preoccupato per New York e aveva posizionato a White Plains la sua forza principale di quattro reggimenti di fanteria, un battaglione di artiglieria e la Legione francese di quattromila uomini comandata dal tenente generale Jean-Baptiste-Donatien de Vimeur , Conte de Rochambeau.

Nel maggio 1781 l'ammiraglio francese il conte de Barras arrivò con un piccolo squadrone a Newport, Rhode Island, con la notizia che l'ammiraglio il conte de Grasse era in viaggio dalla Francia con una potente flotta. In mare, gli inglesi e i francesi erano principalmente interessati alle Indie occidentali, e ciascuno cercava di privare l'altro del prezioso commercio dello zucchero. Barras ha detto a Washington, tuttavia, che la flotta francese sarebbe arrivata a nord durante la stagione degli uragani.

Nel frattempo, le incursioni del voltagabbana generale di brigata britannico Benedict Arnold nella baia di Chesapeake e lungo il fiume James a ovest fino a Richmond condussero Washington

inviare il maggiore generale il marchese de Lafayette a sud con milleduecento uomini per catturare Arnold. Poi arrivò Cornwallis. I suoi settemila uomini rappresentavano un quarto della forza armata britannica in Nord America. Cornwallis non è riuscito a prendere la forza molto più piccola di Lafayette, tuttavia. Poi si ritirò nel piccolo porto di tabacco di Yorktown sul fiume York, appena fuori dalla baia di Chesapeake. Lafayette lo seguì.

Il 14 agosto Washington venne a sapere che de Grasse non sarebbe partito per New York ma per il Chesapeake. Sarebbe arrivato tra poche settimane e vi sarebbe rimasto fino alla fine di ottobre. Washington si rese subito conto che se de Grasse fosse riuscito a mantenere la baia mentre saliva dalla terraferma, avrebbe potuto intrappolare l'intera forza britannica a Yorktown.

Washington ordinò a Lafayette di contenere il Cornwallis e il 21 agosto inviò duemila soldati americani e quattromila francesi a sud. Lasciò solo duemila truppe dell'esercito continentale per sorvegliare le forze britanniche del tenente generale Sir Henry Clinton a New York. Solo all'inizio di settembre Clinton si rese conto di quello che era successo, ma fece poco per aiutare Cornwallis.

Il 30 agosto, intanto, de Grasse arrivò nel Chesapeake con ventotto navi di linea e tremila truppe di terra. Sbarcò le truppe, comandate dal marchese de Saint Simon, e inviò i suoi mezzi di trasporto su per la baia per traghettare le forze di Washington lungo il Chesapeake. Gli alleati si concentrarono quindi vicino a Williamsburg.

Barras, nel frattempo, salpò a sud di Newport con otto navi della linea che convogliavano diciotto trasporti che trasportavano cannoni d'assedio. Il 32 agosto il contrammiraglio britannico Thomas Graves con diciannove navi della linea salpò verso sud per intercettare Barras. Il 5 settembre le navi britanniche raggiunsero la baia di Chesapeake e de Grasse, sebbene a corto di personale, si fece notare per incontrarle. I francesi avevano ventotto navi di linea a soli diciannove per gli inglesi. La risultante battaglia navale del Chesapeake fu un pareggio tattico, con danni e perdite ma nessuna nave persa su entrambi i lati. Strategicamente è stata una delle battaglie più importanti della storia del mondo, perché alla fine i francesi controllavano ancora la baia. Inoltre, durante la battaglia arrivarono le navi di Barras. Ora in inferiorità numerica da trentasei a diciannove Graves tornò a New York per radunare più navi, lasciando Cornwallis al suo destino.

L'esercito di Washington è arrivato a Yorktown il 28 settembre. Aveva novemila soldati americani (tremila dei quali miliziani che non hanno giocato un ruolo significativo nella battaglia) e settemila regolari francesi. Gli ingegneri francesi ora diressero un assedio di Yorktown, scavando trincee a zigzag verso le difese britanniche e ponendo paralleli. Il tempo era essenziale e presto americani e francesi iniziarono un bombardamento.

Cornwallis era in inferiorità numerica per 2 a 1. Gloucester Point, al di là del fiume York, era il suo unico mezzo di fuga. Era tenuto solo leggermente dai continentali, ma Cornwallis non si mosse per prenderlo fino a troppo tardi. La notte del 14 ottobre gli alleati presero d'assalto le ridotte britanniche n. 9 e 10, segnando il destino di Cornwallis. La carica più importante è stata guidata da Alexander Hamilton, la cui vittoria è stata assicurata dal primo reggimento di Rhode Island per lo più afroamericano.

La mattina del 17 ottobre Cornwallis ha chiesto i termini, chiedendo la libertà condizionale per i suoi uomini. Washington insistette affinché gli inglesi si arrendessero come prigionieri di guerra e Cornwallis acconsentì. Il 19 ottobre 8,077 britannici si arresero: 7,157 soldati, 840 marinai e 80 seguaci del campo. Durante l'assedio gli inglesi persero 156 morti e 326 feriti; gli alleati hanno perso solo 75 uccisi e 199 feriti (due terzi dei quali francesi).

Troppo tardi, Clinton arrivò il 24 ottobre con una potente flotta e settemila truppe di terra. De Grasse era già partito per le Indie occidentali. Gli inglesi avevano perso il controllo della costa americana per un breve periodo, e costò loro la guerra. Yorktown fece cadere il governo britannico guidato dall'intrigante Lord North e inaugurò una nuova politica britannica di taglio immediato delle perdite e ricerca della pace.

Bibliografia

Davis, Burke. La campagna che ha vinto l'America: The Story of Yorktown. New York: Dial Press, 1970.

Lumpkin, Henry. Da Savannah a Yorktown: la rivoluzione americana nel sud. Columbia: University of South Carolina Press, 1981.

Morrissey, Brendan. Yorktown 1781: il mondo capovolto. Westport, Connecticut: Praeger Publishers, 2004.

Spencer C. Tucker