Willis, Deborah

Febbraio 5, 1948

Deborah Willis è una fotografa, curatrice e storica dell'arte e della cultura. Nata a Filadelfia, Willis ha sviluppato un precoce interesse per la fotografia dal cugino di suo padre, che era il proprietario di uno studio fotografico commerciale e ha scattato molte fotografie della sua famiglia. Il primo ricordo più vivido di Willis sull'impatto della fotografia risale all'età di sette anni, quando ha incontrato le fotografie di Roy DeCarava in Il dolce flypaper della vita (1955) presso la biblioteca pubblica. Era, ricorda, la prima volta che aveva visto un libro con fotografie di persone di colore e l'impatto era indelebile. Ha ispirato Willis a mettere insieme un album di foto di famiglia, cercando di emulare l'organizzazione delle immagini nel libro di DeCarava. Successivamente avrebbe dedicato la sua carriera alla scoperta, alla promozione e alla celebrazione della fotografia di artisti della diaspora africana. Allo stesso tempo, ha mantenuto una lunga carriera di successo come creatrice di immagini, con argomenti che vanno dalle donne bodybuilder alle case di fucili da caccia del Sud, e nei media che vanno dalle trapunte fotografiche alle stampe digitali. Famiglia, storia e memoria sono temi ricorrenti importanti nel suo lavoro visivo.

Willis ha iniziato i suoi studi formali di fotografia a metà degli anni '1970 come studentessa al Philadelphia College of Art in Pennsylvania, dove ha conseguito la laurea in BFA. Dopo aver conseguito il diploma di MFA presso il Pratt Institute di Brooklyn nel 1980, Willis è diventata curatrice di stampe e fotografie e coordinatrice di mostre presso lo Schomburg Center for Research in Black Culture, parte della New York Public Library. Per dodici anni ha contribuito non solo a riorganizzare e sviluppare quell'immensa collezione, ma ha anche stabilito quasi da sola la disciplina della storia dei fotografi neri. Nelle sue mostre allo Schomburg, Willis ha debuttato con il lavoro di molti fotografi ora di spicco, tra cui Lorna Simpson (nata nel 1960) e Carrie Mae Weems (nata nel 1953). Willis ha conseguito un Master in studi museali presso il City College di New York nel 1986.

Willis ha anche riscoperto le carriere dimenticate di alcuni dei primi fotografi afroamericani, tra cui James Presley Ball (1825-1904) e James VanDerZee (1886-1983), sui quali ha pubblicato monografie nel 1993. Le sue ricerche rivoluzionarie Black Photographers, 1840-1940: An Illustrated Bio-Bibliography (1985) e An Illustrated Bio-Bibliography of Black Photographers, 1940–1988 (1989) rimangono le fonti più importanti e influenti per le informazioni sui fotografi neri. Nel 1992 Willis si trasferisce a Washington, DC, per diventare curatore di mostre presso il Center for African American History and Culture, parte della Smithsonian Institution. Nel 2000 ha pubblicato Riflessioni in nero: una storia di fotografi neri dal 1840 ad oggi, il culmine di oltre venticinque anni di ricerca e borsa di studio. Le oltre seicento immagini del libro facevano anche parte di una mostra itinerante organizzata tramite lo Smithsonian.

In qualità di artista fotografica, Willis ha rivolto il suo sguardo intransigente all'esplorazione dei temi della famiglia e della storia. La sua serie di trapunte fotografiche, realizzate negli anni '1990, incorpora la tradizione tessile di sua nonna e prozia, oltre a fare riferimento alla professione di suo padre come sarto, utilizzando tessuti vintage (comprese le sue vecchie cravatte) ricoperti di fotografie, alcune realizzate da Willis come un adolescente. Nel 2000 Willis è diventata la destinataria della prestigiosa borsa di studio "genio" della MacArthur Foundation, che le ha permesso di concentrarsi su progetti personali, comprese serie di fotografie su negozi di bellezza e donne al lavoro. Nel 2001 è diventata professore di fotografia e imaging presso la Tisch School for the Arts della New York University e ha completato il dottorato in studi culturali presso la George Mason University di Fairfax, Virginia, nel 2003.

Guarda anche Stati Uniti, Contemporary; Fotografia, Stati Uniti

Bibliografia

Hall, Stuart e Mark Sealy, a cura di. Diverso: un contesto storico. Londra: Phaidon, 2001.

Mettner, Martina, ed. Agli occhi delle loro madri: donne fotografe e figli. Zurigo e New York: Edizione Stemmle, 2001.

Willis-Thomas, Deborah. Black Photographers, 1840-1940: An Illustrated Bio-Bibliography. New York e Londra: Garland, 1985.

Willis-Thomas, Deborah. An Illustrated Bio-Bibliography of Black Photographers, 1940–1988. New York e Londra: Garland, 1989.

Willis, Deborah, ed. JP Ball: Daguerrean e Studio Photographer. New York e Londra: Garland, 1993.

Willis, Deborah, ed. Immaginando noi: identità afroamericana nella fotografia. New York: New Press, 1994.

Willis, Deborah. Riflessioni in nero: una storia di fotografi neri, dal 1840 al presente. New York: Norton, 2000.

Willis, Deborah. Memoria genealogica: registrazione della vita afroamericana. Irvington, NY: Hylas, 2005.

Willis-Braithwaite, Deborah e Rodger C. Birt. VanDerZee: fotografo, 1886-1983. New York: Harry N. Abrams, 1993.

Willis, Deborah e Carla Williams. Il corpo femminile nero: una storia fotografica. Philadelphia: Temple University Press, 2002.

carla williams (2005)