Washington, incendio di

Durante la guerra del 1812 (1812-1815), il raid britannico contro Washington nel 1814 rappresentò il secondo atto di un dramma in due parti. Il primo iniziò il 27 aprile 1813, quando le forze statunitensi catturarono la capitale dell'Alto Canada, York (ora Toronto), diedero alle fiamme gli edifici del parlamento e la residenza del governatore, rubarono proprietà private e maltrattarono civili e prigionieri feriti. I cittadini di York chiedevano vendetta e alle loro voci si aggiungevano quelle di altri canadesi che avevano vissuto i traumi della guerra per mano di americani spesso indisciplinati. Qualche retribuzione seguì a livello locale quando le forze britanniche bruciarono gli insediamenti di New York lungo il fiume Niagara nel dicembre 1813 dopo che gli americani avevano dato alle fiamme i vicini villaggi canadesi. Tuttavia, il governatore in capo del Nord America britannico, Sir George Prevost, ha chiesto che fosse intrapresa una ritorsione sulla costa atlantica degli Stati Uniti per scoraggiare ulteriori oltraggi.

Nel 1814, una volta sconfitto Napoleone e rafforzato il Nord America, gli inglesi ampliarono le operazioni lungo la costa atlantica per vendicare i canadesi, allontanare le forze statunitensi dal fronte dei Grandi Laghi e incoraggiare la fine anticipata delle ostilità. Il 19-20 agosto 1814, quarantacinquecento uomini sbarcarono a Benedict, nel Maryland, a quarantacinque miglia dalla capitale. Allo stesso tempo, la Royal Navy fece una campagna sul fiume Patuxent nel Maryland, causando la perdita di cannoniere statunitensi e navi civili, che furono sequestrate dagli invasori o distrutte dai difensori in ritirata. A Bladensburg, nel Maryland, il 24 agosto, duemilaseicento marinai e regolari britannici guidati dal maggiore generale Robert Ross sconfissero rapidamente una forza americana di settemila uomini composta principalmente da milizie del generale di brigata William Winder. Quando i vincitori hanno marciato sulla capitale più tardi quel giorno, il governo e la maggior parte dei civili sono fuggiti mentre le autorità americane hanno bruciato il Washington Navy Yard, con i suoi rifornimenti e le sue navi, e fatto saltare in aria un forte a Greenleaf's Point. Alcune persone hanno cercato di salvare i documenti e i tesori della nazione, ma hanno abbandonato molto perché avevano aspettato troppo a lungo per ottenere i veicoli necessari. Dolley Madison è emersa come una sorta di eroe nell'immaginazione popolare chiedendo che il famoso ritratto di George Washington nella villa del presidente fosse distrutto o salvato piuttosto che catturato prima che lei fuggisse dalla capitale. È stato trovato un carrello per portarlo via e così il dipinto continua ad abbellire la Casa Bianca di oggi.

A parte alcuni colpi sparati contro un partito avanzato, gli inglesi entrarono a Washington senza opposizione. Hanno dato fuoco a edifici governativi, tra cui il Tesoro, il Campidoglio e la Residenza del Presidente, e hanno preso grandi quantità di rifornimenti militari prima di tornare sulle loro navi il 25 agosto. Le giubbe rosse mantennero un ordine relativamente buono per quanto riguarda i civili e le loro proprietà, sebbene bruciarono le corde strategicamente importanti e saccheggiarono l'ufficio del giornale semi-ufficiale, il National Intelligencer (poiché le forze statunitensi avevano distrutto il Gazzetta ufficiale del Canada superiore a York). Quando gli inglesi si ritirarono, gli americani senza legge sfruttarono la confusione per saccheggiare il proprio capitale federale. Nel frattempo, un'altra parte della spedizione britannica navigò contro Fort Warburton sul Potomac, ma la sua guarnigione lo fece saltare in aria e si ritirò il 27 agosto piuttosto che affrontare la Royal Navy. Di conseguenza gli inglesi presero Alexandria, Virginia, il 29 agosto, portarono navi e merci lungo il fiume per diversi giorni, e poi tornarono in mare nonostante le acque pericolose e il fuoco delle batterie americane lungo la strada.

Il raid su Washington ha dato soddisfazione ai canadesi e ha aggiunto l'umiliazione ai guai dell'amministrazione di James Madison. Tuttavia, il suo governo (come quello dell'Alto Canada) era sufficientemente resistente per tornare a una capitale bruciata e mantenere l'autorità fino alla fine delle ostilità. Come a York, gli edifici pubblici a Washington furono ricostruiti poco dopo la guerra mentre le relazioni anglo-americane entrarono in un'era di cordialità, in contrasto con le tensioni del 1807-1815.