Washington DC

Quando gli Stati Uniti conquistarono la loro indipendenza e iniziarono a formare un governo federale nel 1780, non avevano una capitale. Per più di un decennio, il Congresso si è spostato di città in città, riunendosi a Filadelfia, Pennsylvania ; Princeton e Trenton, New Jersey ; Annapolis, Maryland ; e New York City.

Gli Stati Uniti Costituzione del 1787 prevedeva che un tratto di terreno fosse riservato alla sede del governo federale. La maggior parte dei leader della nazione credeva che il governo federale dovesse trovarsi in una nuova città, libera da pressioni statali e locali. Nel 1791 il Congresso autorizzò il presidente George Washington (1732–1799; presidente 1789–97) per scegliere un sito lungo il fiume Potomac in quella che allora faceva parte della colonia del Maryland. A metà strada tra Georgia con new Hampshire , la posizione serviva da compromesso tra gli stati del nord e del sud. Washington scelse un lotto di dieci miglia quadrate sulla penisola formata dai fiumi Potomac e Anacostia. La terra necessaria fu ceduta dal Maryland e dalla Virginia.

Costruire la "città federale"

Washington ha quindi impiegato una commissione guidata dall'ingegnere militare francese Pierre Charles L'Enfant (1754-1825) per elaborare i piani per la "città federale". L'Enfant ha dotato la capitale di ampi viali che si irradiano da edifici pubblici e monumenti. Al centro del suo progetto c'erano Pennsylvania Avenue, che collegava il Campidoglio e la casa del presidente, e un viale largo 400 piedi tra il Campidoglio e una statua pianificata di Washington (all'incirca il sito del Washington Monument oggi). L'Enfant, tuttavia, è stato licenziato prima del completamento dei lavori e, dopo che se ne è andato, il suo piano non è stato seguito molto bene. Per diversi decenni la città è stata una strana e ridicolizzata miscela di grandi edifici pubblici, ampi viali polverosi e vasti campi vuoti. Tuttavia, nel giugno 1800 la costruzione era progredita abbastanza da consentire al governo, presidente John Adams (1735–1826; servì 1797–1801) e circa 125 funzionari governativi, per trasferirsi dalla sua sede temporanea a Filadelfia a Washington, DC

La capitale brucia

Gli edifici della capitale originale non resistettero a lungo. Nel 1814, al culmine del Guerra del 1812 (1812–15; una guerra tra Stati Uniti e Gran Bretagna), i residenti di Washington, DC, ricevettero la notizia che l'esercito britannico stava arrivando. A quel tempo la capitale aveva una popolazione di circa ottomila. Ancora incompiuto, era costituito da diversi edifici pubblici sparsi qua e là.

Il 24 agosto 1814, un esercito di circa quattromila soldati britannici abbatté le magre difese statunitensi nella vicina Bladensburg, nel Maryland. La notizia della battaglia persa e le voci sui piani britannici di bruciare la città raggiunsero Washington, DC, solo poche ore prima dell'arrivo degli inglesi. Folle di donne e bambini in fuga carichi di bagagli premuti sul ponte di legno che conduce sul fiume Potomac e fuori città.

La first lady salva i documenti

Dolley Madison (1768–1849), moglie del presidente James Madison (1751–1836; servito 1809–17), ha assistito al volo in preda al panico dalla residenza del presidente. Aspettava notizie da suo marito, che guidava la difesa a Bladensburg. Si era già accertata che documenti importanti - il Dichiarazione di Indipendenza , la Costituzione e i trattati erano imballati in sacchi di lino grezzo pronti per il volo. Sono stati portati in una casa di pietra vuota a Leesburg, Virginia , trentacinque miglia fuori Washington. La maggior parte della proprietà privata dei Madison dovette essere sacrificata, ma Dolley riuscì a salvare alcuni tesori nazionali, incluso il ritratto di George Washington di Gilbert Stuart. La paura alla fine ebbe la meglio su di lei e lasciò la casa presidenziale in una carrozza carica di beni pubblici.

Quella sera, gli invasori britannici presero possesso di Washington. I soldati britannici hanno bruciato la residenza del presidente insieme agli edifici del Campidoglio e del Tesoro. Temporaneamente interrotti da una grande tempesta, hanno ripreso le loro attività la mattina seguente. A mezzogiorno avevano ridotto in rovina la maggior parte degli edifici governativi e alcuni privati.

Gli americani hanno appreso con sgomento che la capitale nazionale era stata presa dal nemico e bruciata. Ma quando la guerra terminò con una vittoria americana pochi mesi dopo, Dolley Madison guidò i festeggiamenti nella capitale. Il presidente Madison decise di ricostruire Washington, DC La costruzione della President's House originale aveva impiegato dieci anni. Una struttura di nuova costruzione, la Casa Bianca, sarebbe terminata in tre anni.

La costruzione del Campidoglio non era del tutto terminata quando gli inglesi lo bruciarono. Il restauro dell'edificio come lo conosciamo oggi, inclusa la sua grande cupola, fu completato nel 1826.

La sede della democrazia?

Come simbolo della democrazia, la città di Washington ha lasciato a desiderare. La Costituzione degli Stati Uniti ha dato al Congresso il potere di governare il Distretto di Columbia. I suoi cittadini non potevano votare per presidente e vicepresidente o eleggere un rappresentante al Congresso a causa del modo insolito in cui è nato come non-stato.

In 1961 l' Ventitreesimo emendamento la Costituzione garantiva ai Washingtoniani il diritto di votare alle elezioni presidenziali, ma anche all'inizio del XXI secolo i quasi seicentomila residenti di Washington, DC, non eleggono ancora rappresentanti al Congresso.