Walpole, Orazio (1717-1797)

Walpole, Horace (1717–1797), statista inglese e letterato. Sebbene Horace Walpole sedesse alla Camera dei Comuni dal 1741 al 1768, non intraprese una carriera ortodossa come statista. Un uomo intenso e acutamente sensibile, Walpole era caratterialmente inadatto al taglio e alla spinta della battaglia politica e preferiva lavorare dietro le quinte come scrittore di pamphlet, pettegolezzo, networker e, in definitiva, storico.

Walpole era ferocemente fedele alla sua famiglia e ai suoi amici, e qui sta la chiave di tutta la sua politica. Non ha mai mancato di sostenere il suo amico e cugino, Henry Seymour-Conway, mentre non amava tutti i critici e nemici di suo padre (Sir Robert Walpole). Tutti i racconti della carriera politica di Horace Walpole, tranne uno, sono stati segnati dal mancato riconoscimento della sua omosessualità, senza la quale è impossibile comprendere la profondità del suo odio per Henry Pelham e il duca di Newcastle, i fratelli di Catherine Pelham, il cui matrimonio combinato all'ex amante di Walpole Henry Fiennes-Clinton, conte di Lincoln, ebbe luogo nel 1744.

L'ostilità di Horace Walpole verso i Pelham è stata solitamente spiegata in termini della sua fede nella loro slealtà nei confronti di Robert Walpole, che hanno "abbandonato" quando il suo ministero ha cominciato a sgretolarsi. Sebbene i Pelham succedessero a Robert come leader dei Whig di Corte, Horace non si unì a loro dopo la morte di suo padre, allineandosi invece con Richard Rigby e Henry Fox. Quando Fox si unì a un ministero in collaborazione con Newcastle nel 1756, Walpole operò dietro le quinte per infastidire e frustrare entrambi pur rimanendo in rapporti apparentemente amichevoli con Fox. Il tentativo fallito di Walpole di impedire l'esecuzione dell'ammiraglio John Byng per non aver impedito la perdita di Minorca potrebbe essere stato in parte motivato dal desiderio di mettere in imbarazzo Fox e Newcastle, sospettati da molti di aver trovato un capro espiatorio per un più grave errore di giudizio militare. In ogni caso, Walpole's Lettera di Xo Ho, un filosofo cinese a Londra, al suo amico Lien Chi a Pechino (1757), che riassumeva concisamente le ipocrisie dell'impeachment di Byng, stabilì Walpole come uno spiritoso e pericoloso scrittore di pamphlet.

Walpole fu più attivo dal 1763 al 1767, quando agì come mentore politico di Conway. Entrambi gli uomini avevano votato contro il ministero di George Grenville per difendere la libertà di stampa, poi minacciato dall'azione del governo contro il parlamentare dell'opposizione John Wilkes, un critico schietto della corona, e il North Briton, un giornale che ha stampato i suoi articoli. Giorgio III, irritato da ciò che percepiva come insubordinazione, ordinò il licenziamento di Conway dal suo reggimento e dalla sua posizione di corte, dopodiché Walpole si unì all'opposizione e iniziò a intrigare per far cadere il ministero di Grenville. Quando i Rockingham Whigs si insediarono nel 1765, Conway divenne segretario di stato del dipartimento meridionale e leader della Camera dei Comuni. A Walpole, tuttavia, non fu offerto nulla e tra i due si verificò un breve allontanamento. Nell'aprile del 1766, riprese il suo posto come consigliere di Conway, nonostante il freddo entusiasmo per la politica di quest'ultimo, e divenne un osservatore interno dei ministeri di Rockingham e Chatham. Quando Conway decise di dimettersi dalla guida alla Camera dei Comuni alla fine del 1767, Walpole decise anche di lasciare la vita politica e tornò alle sue altre occupazioni come autore, editore, critico d'arte e antiquario.

Sebbene Walpole sia uno dei più grandi scrittori di lettere inglesi, la cui corrispondenza è una fonte inestimabile per la storia politica, sociale e culturale dell'Inghilterra centrale dell'Hannover, il suo Memorie del regno di Giorgio II con Memorie del regno di Giorgio III, scritti per i posteri e pubblicati dopo la sua scomparsa, forniscono un vivace racconto di eventi e personalità politiche dal 1751 al 1772. Entrambi furono molto diffamati - in modo ingiustificabile - dai critici del diciannovesimo secolo. Delle due opere, il Memorie del regno di Giorgio III, scritti tra il 1766 e il 1772, sono i più preziosi, poiché descrivono eventi in cui Walpole fu un partecipante centrale. sebbene il Memorie del regno di Giorgio II sono meno affidabili, costituiscono ancora la fonte più importante esistente per i dibattiti parlamentari del 1754-1761.

Le memorie non sono prive di pregiudizi. L'odio di Walpole per i Pelham si manifesta nella rappresentazione del duca di Newcastle come un incompetente al servizio del tempo. Henry Fox era considerato un carrierista avido e senza scrupoli. Walpole fu anche responsabile della creazione del mito di un sinistro complotto escogitato dalla principessa vedova e da Lord Bute, primo primo ministro di Giorgio III, per rilanciare la prerogativa reale e impiegarla contro gli oppositori della corona. Le memorie, in effetti, incapsulavano la prospettiva Whig su corona e Parlamento solitamente attribuita agli storici inglesi del diciannovesimo secolo.