Wallace, Alfred Russell

Wallace, alfred russel (1823-1913), naturalista, geografo, umanista e critico sociale britannico.

Scopritore e sostenitore della teoria dell'evoluzione per selezione naturale, Wallace è stato uno degli intellettuali più schietti della Gran Bretagna del diciannovesimo secolo. Le sue intuizioni sull'evoluzione sono la sua eredità più duratura e molto è stato scritto sulla sua relazione con il suo famoso amico e collega, Charles Darwin (1809-1882). Gli interessi e le pubblicazioni di Wallace andavano oltre la biologia evolutiva in arene politiche e spirituali, con grande disappunto di Darwin e di molti dei suoi colleghi scientifici. I disaccordi tra i due fondatori della moderna teoria evoluzionistica rimangono irrisolti, sia all'interno che all'esterno della comunità scientifica. Nei suoi ultimi anni Wallace credeva in un'unità che era alla base di tutti i fenomeni fisici, biologici, sociali e spirituali. Alcuni dei suoi libri successivi, come darvinismo (1889) e Studi scientifici e sociali (1900), esemplificano il teismo evoluzionistico che circondava le sue analisi scientifiche dell'intera natura.

Era l'ottavo di nove figli nati da Mary Anne Greenell e Thomas Vere Wallace, ma solo Alfred e due dei suoi fratelli sopravvissero all'inizio dell'età adulta. La sua famiglia poteva a malapena permettersi i sei anni di istruzione formale che ha ricevuto presso la Hertford Grammar School con una sola stanza. Wallace, come suo padre, non ha mai svolto un lavoro fisso e ha sofferto di difficoltà finanziarie per tutta la vita. Si sposò nel 1866 e due dei suoi tre figli sopravvissero fino all'età adulta.

Nella sua giovinezza, Wallace fu esposto a idee politiche laiche e riformiste, nonché alla frenologia e al mesmerismo. Si è autodidatta in vari rami della scienza e della storia naturale mentre lavorava come geometra e per un breve periodo come insegnante. Ben letto nella letteratura di storia naturale dell'epoca, Wallace ha condiviso le sue reazioni con il suo nuovo amico Henry Walter Bates, che lo ha introdotto all'entomologia. Profondamente incuriosito dalla questione dell'origine delle specie, Wallace propose a Bates di recarsi in Sud America come collezionisti di esemplari autonomi per il crescente commercio di storia naturale. Si recarono insieme in Brasile nel 1848 e si separarono poco dopo. Wallace ha imparato le robuste corde del lavoro sul campo tropicale durante quattro anni di raccolta nel bacino amazzonico. Sebbene abbia ammassato migliaia di uccelli e insetti, i suoi esemplari e la maggior parte dei suoi appunti furono distrutti in un incendio in mare. Tuttavia, Wallace ha pubblicato diversi articoli scientifici e due libri, e si è fatto abbastanza un nome nei circoli scientifici di Londra per intraprendere un viaggio nell'arcipelago malese (Malesia, Indonesia e parte della Nuova Guinea) come membro del Royal Geographical Società.

Wallace viaggiò molto tra le isole dal 1854 al 1862, raccogliendo campioni biologici per le sue ricerche e per la vendita e scrivendo decine di articoli scientifici. Sarebbe stato ben noto ai naturalisti solo per le sue collezioni, accumulando più di 125,000 esemplari, centinaia dei quali erano nuovi per la scienza. Qui scrisse il saggio per il quale è ora più conosciuto, in cui proponeva che nuove specie sorgessero dalla progressione e dalla continua divergenza delle varietà.

Wallace tornò in Inghilterra all'età di trentanove anni e continuò a dare un contributo significativo alla storia naturale, in particolare La distribuzione geografica degli animali nel 1876, ma le sue opinioni sullo spiritualismo e l'evoluzione umana cadevano al di fuori del naturalismo scientifico che dominava il pensiero scientifico.

Morì all'età di novant'anni, dopo aver pubblicato ventuno libri, tra cui un'autobiografia in due volumi nel 1905, e oltre settecento articoli, saggi e lettere. Wallace è stato variamente definito come il più grande esploratore-naturalista del diciannovesimo secolo, l'outsider per eccellenza, uno sprone per Darwin e un pazzoide. All'inizio del ventunesimo secolo gli studiosi hanno cominciato ad espandere le limitate biografie di Wallace che prevalevano nel ventesimo secolo. Queste opere (specialmente quelle di Fichman e Slotten) presentano una figura più complessa, un uomo ferocemente intellettuale ma non per questo meno spirituale, un pensatore coraggioso e originale, che mentre plasmò la storia della scienza occidentale moderna fu anche plasmato dal progressismo e da una marea crescente di credenze socialiste e spiritualiste. Credeva che il suo contributo più importante fosse l'estensione della selezione naturale nel regno sociale. Per Wallace, il miglioramento della razza umana dipendeva dalla selezione naturale che agiva su uomini e donne ben istruiti ed economicamente liberi in un sistema sociale egualitario.