Volantino che offre una ricompensa per uno schiavo in fuga

Fotografia

Di: Louie Psihoyos

Data: October 21, 1835

Fonte: © Louie Psihoyos / Corbis.

Informazioni sul fotografo: Louie Psihoyos è stata una fotografa del personale per National Geographic rivista e il destinatario di numerosi premi. Il suo lavoro include una vasta gamma di fotografie naturalistiche, nonché campagne di Hollywood e fotografie stock, comprese le immagini di documenti storici.

Introduzione

La prima legge federale americana sugli schiavi fuggitivi fu emanata nel 1793, affermando che nessuna persona "intratterrà, o darà sostegno ai nemici dell'altro, o proteggerà, nei loro rispettivi stati, criminali fuggitivi, servi o schiavi, ma lo stesso per arrestare e mettere al sicuro e consegnare allo stato o agli stati, a tali nemici, criminali, servi o schiavi ". Sebbene le questioni della schiavitù e degli schiavi in ​​fuga fossero state affrontate nella Costituzione, il conflitto rimaneva ancora; la legge del 1793 fu innescata da uno scontro tra residenti in Pennsylvania e Virginia.

La maggior parte delle fughe riuscite sono state fatte dagli stati schiavi che confinavano con stati liberi; più a sud viveva uno schiavo, minori erano le possibilità di raggiungere la libertà. Inoltre, gli schiavi erano solitamente tenuti a produrre la documentazione del loro padrone che permettesse loro di viaggiare fuori dalla piantagione; qualsiasi schiavo catturato senza queste carte veniva arrestato, restituito al suo padrone e di solito sottoposto a una dura punizione. Poiché così pochi schiavi sapevano leggere o scrivere, falsificare tali documenti era quasi impossibile. Nella sua autobiografia del 1845, Frederick Douglass, un ex schiavo che sapeva leggere e scrivere, descrisse un evento in cui falsificò documenti per sé e per i compagni schiavi mentre si preparavano a fuggire dal Maryland. Quando il loro complotto fu scoperto, gli schiavi bruciarono o mangiarono le carte nel tentativo di nascondere le prove; l'alfabetizzazione era illegale per gli schiavi e la combinazione di un tentativo di fuga e l'alfabetizzazione nota avrebbe potuto costare loro la vita.

La Underground Railroad, una serie di rifugi e rifugi per schiavi fuggiti, era un sistema libero di abolizionisti e altri che aiutavano i fuggitivi a trovare la loro strada verso la libertà negli Stati Uniti settentrionali o in Canada. Dal 1810 al 1850 la Underground Railroad aiutò più di 6,000 schiavi a fuggire, aiutati da ex schiavi come Harriet Tubman, gruppi religiosi come i quaccheri e simpatizzanti abolizionisti. Gli schiavi fuggitivi erano più di 30,000 in Canada alla fine della guerra civile.

Negli anni Trenta dell'Ottocento crebbe il sentimento abolizionista e aumentò la tensione tra Nord e Sud. I circuiti delle conferenze erano pieni di oratori contro la schiavitù, le pubblicazioni parlavano dei mali dell'istituzione. Questo volantino, datato 1830, fu stampato e affisso più di venticinque anni prima dell'inizio della guerra civile. Oggetti simili venivano stampati dai proprietari di schiavi che cercavano i loro schiavi fuggiti e offrivano ricompense a coloro che li aiutavano a restituirli.

Fonte primaria

Volantino che offre una ricompensa per uno schiavo in fuga

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Significato

La descrizione dei vestiti di Frank Mullen suggerisce che fosse uno schiavo domestico piuttosto che un aiutante; gli schiavi domestici scappavano meno frequentemente degli altri schiavi, in parte perché il loro trattamento era generalmente migliore, e in parte perché erano sotto una maggiore supervisione diretta. Gli schiavi che guidavano le carrozze, pulivano la casa principale, lavoravano come cuochi o si prendevano cura dei bambini erano in rapporti più intimi con i loro proprietari e spesso ricevevano vestiti e razioni migliori rispetto agli altri schiavi.

La taglia per Frank Mullen era fissata a $ 100-200; tali ricompense hanno generato un'intera industria di cacciatori di schiavi. In alcuni casi, i cacciatori di taglie hanno catturato qualsiasi persona di colore senza documentazione che potevano trovare e hanno consegnato il presunto schiavo alle autorità per una ricompensa. Anche se rara, questa pratica ha portato alla riduzione in schiavitù di alcuni neri liberi.

La Legge sugli schiavi fuggitivi del 1793 obbligava i cittadini a consegnare schiavi fuggitivi, ma molti nordici si rifiutarono di farlo, e quelli della Underground Railroad e di altre organizzazioni di assistenza agli schiavi violarono attivamente la legge. Una decisione della Corte Suprema del 1842, Prigg v. Pennsylvania, dichiarò che gli stati non dovevano aiutare nella cattura e nella consegna di uno schiavo fuggito, annullando di fatto parti della legge del 1793.

Nel 1850, il Congresso approvò una Legge sugli schiavi fuggitivi aggiornata; questa nuova versione richiedeva alle forze dell'ordine di consegnare qualsiasi schiavo fuggitivo, con severe sanzioni per coloro che non lo facevano. Inoltre, la legge prevedeva un "compenso" diretto per coloro che catturavano schiavi, prendendo il sistema informale sui volantini e rendendolo parte della legge.

Nel 1850, il sentimento abolizionista nel Nord stava raggiungendo il culmine. Il giornale abolizionista di William Lloyd Garrison The Liberator ha pubblicato storie di schiavi fuggitivi, le loro condizioni di vita nel sud e potenti editoriali che fulminano contro il sistema schiavista. Nel decennio successivo, la Legge sugli schiavi fuggitivi del 1850 divenne una fonte di crescente tensione e aggressione mentre gli Stati Uniti si avviavano verso la guerra civile.

Ulteriori risorse

Libri

Davis, David Brion. Schiavitù disumana: l'ascesa e la caduta della schiavitù nel nuovo mondo. New York: Oxford University Press, 2006.

Douglass, Frederick. Una narrazione della vita di Frederick Douglass, uno schiavo americano. Dover, 1995.

Horton, James Oliver e Lois E. Horton. Schiavitù e creazione dell'America. Oxford, New York: Oxford University Press, 2004.

Kolchin, Peter. Schiavitù americana: 1619–1877. New York: Hill & Wang, 2003.

Siti Web

Università dell'Oklahoma. College of Law. "La legge sugli schiavi fuggitivi del 1793". 〈Http://www.law.ou.edu/ushistory//ugslave.shtml〉 (visitato il 3 maggio 2006).