Viaggio nel deserto

Collegamenti con il mondo. Nonostante l'apparente barriera creata dal deserto del Sahara, l'Africa occidentale è stata collegata al Mediterraneo e alle terre ad est da più di mille anni. Sebbene nessun documento scritto sopravvissuto indichi esattamente quando sono iniziati gli scambi commerciali nel deserto del Sahara, storici e archeologi hanno trovato prove che il regno del Ghana stava diventando un importante centro commerciale entro l'anno 300. Monete nordafricane risalenti a quel periodo sono state trovate in Occidente L'Africa e gli storici hanno trovato prove che alcune rotte per carovane di cammelli dal Nord Africa al Sahel furono stabilite nello stesso periodo. Entro l'anno 400 viaggi più estesi erano ripresi tra l'Africa occidentale e l'Egitto. Questa connessione esisteva molto prima, quando il Sahara era più una zona umida che un deserto prima del 2500 a.C., ma il movimento meridionale del deserto aveva tagliato l'Africa occidentale dall'Egitto fino all'avvento del viaggio in cammello, che divenne comune in Nord Africa durante III secolo d.C. e si diffuse nella regione della savana dell'Africa occidentale entro la fine di quel secolo.

Viaggia prima del cammello. Il cammello ha permesso ai nomadi berberi del Nord Africa di commerciare più a sud del Sahara e nel Sahel. Prima del cammello, c'era il commercio di cavalli e buoi. Alcuni storici hanno dedotto l'esistenza di questo precedente commercio attraverso il Sahara dopo che pitture rupestri di piccoli carri trainati da cavalli a due ruote, come quelli usati intorno al 1000 a.C. - 500 d.C. lungo la costa mediterranea del Nord Africa, furono trovati a Fezzan, nel sud-ovest Libia, all'inizio degli anni '1930. Tuttavia, all'inizio degli anni '1970, alcuni critici contestarono questa teoria, sostenendo che questi piccoli carrelli avevano a malapena spazio sufficiente per un conducente, per non parlare dello spazio sufficiente per trasportare qualsiasi cosa pesante su una lunga distanza. Inoltre, nelle vicinanze del Fezzan non sono stati trovati scheletri di cavalli risalenti a quel periodo. Altri spiegano le pitture rupestri non come documentazione storica

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ma come espressione artistica simile all'arte che si trova in un'ampia regione dal Mediterraneo al sud del Sahara. Mentre il dibattito continua, è certo che gli animali da soma come cavalli, giovenchi e asini sono meno adatti dei cammelli a trasportare carichi pesanti per lunghe distanze in condizioni desertiche.

Carovane di cammelli. Sebbene le carovane di asini fossero utilizzate per trasportare merci da e verso tutti i punti dell'Africa occidentale, per la maggior parte i cammelli rendevano possibile i viaggi trans-sahariani. I nomadi berberi del nord erano abili nell'attraversare il deserto del Sahara. Il cammello forniva tutto ciò di cui avevano bisogno: trasporto, latte, lana e pelli per vestiti e riparo, e carne. Dal sud, anche i mercanti degli imperi dell'Africa occidentale iniziarono a usare carovane di cammelli, spesso con un centinaio o più di cammelli, per trasportare stoffe e oro nel Nord Africa, da dove quelle merci raggiungevano l'Europa e l'Asia.

Dromedari. Lo scrittore granadano Leone Africano, che viaggiò attraverso gran parte dell'Africa occidentale nel 1513-1515, spiegò che i dromedari, o cammelli con una gobba, erano più adatti dei cammelli della Battriana a due gobbe per trasportare carichi pesanti ed essere cavalcati. Il dromedario fu introdotto nell'impero greco-romano dall'Asia e si diffuse in tutta la penisola arabica e nel Nord Africa. Ben adattati ai viaggi nel deserto, questi cammelli hanno doppie file di ciglia, orecchi pelosi e narici che possono essere chiuse, il tutto che fornisce protezione dal sole e dalla sabbia. Possono sopportare il caldo e possono bere fino a venticinque litri d'acqua alla volta, il che consente loro di viaggiare diversi giorni senza cibo o acqua. Tuttavia, a volte i cammelli possono essere irascibili. Sono noti per mordere, sputare, calciare, scappare o rifiutarsi di muoversi. Già nell'anno 500, i leader delle carovane spesso assumevano equipaggi specificamente formati per lavorare con i cammelli.

Utilizza per i cammelli

Yaqut al-Harnawi (1179-1229) nacque a Bisanzio, venduto come schiavo a un mercante siriano, e successivamente istruito in arabo e liberato, viaggiando in Iran, Iraq, Siria ed Egitto. Nel suo Mujam al-Buldan (Dictionary of Countries, 1212) descrisse le carovane mercantili che viaggiavano da Sijilmasa (nel Marocco sud-orientale) al regno del Ghana e spiegò come i cammelli spesso salvassero vite ai viaggiatori *:

Sulla loro strada attraversano pianure desertiche, dove il Samum (nocivi) i venti asciugano l'acqua all'interno delle pelli d'acqua. Impiegano mezzi abili per trasportare l'acqua nel deserto per sopravvivere, quindi portano con sé cammelli scarichi, che fanno venire sete un giorno e una notte prima di raggiungere il luogo dell'acqua, e poi lasciano bere un primo tempo e un secondo finché le loro pance non sono abbastanza piene. Poi i cammellieri li esortano a proseguire e quando l'acqua nelle bucce è evaporata, e hanno bisogno di acqua, massacrano un cammello e salvano le loro vite con ciò che è nel suo stomaco. Quindi si affrettano fino a raggiungere un altro abbeveratoio e lì si riempiono le bucce d'acqua.

Fonte: Nehemia Levtzion e JFP Hopkins, eds., Corpus delle prime fonti arabe della storia dell'Africa occidentale, tradotto da Hopkins (Cambridge: Cambridge University Press, 1981).

Distanze percorse. I mercanti che viaggiavano in carovane di cammelli erano lontani da casa per lunghi periodi di tempo. Una carovana viaggiava a circa tre miglia all'ora, spostandosi da un'oasi all'altra. Durante la parte più calda della giornata, quando le temperature salivano a circa 130 gradi, i viaggiatori rimanevano in queste aree di sosta. Hanno continuato i loro viaggi dopo il tramonto. Scrivendo nel 903, l'iraniano Ibn al-Faqih disse che ci vollero quaranta notti per attraversare l'Egitto e sette anni per viaggiare attraverso l'Africa occidentale. Ibn Hawqal, scrivendo nel 967, disse che per viaggiare da Sijilmasa nel sud-est del Marocco ad Audaghost, un'oasi e città mercato a nord-ovest di Timbuktu, ci vollero due mesi.

Viaggio nel deserto. Scrivendo nel 1068, il geografo musulmano spagnolo al-Bakri descrisse attentamente il percorso attraverso il deserto da Tamdult nell'Africa nord-occidentale ad Audaghost come un viaggio in quattro fasi, viaggiando da un pozzo all'altro. Ha scritto che il primo abbeveratoio era profondo quattro braccia e i viaggiatori attraversavano uno stretto burrone con i cammelli che camminavano in fila indiana. Successivamente fecero un viaggio di tre giorni attraverso le colline di Azwar, una regione rocciosa dove i cammelli potevano facilmente diventare zoppi, ma dove i viaggiatori avevano il vantaggio dell'ombra degli alberi che crescevano lì ma non nel resto del deserto. Al successivo abbeveratoio, scriveva al-Bakri, i viaggiatori dovevano scavare un pozzo, che si riempiva rapidamente di sabbia. Altri tre giorni di viaggio li portarono al prossimo grande pozzo, chiamato Win Haylun, e in altri tre giorni trovarono l'acqua piovana sotto una roccia nella sabbia. Ad ogni fermata, i viaggiatori dovevano assicurarsi che l'acqua fosse potabile, non salmastra. Scrivendo nel 1154, il musulmano marocchino al-Idrisi raccontò una storia che aveva sentito da un viaggiatore affidabile sui berberi nomadi che bevevano l'acqua dalle sorgenti sotterranee che si trovavano nel deserto. I berberi erano ben noti per la loro conoscenza del deserto. Si diceva che potessero scavare nella sabbia con le mani per trovare le sorgenti sotterranee e che potessero sentire l'odore di una manciata di terra e determinare se c'era acqua sotto.