Venditori ambulanti

"Il mio traffico è di lenzuola ... Mio padre mi ha chiamato Autolico; che essendo, come sono, disseminato di Mercurio, è stato anche uno sgranocchiare di inezie sconsiderate ... e il mio guadagno è lo stupido imbroglione" (The Winter's Tale, atto 4, scena 2). Questo è il modo in cui Shakespeare ha descritto il venditore ambulante, e questa è la percezione pubblica. Eppure questa immagine nasconde la diversa natura del mondo del commercio ambulante, che va dal mendicante al grassoccio mercante, includendo reti elaborate e tutti i tipi di poveri e individui diseredati, che cercavano di sopravvivere viaggiando e vendendo beni e oggetti raffinati.

Le reti elaborate che apparentemente esistevano nel XIV secolo consistevano per la maggior parte di persone delle montagne e di individui di gruppi esperti nel commercio a lunga distanza, come ebrei e armeni. L'Asia e principalmente dall'Himalaya e dalle montagne nel sud della Cina hanno prodotto reti commerciali simili. Queste reti sembravano svilupparsi in due modi. In primo luogo, parenti e suoceri hanno aperto negozi e negozi in una vasta area geografica. La seconda fase prevedeva un sistema di distribuzione legato a questo primo movimento di persone. Organizzato come parte di una rigida struttura gerarchica, si basava sul movimento temporaneo di persone e lavoro da casa. Gli scozzesi, ad esempio, erano mercanti, venditori ambulanti, mercenari, marinai e artigiani in tutto il nord Europa, e tutte queste attività contribuirono anche a diffondere merci di dubbia legalità. Questi primi movimenti di persone, iniziati nella seconda metà del XV secolo, raggiunsero il loro apice tra il 1500 e il 1650.

Il gradino più alto dei venditori ambulanti erano quelli che commerciavano su vaste aree. Ad esempio, la famiglia Brentano, originaria della zona della valle del Lago di Como, ha impiegato quattro generazioni per stabilire la propria rete. I primi arrivarono nel XVI secolo come semplici venditori ambulanti, viaggiando ogni anno tra le città, le fiere ei mercati settimanali della Germania meridionale offrendo spezie, arance e limoni, fino a quando non riuscirono ad aprire negozi nelle città alla fine del XVII secolo. All'inizio del diciottesimo secolo, i Brentano erano riusciti a stabilirsi in tutte le maggiori città del nord Europa, dal Baltico alle Alpi. Storie di successo come queste si basavano su alcune caratteristiche comuni. Le attività si espansero attorno a un sistema di finanza familiare, consentendo il massimo utilizzo dei mezzi a disposizione perché tutti coloro che erano coinvolti nell'azienda investirono la maggior parte della propria eredità. Il matrimonio solo entro certi limiti aveva lo scopo di proteggere la disposizione finanziaria e la lealtà di ogni individuo agli affari familiari. Le eccezioni a questa regola - e ve ne furono molte in Germania e in Spagna in certi periodi - possono essere spiegate dall'adattamento che gli immigrati dovevano fare per penetrare nel mercato dei paesi in cui si erano stabiliti. Queste reti familiari erano organizzate come imprese familiari estremamente flessibili, che si fondevano e si separavano in base alle esigenze degli affari, della morte e dell'aumento della ricchezza o delle difficoltà dei membri del gruppo.

Queste reti di piccole imprese non erano specializzate: commercianti e venditori ambulanti facevano affari in qualsiasi cosa, a seconda dei bisogni e delle opportunità che sorgevano, e spesso ogni famiglia aveva una specialità di qualche tipo basata sulla specializzazione generale della regione da cui provenivano: L'Alto Adige nei tappeti, il Lago di Como negli agrumi e l'Alto Dauphiné nei guanti. Tre fattori li hanno incoraggiati a offrire una gamma diversificata di prodotti: il desiderio di acquisire un numero maggiore di clienti offrendo una grande varietà di prodotti; mezzi di pagamento, in cui il baratto giocava un ruolo importante; e una ricerca di articoli nuovi o illeciti che porterebbero maggiori profitti. I mercanti itineranti commerciavano anche denaro, e in questo modo furono avviate numerose società e banche importanti, con il bilanciamento del reddito dalle vendite ai meno abbienti e il prestito di denaro ai ricchi. Un'ultima caratteristica appare appena sotto la superficie in ogni aspetto dell'intera organizzazione mercantile: uomini e merci si muovevano e operavano ai margini legali. Il movimento delle merci attorno a questi circuiti evitava i dazi doganali e di pedaggio e una parte di queste merci consisteva puramente e semplicemente di contrabbando. Quando si aprì un nuovo mercato, in particolare quando scoppiò la guerra, proliferarono i negozi di contrabbando e illeciti.

La creazione di stati-nazione e l'aumento del numero di negozi distrusse gradualmente queste reti di commercianti e ambulanti che operavano su aree enormi, costringendoli ad accontentarsi di circuiti regionali. Tuttavia, il diffuso sviluppo del commercio urbano nel diciottesimo secolo costrinse i negozianti a ricorrere ai venditori ambulanti per far avanzare le proprie attività, quindi le attività dei venditori ambulanti persistettero.

Si individuano tre tipologie di venditori ambulanti settecenteschi, a seconda dei beni che possedevano a garanzia del bene fornito dai mercanti cittadini. In primo luogo, c'erano venditori ambulanti che non erano in grado di fornire garanzia per la merce richiesta; per loro, l'atto di vendere era più importante della merce. Vagavano e commerciavano sulla base di incontri casuali, tentavano tutti i tipi di commercio, offrivano uno spettacolo oltre che merci, e cambiavano i loro percorsi a seconda di dove c'era l'opportunità. In secondo luogo, c'erano i venditori ambulanti che avevano risorse sufficienti per garantire prestiti, fornitori regolari e clienti abituali. Andavano e venivano secondo le stagioni. Dapprima si rifornivano da emigrati che avevano aperto negozi, poi si rifornivano sempre più da altre attività sedentarie. In genere avevano uno o due turni fissi, su piccola scala, e tenevano i conti. Questi dati mostrano che i loro clienti hanno acquistato a credito e rimborsato in piccole rate quando il venditore ambulante ha effettuato visite ulteriori, il che ha sempre fornito una scusa per nuovi acquisti. Infine c'erano i mercanti ambulanti che, possedendo ingenti risorse, viaggiavano con un carretto e aprivano negozi. Andavano alle fiere e ai mercati ed erano i benvenuti nei castelli e nelle umili fattorie. Potrebbero anche fornire libri e merci insolite su richiesta dei loro clienti. Vendevano a privati ​​ma fornivano anche nuove linee ai negozi (guanti, ventagli, orologi).

Altrettanto comuni erano quelle persone escluse dal circuito mercantile e tutti i tipi di poveri - uomini e donne - che cercavano di sfuggire alla povertà vendendo merci o tessuti stampati. Le autorità locali spesso concedevano loro il monopolio sulla vendita di piccoli tessuti stampati.

Dall'inizio della seconda metà dell'Ottocento il commercio ambulante è stato progressivamente emarginato negli ambienti commerciali e screditato nei paesi in cui è nato. Solo chi si specializzava in beni nuovi, di lusso o ricercati, o chi poteva investire nei nuovi mercati dell'Asia e dell'America, poteva continuare la professione: ottici, fioristi, librai, esportatori di beni di lusso e novità . La fine del commercio ambulante in Europa è caratterizzata dalla natura estremamente diversificata dei venditori ambulanti, illustrando i loro sforzi finali per adattarsi all'enorme espansione delle nuove modalità di vendita che li avevano emarginati: proliferazione di punti vendita, nuove reti di distribuzione, apertura delle campagne e, naturalmente, l'aumento delle vendite per corrispondenza, che le ha rese irrilevanti. In Asia, le evoluzioni non sono state così repentine.