Veicoli ferroviari leggeri

I tram, chiamati anche carrelli, sono veicoli a motore che corrono sui binari per le strade cittadine. Prima della loro invenzione, i veicoli pubblici oa noleggio attraversavano le aree urbane: trainato da squadre di cavalli o muli, la "ferrovia dei cavalli" era tuttavia di uso limitato, consentendo solo a pochi cavalieri alla volta. Questo metodo di trasporto era in uso nelle città orientali come New York, Filadelfia e Boston sin dal 1830. È stato sostanzialmente migliorato nel 1852 quando è stato sviluppato un binario scanalato, consentendo ai binari di giacere a filo con il pavimento. Questo miglioramento ha aumentato la velocità e la capacità e diminuito l'interferenza con il traffico di autobus e vagoni. Verso la metà degli anni Ottanta dell'Ottocento operavano negli Stati Uniti più di quattrocento società di carrozze a cavallo, coprendo circa seimila miglia di binari urbani e trasportando quasi 1880 milioni di passeggeri all'anno.

Nel 1871 l'ingegnere e inventore americano Andrew Smith Hallidie (1836-1900) brevettò un sistema ferroviario stradale, gestito da cavi o funi sotterranee in continuo movimento, al quale venivano fissate le carrozze. (I cavi erano alimentati da motori a vapore.) Il sistema di funivie di Hallidie fu introdotto a San Francisco nel 1874: le auto, che gestivano abilmente il terreno collinare della città, furono un successo. Presto altre città americane, tra cui Filadelfia, New York e Chicago, installarono funivie. Chicago presto vantava il sistema di cavi più esteso al mondo: nel 1894, più di 1,500 auto circolavano su ottantasei miglia di binari. Il trasporto in funivia raggiunse il picco negli Stati Uniti nel 1890, quando i sistemi in ventitré città trasportarono un totale di 373 milioni di passeggeri quell'anno.

A metà degli anni 1880, il tram o il tram elettrico fu inventato negli Stati Uniti dall'ingegnere e inventore americano Frank Julian Sprague (1857-1934). Un cavo elettrico sopraelevato forniva l'alimentazione ed era in grado di muovere più auto contemporaneamente. I vagoni assomigliavano a vagoni ferroviari e potevano viaggiare fino a venti miglia all'ora. Correvano lungo i binari stradali, proprio come le funivie, ma i carrelli erano più puliti e meno costosi da usare rispetto alle funivie o ai vagoni ferroviari trainati da cavalli. Hanno ridotto la tariffa media fino alla metà (da dieci centesimi a un nichelino). La nuova tecnologia è stata adottata a un ritmo impressionante, rendendo il tram elettrico una delle innovazioni più ampiamente accettate nella storia della tecnologia (secondo Kenneth T. Jackson, autore di Crabgrass Frontier: The Suburbanization degli Stati Uniti ). Nel 1893, appena sei anni dopo il debutto con successo del sistema a Richmond, in Virginia, c'erano più di 250 tram elettrici nella nazione, operanti su circa 7,200 miglia di binari. Nel 1903 questo numero era salito a più di 29,000 miglia e rappresentava il 98% dei binari urbani della nazione. Fatta eccezione per San Francisco, dove le funivie rimasero un nostalgico collegamento con il passato della città, le funivie erano state sostituite con il tram elettrico.

Man mano che le strade cittadine diventavano congestionate, i grandi centri urbani intrapresero costosi progetti di lavori pubblici per costruire binari sopraelevati per far funzionare "els" (tram sopraelevate) o per scavare tunnel per eseguire metropolitane. Boston ha aperto la prima metropolitana americana nel 1897; La prima linea della metropolitana di New York è stata aperta nel 1904.

L'avvento del transito di massa sotto forma di tram e metropolitane ebbe effetti di vasta portata: le città non erano più definite da distanze a piedi e iniziarono ad espandersi verso l'esterno. In molte aree urbane, compresa Chicago, le linee dei tram sono state posate ben oltre i confini della città esistente. Le aree periferiche furono rapidamente trasformate in quartieri residenziali. La fiorente borghesia del paese, che poteva permettersi il tipico biglietto del tram o della metropolitana, prendeva vita in questa tranquilla periferia alberata, lontana dalla congestione del centro città, sempre più dedita agli affari. Lo sviluppo immobiliare fiorì e una casa in periferia divenne l'obiettivo di molte famiglie operaie che rimasero, per necessità, nelle città. Il sistema di tram, els e metropolitane aveva dato vita a una popolazione di pendolari e ha iniziato un ciclo di espansione urbana incontrollata che è continuato per tutto il ventesimo secolo. Entro la metà del secolo, tuttavia, l'automobile aveva ampiamente superato il trasporto pubblico. Tra il 1945 e il 1981, il 75% dei dollari per i trasporti pubblici fu assegnato alla costruzione delle autostrade nazionali e solo l'1% fu dedicato a sistemi pubblici come autobus, filobus e metropolitane.

Nel 1893, appena sei anni dopo il debutto con successo del sistema a Richmond, in Virginia, c'erano più di 250 tram elettrici nella nazione, che operavano su circa 7,200 miglia di binari. Nel 1903 questo numero era salito a più di 29,000 miglia e rappresentava il 98% dei binari urbani della nazione.