Vanderzee, James

Giugno 29, 1886
15 Maggio 1983

Il fotografo James Augustus VanDerZee è nato a Lenox, nel Massachusetts, il figlio maggiore e secondo figlio di Susan Brister e John VanDerZee. È cresciuto a Lenox e lì ha frequentato le scuole pubbliche. Nel 1900 vinse una piccola macchina fotografica come premio per la vendita di pacchetti di bustine di polvere. Poco dopo ha acquistato una macchina fotografica più grande e ha iniziato a fotografare familiari, amici e residenti a Lenox. Inizia così il suo impegno per tutta la vita con la fotografia. Nel 1906 VanDerZee e suo fratello Walter si trasferirono a New York City per raggiungere il padre, che lavorava lì. A questo punto VanDerZee era già un fotografo affermato; tuttavia, il suo primo lavoro a New York fu servire ai tavoli nella sala da pranzo privata di una banca. A New York incontrò la sua prima moglie, Kate L. Brown, che sposò nel 1907. L'anno successivo lui e Kate si trasferirono a Phoebus, in Virginia, allora una piccola località turistica vicino a casa sua a Newport News. Ha lavorato come cameriere presso il popolare Hotel Chamberlin, un resort preferito dai ricchi a Hampton. Mentre era in Virginia, VanDerZee ha continuato a fotografare e ha realizzato alcune delle sue prime immagini più importanti: fotografie della facoltà e degli studenti della Whittier School, un'accademia preparatoria per l'Hampton Institute.

Nel 1908, dopo la nascita della loro prima figlia Rachel, la famiglia tornò a New York. VanDerZee ha continuato a lavorare in una varietà di lavori, inclusa la fotografia. Per un breve periodo si è recato a Newark, nel New Jersey, dove ha azionato la fotocamera in uno studio di ritratti di un grande magazzino. Nel 1910 nacque un figlio, Emile. Alla fine del primo quarto di secolo della sua vita, James VanDerZee aveva molto da festeggiare: era due volte padre, felicemente sposato e un successo nel mondo economicamente competitivo della New York prima della prima guerra mondiale. Ma questo periodo di felicità non durò a lungo. Emile morì nel 1911 e l'anno successivo VanDerZee e Kate si separarono.

VanDerZee si era sufficientemente ripreso nel 1916 per aprire il suo primo studio di ritratti fotografici. Era ad Harlem, sulla 135th Street in Lenox Avenue. Aveva anche un partner nell'impresa, la sua nuova moglie, Gaynella Greenlee Katz. Dal 1916 al 1931 VanDerZee rimase in questo luogo e lo studio divenne una delle operazioni fotografiche più importanti di Harlem. Si è specializzato in ritratti e fotografie di matrimoni, ma ha anche preso incarichi fuori dallo studio. Tra questi incarichi c'era il suo lavoro per Marcus Garvey nel 1924. Fu anche durante questi anni che VanDerZee iniziò i suoi assemblaggi di fotomontaggi sperimentali.

VanDerZee e sua moglie resistettero alla Grande Depressione e nel 1943, nel mezzo della Seconda Guerra Mondiale (1939-45), acquistarono l'edificio che avevano affittato al 272 di Lenox Avenue. Per il resto del decennio ha continuato il suo lavoro di ritratti e ha preso incarichi per una varietà di clienti di Harlem. Tuttavia, all'inizio degli anni Cinquanta iniziò a verificarsi un calo degli affari. In definitiva, tutto ciò che poteva mantenere era un'attività di restauro per corrispondenza. Attraverso una complicata serie di prestiti e seconde ipoteche, i VanDerZee furono in grado di mantenere la loro proprietà fino al 1950, quando furono sfrattati. Ironia della sorte, la più grande fama e successo di VanDerZee come fotografo doveva ancora arrivare.

Due anni prima del suo sfratto, VanDerZee aveva incontrato Reginald McGhee, che era un curatore della mostra del Metropolitan Museum Harlem on My Mind. Grazie agli sforzi di McGhee, il suo lavoro dei quattro decenni precedenti è diventato il fulcro visivo della mostra. Le fotografie divennero alcune delle immagini più scritte nella storia della fotografia, mentre il loro creatore era ridotto a vivere di benessere. La fama di VanDerZee crebbe quando nel 1969 McGhee e altri giovani fotografi neri formarono il James VanDerZee Institute, che mostrò il suo lavoro negli Stati Uniti e all'estero. Le sue fotografie divennero ancora più note quando furono pubblicate tre monografie negli anni '1970. Nella seconda metà di quel decennio, il lavoro di VanDerZee veniva ricercato da collezionisti sia istituzionali che individuali. Quando Gaynella morì nel 1976, VanDerZee era diventato un simbolo di abilità artistica e coraggio per la comunità di Harlem. Ha ripreso a fare ritratti, ha parlato a conferenze e ha rilasciato innumerevoli interviste. Nel 1978, è stato nominato il primo destinatario del Premio Pierre Toussaint dell'Arcidiocesi di New York. Quell'anno si sposò per la terza volta, con donna Mussendon, una donna di sessant'anni più giovane di lui.

Nel 1980, con l'aiuto della moglie, VanDerZee iniziò una serie di ritratti di celebrità afroamericane. Tra i suoi modelli c'erano Eubie Blake, Miles Davis, Cicely Tyson e Muhammad Ali. Ha realizzato il suo ultimo ritratto, per la storica dell'arte Reginia Perry, nel febbraio 1983. VanDerZee è morto il 15 maggio 1983. Quel giorno aveva ricevuto un dottorato onorario in lettere umane presso la Howard University. Aveva novantasei anni.

Guarda anche Harlem, New York; Harlem Renaissance; Fotografia, Stati Uniti

Bibliografia

De Cock, Liliane e Reginald McGhee. James VanDerZee.New York, 1973.

McGhee, Reginald. The World of James VanDerZee: A Visual Record of Black Americans. New York: Grove Press, 1969.

VanDerZee, James, et al. Il libro dei morti di Harlem. New York: Morgan e Morgan, 1978.

Westerbeck, Colin, ed. Lo studio James VanDerZee. Chicago: Art Institute of Chicago, 2004.

rodger c. birt (1996)
Bibliografia aggiornata