Vaccino polio

La malattia più temuta degli anni Cinquanta era la poliomielite. Attaccava i bambini più degli adulti e affliggeva sia i ricchi che i poveri.

La poliomielite è una malattia infettiva causata da uno dei tre tipi di virus che entra nel corpo attraverso la bocca. Vive nel flusso sanguigno prima di prendere uno dei due percorsi. O entra nelle viscere, dove viene espulso senza causare più danni del comune raffreddore, oppure viaggia verso il sistema nervoso centrale, dove danneggia le cellule del vapore cerebrale o del midollo spinale. Possono verificarsi gravi paralisi e persino la morte.

Nel 1953, il dottor Hart E. Van Riper, direttore della National Foundation for Infantile Paralysis (NFIP), annunciò che nei cinque anni precedenti erano stati segnalati più casi di poliomielite che nei venti precedenti. Immediatamente circolavano voci che insetti, animali, cattiva genetica e persino frutta infetta diffondessero la polio. Van Riper ha cercato di dissipare queste voci spiegando che né gli insetti né l'ereditarietà hanno causato la malattia, che tende a colpire in estate. Ha avvertito i genitori di lasciare che i bambini giochino nelle piscine, dove il rischio di trasmissione era aumentato. I bambini sono stati incoraggiati a non giocare duro per paura della sudorazione, che si credeva favorisse la malattia. Di conseguenza, le piscine pubbliche sono state chiuse ei bambini hanno trascorso l'estate impegnandosi in attività tranquille.

vaccini

Un primo vaccino contro la poliomielite negli anni '1950 ha fatto poco per tenere a bada la malattia. È stato realizzato utilizzando la gamma globulina, un componente del sangue umano che aiuta a prevenire i virus infettivi. La gamma globulina era già utilizzata nel vaccino contro il morbillo, che veniva somministrato regolarmente agli scolari. A causa di questo uso, le gammaglobuline erano scarse e non potevano essere utilizzate per produrre molti vaccini antipolio. Di conseguenza, il vaccino antipolio precoce ha offerto un'immunità della durata di soli otto giorni. I genitori chiedevano qualcosa di meglio per i loro figli.

Il dottor Jonas Salk (1914–1995) ha sviluppato un vaccino composto da tutti e tre i tipi di virus della polio. Nella primavera del 1954 fu testato su 1.8 milioni di scolari. I risultati dei test nel 1955 hanno mostrato che il vaccino ha funzionato nel prevenire l'insorgenza della poliomielite e il Congresso ha approvato la legge sulla vaccinazione contro la poliomielite. L'atto ha fornito 30 milioni di dollari agli stati per acquistare il vaccino. Quattro importanti compagnie farmaceutiche hanno lavorato insieme per fornire 9.8 milioni di dosi per i bambini delle scuole elementari nel 1955. I bambini della prima elementare hanno ricevuto l'iniezione per primi, poi i bambini dalla seconda alla quarta elementare, poi le donne incinte dopo la dodicesima settimana di gravidanza. Alla fine del 1958, 200 milioni di persone avevano ricevuto il vaccino Salk.

Il vaccino Salk aveva i suoi problemi. Era difficile da produrre in serie perché i virus dovevano essere uccisi prima di essere trasformati nel vaccino. Se un virus vivo fosse entrato nel lotto del vaccino (che è avvenuto nel 1955), il colpo avrebbe infettato il ricevente con la stessa malattia da cui era stato progettato per proteggere. Un altro svantaggio era che l'immunità durava solo trenta mesi, momento in cui era necessario un colpo di richiamo. I ricercatori hanno continuato a cercare modi per migliorare il vaccino.

Sabin in soccorso

Gli esperti sapevano che dovevano ideare un vaccino utilizzando il virus vivo. Aumenterebbe la durata dell'immunità e sarebbe più facile da realizzare su larga scala. Albert Sabin (1906-1993) ha testato con successo il suo vaccino a virus vivo su trenta volontari prigionieri nel 1955. Ha annunciato che il suo vaccino era pronto per i test di massa nel 1956, ma gli americani erano scettici. L'idea di utilizzare un virus vivo per proteggere effettivamente le persone non aveva senso. Sabin è stato invitato a testare il suo vaccino in Unione Sovietica, e lo ha fatto, con successo. Infine, nel 1961, gli americani permisero ai loro figli di essere immunizzati con il vaccino di Sabin. La migliore notizia per i bambini era che il vaccino non era un colpo. Era un liquido al gusto di ciliegia che potevano bere.

Salk e Sabin sono i nomi più comunemente correlati al vaccino antipolio, ma migliaia di ricercatori hanno aiutato nella lotta. Sono stati donati centinaia di milioni di dollari per la ricerca e la cura dei pazienti. Negli anni '1980, gli Stati Uniti hanno segnalato meno di dieci casi di polio ogni anno.