Vaccinazione contro il vaiolo

Il flagello . Il vaiolo era un fatto mortale nella prima America, proprio come lo era stato in Europa per secoli. È arrivata negli Stati Uniti tra i primi coloni, e ogni nave che ha visitato dall'Europa o dalle Indie Occidentali aveva il potenziale per iniziare un'altra epidemia. Si sapeva poco della malattia e non si poteva farci niente se non digiunare e pregare: il vaiolo era la punizione di Dio.

Immunizzazione precoce . Si è capito un fatto sul vaiolo: le persone che hanno contratto la malattia e sono sopravvissute ne sono state immuni. Un metodo di inoculazione grezzo si era sviluppato (forse in India o in Africa) ma era usato raramente in Europa: iniettare a una persona sana la materia del vaiolo prelevata dalla piaga di una persona che soffre di un caso lieve, producendo un altro caso lieve e immunità a vita. Ma, come si può facilmente immaginare, l'idea di esporre una persona sana al vaiolo non era ampiamente accettata. Tipico dell'obiezione religiosa era un sermone del 1722 intitolato "Un sermone contro la pratica pericolosa e peccaminosa dell'inoculazione". Solo Dio, ha avvertito, potrebbe infliggere malattie.

Mather e Boylston. Dopo aver appreso che il suo schiavo africano era stato immunizzato, Cotton Mather (egli stesso un ministro e un medico) cercò di rendere popolare il concetto nell'America coloniale all'inizio del 1700. Ha incoraggiato gli esperimenti del medico di Boston Zabdiel Boylston, che aveva appreso delle vaccinazioni turche nel 1721. Questi esperimenti erano rischiosi: i vicini arrabbiati di Boylston hanno minacciato di accusarlo di omicidio se uno dei suoi pazienti, incluso suo figlio di sei anni, fosse morto . Alcuni americani, compreso Thomas Jefferson, erano stati immunizzati con questo metodo "diretto". Tuttavia, era ancora considerato pericoloso da molti medici, e con una buona ragione: era del tutto possibile causare la malattia piuttosto che prevenirla. Benjamin Franklin credeva che valesse la pena correre il rischio. "Nel 1736 ho perso uno dei miei figli, un bravo ragazzo di 4 anni, a causa del vaiolo", ha scritto nella sua autobiografia. "Mi sono pentito a lungo amaramente e ancora rimpiango di non averglielo dato tramite Inoculation." Il lavoro di Boylston aveva salvato molte vite, ma sarebbe stato necessario un metodo più sicuro.

Gli esperimenti di Jenner. A partire dal 1760, un medico di campagna inglese di nome Edward Jenner aveva osservato che le lattaie inglesi che avevano contratto la malattia del vaiolo delle mucche sembravano essere immuni al vaiolo. Speculando che il vaiolo e il vaiolo bovino più lieve fossero correlati, Jenner ha sperimentato la "vaccinazione" usando il vaiolo bovino (il vaccino proviene da vacca, la parola latina per vacca) e ha dimostrato nel 1796 che era efficace contro il vaiolo. Ma l'establishment medico non era convinto. La prestigiosa Royal Society britannica rifiutò le sue scoperte l'anno successivo. Tuttavia, ha scritto un rapporto, Un'indagine sulle cause e gli effetti della Variolae Vaccinae, una malattia ... nota con il nome di Cow Pox (1778), che avrebbe avuto conseguenze di vasta portata.

Vaccinazione in America . Quando il dottor Benjamin Water-house della Harvard Medical School lesse il rapporto di Jenner, iniziò i suoi esperimenti. Ha iniettato il vaccino contro il vaiolo bovino ai suoi quattro figli e a un giovane servo. Si sono ammalati lievemente, come previsto. Poi li ha esposti al vaiolo. Quando non hanno contratto la malattia, Waterhouse aveva dimostrato che il metodo di Jenner era efficace. Il dottor Waterhouse ha scritto il suo rapporto sulla vaccinazione, Una prospettiva di sterminare il vaiolo (1800), che ha inviato insieme ad alcuni vaccini, al presidente Thomas Jefferson. Il presidente, un grande promotore della scienza pratica, ha contribuito a rendere popolare il metodo di Jenner vaccinando tutta la sua famiglia. Riconoscendo l'effetto devastante che il vaiolo ha continuato ad avere sui nativi americani, Jefferson ha incaricato Lewis e Clark di insegnare agli indiani come proteggersi dalla malattia.

Altro da dimostrare . Ma il lavoro di Waterhouse non era finito. Con la divulgazione del metodo di Jenner, molte persone hanno provato a farlo da soli, spesso usando materia impura di vaiolo bovino. Nel 1802 un marinaio inglese che era arrivato di recente a Boston convinse la gente che aveva il vaiolo bovino e iniziò a vendere il virus dalle sue pustole. In realtà aveva il vaiolo e ne è risultata una grave epidemia. È stata necessaria un'indagine speciale da parte del Boston Board of Health per concludere che "il vaiolo delle mucche è una sicurezza completa contro il vaiolo". Poiché il vaccino contro il vaiolo bovino è diventato più facilmente disponibile e più medici hanno accettato il lavoro di Jenner e Waterhouse, c'è stata una significativa diminuzione del numero di decessi per vaiolo.

UNA LETTERA AL DR. EDWARD JENNER

Monticello, 14 maggio 1806

Sir,

Ho ricevuto una copia delle prove in generale riguardanti la scoperta dell'inoculazione vaccinale che avete avuto il piacere di inviarmi e per la quale vi ringrazio. Essendo stato tra i primi convertiti, in questa parte del globo, per la sua efficienza, approfitto di questa occasione per renderti una parte del tributo di gratitudine dovuto da tutta la famiglia umana. La medicina non ha mai prodotto prima un singolo miglioramento di tale utilità. La scoperta di Harvey della circolazione del sangue è stata una bellissima aggiunta alla nostra conoscenza dell'economia animale, ma su una revisione della pratica della medicina prima e dopo quell'epoca, non vedo alcun grande miglioramento derivato da quella scoperta. Hai cancellato dal calendario delle afflizioni umane una delle sue più grandi. Il tuo è il confortevole riflesso che l'umanità non potrà mai dimenticare che hai vissuto. Le nazioni future sapranno dalla storia solo che il ripugnante vaiolo è esistito e da te è stato estirpato.

Accetta i miei ferventi auguri per la tua salute e felicità e le assicurazioni del massimo rispetto e considerazione

Thomas Jefferson

Fonte: Merrill D. Peterson, Thomas Jefferson e la nuova nazione: una biografia (New York e Oxford: Oxford University Press, 1970).

Fonte

Ola Elizabeth Winslow, Un angelo distruttore: la conquista del vaiolo nella Boston coloniale (Boston: Houghton Mifflin, 1974).