Uriah stephens

Uriah Stephens (1821-1882), leader sindacale americano di spicco nella fondazione dei Knights of Labor, rimase il suo leader per un decennio.

Uriah Stephens nacque a Cape May, NJ, il 3 agosto 1821. Studiò per diventare un predicatore battista, ma i problemi finanziari lo costrinsero a diventare apprendista da un sarto. Apparentemente continuò a studiare nel tempo libero, ma nel 1845 si trasferì a Filadelfia e praticò il suo mestiere a tempo pieno.

Nel 1855 Stephens viaggiò attraverso le Indie Occidentali, il Messico e l'America Centrale, stabilendosi in California. Nel 1858 tornò a Filadelfia. Repubblicano antischiavista, Stephens ha sostenuto l'Unione dopo l'inizio delle ostilità.

Stephens si unì presto al movimento sindacale. Ha contribuito a organizzare l'Associazione dei tagliatori di indumenti di Filadelfia (1862) ed è stato attivo nei suoi affari. Verso la fine del 1869, tuttavia, essendo caduto in un brutto periodo, il sindacato si sciolse. Stephens e altri otto, cercando di mantenere un'organizzazione operaia, fondarono presto il Noble and Holy Order of the Knights of Labor.

Stephens ha influenzato il carattere peculiare dei Cavalieri. Una mistica religiosa lo ha portato a sottolineare la solidarietà fraterna del lavoro. Così evitò le divisioni artigianali e sostenne l'ammissione e l'uguaglianza nei Cavalieri di tutti i lavoratori, indipendentemente dalla religione, dall'affiliazione politica o dalla razza.

Il caratteristico rituale e la segretezza dei Cavalieri erano dovuti a Stephens. Un attivo Massone, Odd Fellow e Cavaliere di Pizia, Stephens concluse che la stabilità di queste organizzazioni longeve risiedeva nel loro rituale e nella segretezza. Ha ideato una cerimonia per i cavalieri basata in gran parte sulla tradizione massonica e ha insistito sul fatto che l'unione mantenga segreto anche il suo nome ai non membri. C'erano anche ragioni pratiche per queste politiche. La segretezza era una necessità in un'epoca in cui i sindacati erano deboli e i datori di lavoro erano inclini a ricorrere a ritorsioni violente per scioglierli.

Stephens mantenne le sue politiche mentre il sindacato passava da 9 membri nel 1869 a 9,000 nel 1878. Nel 1878 fu eletto il primo grande maestro operaio del sindacato. Ma ormai Stephens era distratto dalla politica e passava gran parte del suo tempo a correre per il Congresso con il biglietto del partito Greenback. Si è dimesso da capo del sindacato, ma i Cavalieri lo hanno rieletto. Dopo un altro anno si dimise di nuovo e gli successe Terence V. Powderly.

Powderly e Stephens hanno litigato immediatamente perché Powderly aveva spinto la modifica del rituale dei Cavalieri e l'abbandono della sua segretezza al fine di placare la Chiesa cattolica. Stephens rimase un membro inattivo fino alla sua morte, avvenuta il 13 febbraio 1882. Era stato pioniere in molte politiche sindacali praticabili e di successo.

Ulteriori letture

Le informazioni su Stephens sono nelle storie standard del movimento operaio durante questo periodo. Il più completo è Norman J. Ware, Il movimento operaio negli Stati Uniti, 1860-1895 (1929), ancora l'opera definitiva sui Cavalieri del lavoro di Stephens. Foster Rhea Dulles, Lavoro in America (1949; 3d ed. 1966), è informativo, come, in misura minore, lo sono Henry Pelling, Lavoro americano (1960) e Thomas R. Brooks, Fatica e guai: una storia del lavoro americano (1964). □