Una visione diversa

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Mentre gran parte della letteratura e della documentazione storica delle crociate si concentra sul conflitto tra cristiani e musulmani, c'erano altri eventi, punti di vista e prospettive di questi tempi che sono di uguale importanza. I seguaci della religione ebraica, sia in Europa che in Medio Oriente, erano in molti modi presi tra le parti in conflitto. Oppressi per secoli a causa del loro presunto ruolo nella morte di Gesù Cristo, gli ebrei di tutto il mondo hanno avuto un momento difficile, ma la loro situazione in Europa era generalmente peggiore di quanto non fosse in Medio Oriente. Spesso segregati, o separati, in ghetti lontano dai cristiani nelle città europee (e talvolta anche dai musulmani in Medio Oriente), gli ebrei d'Europa in genere non erano autorizzati a possedere proprietà, erano limitati a determinate occupazioni specifiche e erano costretti a indossare un segno o un distintivo identificativo per distinguerli dai cristiani. Essendo un popolo prevalentemente agricolo, furono costretti a vivere in città in Europa dove le professioni del prestito e del commercio erano le uniche a loro aperte.

Durante le crociate, la posizione degli ebrei in Europa era particolarmente pericolosa, poiché l'odio tradizionale ribolliva sotto forma di pogrom, o uccisioni di massa di ebrei da parte dei crociati mentre si avviavano a combattere gli infedeli, cioè quelle persone del Medio Oriente che non credeva nel Dio cristiano. In Medio Oriente, spesso le cose andavano meglio per i seguaci della fede ebraica. In generale, nel medioevo gli ebrei erano più integrati, o mescolati, nella vita normale in Medio Oriente che in Europa. Sebbene il libro sacro islamico, il Corano (o Corano) chiami i "figli di Israele" non credenti, afferma anche che agli ebrei dovrebbe essere permesso di vivere in pace. Gli ebrei in Europa e nel Medio Oriente non hanno preso parte al grande conflitto crociato tra Oriente e Occidente, ma sono stati spesso coinvolti in esso, così come gli ebrei di Gerusalemme, che furono massacrati insieme a tutti i musulmani quando la città cadde i soldati cristiani nel 1099 durante la prima crociata.

Le storie delle Crociate hanno spesso presentato la questione dal punto di vista cristiano, trascurando quello dei musulmani ed escludendo anche altre vicende del mondo musulmano durante i due secoli di guerra religiosa con l'Occidente. Il mondo islamico aveva un'alta cultura al tempo delle crociate. Sia nelle arti che nelle scienze, i poeti e gli studiosi musulmani hanno contribuito a sviluppare una civiltà che era per molti versi superiore a quella dei regni cristiani d'Occidente allo stesso tempo. I musulmani erano particolarmente forti in settori come la matematica, la medicina e l'astronomia e quindi guardavano agli invasori europei, la maggior parte dei quali erano ignoranti, con un occhio a volte umoristico e poco lusinghiero.

I crociati non erano gli unici nemici che i musulmani dovettero affrontare nel Medioevo. Dall'Asia centrale i mongoli invasero il Medio Oriente nel XII e XIII secolo. Questi guerrieri seminomadi, guidati dapprima dal famigerato Gengis Khan e successivamente dai suoi figli e da altri parenti, distrussero intere città, uccidendo tutti coloro che combattevano contro di loro. Per molti versi rappresentavano una minaccia più pericolosa dei crociati, e solo alla metà del tredicesimo secolo un mamelucco, o ex guerriero schiavo, dell'Egitto, Baybar, riuscì a fermare la loro avanzata. Tutto sommato, il quadro dell'Europa e del Medio Oriente al tempo delle crociate era molto complesso, che non può essere visto solo nei termini ristretti di un lungo conflitto tra cristiani e musulmani.