Una scienza dell’agricoltura

Una disciplina in crescita. Solo il 10% circa della popolazione americana viveva in città durante questo periodo

periodo; il resto viveva e lavorava nelle fattorie. L'agricoltura era di gran lunga il principale impiego americano, ma aveva un disperato bisogno di miglioramento. Sia che il raccolto fosse destinato all'esportazione, come il tabacco, o per il consumo domestico, come il mais, gli agricoltori americani tendevano a lavorare la stessa terra più e più volte fino a quando non era esaurita e poi a liberare nuove terre. In Inghilterra, dove gli agricoltori non avevano terreni estesi da utilizzare alla maniera americana, i gentleman farmers hanno sperimentato tecniche per ottenere il massimo dalla loro terra il più a lungo possibile: rotazione delle colture, miglioramento del suolo mediante fertilizzazione, uso più efficiente del bestiame, e impiegando attrezzi agricoli nuovi e migliori. Hanno scoperto che l'agricoltura potrebbe trarre grandi vantaggi da metodi di coltivazione più scientifici.

Applicazione americana. Alcuni americani informati sostenevano le nuove tecniche nelle colonie. Nel 1758 il Rivista americana ha suggerito che i cittadini formassero "società o società" per discutere il miglioramento dell'agricoltura e per fare nuovi esperimenti. Purtroppo è stato fatto poco per introdurre le pratiche di inglese in America. Alcuni giornali pubblicizzavano nuovi attrezzi e marna (argilla ricca di calcio per migliorare il suolo impoverito) e istruzioni sul suo utilizzo. Gli appassionati hanno provato nuovi progetti di aratri e seminatrici, e alcuni si sono concentrati sulla progettazione di macchine per la raccolta e la trebbiatura per migliorare la produzione. Anche così, le pratiche degli agricoltori di tutti i giorni non sono state molto influenzate. Parte del problema era che le pratiche inglesi non potevano sempre essere applicate alle condizioni coloniali: l'America aveva una vasta gamma di suoli diversi e la sua costa atlantica di mille miglia comprendeva diversi climi. Di Jared Eliot Saggi sull'allevamento da campo, pubblicato nel 1760 e basato sui suoi esperimenti a Killmg-worth, Connecticut, fu un serio tentativo di modificare le tecniche inglesi al clima americano, ma fu l'unico coloniale a scrivere ampiamente sull'argomento del miglioramento agricolo. Forse la ragione principale del lento progresso dell'America in questo senso era il suo persistente problema con il lavoro. Molte delle nuove pratiche richiedevano più mani per renderle produttive, e il costo del lavoro in America libera, a contratto o schiavo era sempre stato alto. Molti coltivatori non vedevano il motivo per raccogliere e trebbiare più grano se non potevano permettersi di disboscare, piantare e coltivare la terra aggiuntiva richiesta. Ancora nel 1775 un autore vedeva ovunque pratiche dispendiose e sosteneva un'associazione americana, sul modello dell'American Philosophical Society, dedicata a incoraggiare il miglioramento agricolo. Una società del genere potrebbe “mettere a punto un piano di operazioni che, in pochi anni, tramite un abbonamento annuale ... cambierebbe il volto delle cose. Potrebbero ridurre questi punti dubbi a una certezza; potrebbero introdurre un sistema migliore di economia rurale ed essere in pochi anni di infinito servizio al loro paese ". Tuttavia, nessuno sforzo del genere fu fatto e solo pochi relativamente pochi sperimentarono seriamente l'agricoltura scientifica: piantatori benestanti come Thomas Jefferson e George Washington in Virginia, William Allen in Pennsylvania e Benjamin Gale nel Connecticut. Ovunque la terra fosse abbondante e la manodopera cara, la grande maggioranza degli americani aveva pochi incentivi per esplorare la scienza dell'agricoltura.

Fonte

Brooke Hindle, La ricerca della scienza nell'Africa rivoluzionaria 1735-1789 (Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1956).