Una rivoluzione nella cartografia: mappare il mondo

Chiarezza. L'evoluzione delle mappe del XVI secolo riflette chiaramente la crescente conoscenza del mondo che li circonda da parte degli europei. Non erano più questioni di semplice speculazione le questioni riguardanti l'ampiezza dell'Oceano Atlantico o le dimensioni e le posizioni relative dei principali continenti della terra. Né i geografi oi navigatori del XVI secolo si sentirono obbligati a consultare i testi delle antiche autorità su tali argomenti. Invece i cartografi basavano sempre più le loro rappresentazioni del mondo su dati concreti e osservazioni empiriche. Inoltre, hanno sviluppato nuovi metodi più accurati per rappresentare il globo tridimensionale su superfici piane e bidimensionali. È vero che problemi come l'incapacità dei navigatori e dei cartografi di misurare accuratamente la longitudine mentre si è in mare hanno continuato a portare ad alcune distorsioni e imprecisioni nelle mappe europee dell'epoca. Tuttavia, in termini di contorni generali e posizioni relative degli oceani e dei continenti, le mappe del mondo europee della fine del sedicesimo secolo iniziarono ad apparire simili a quelle che produciamo oggi con le nostre tecniche di rilevamento avanzate e la tecnologia satellitare.

Segreti di stato. Molte delle mappe più complete del XVI secolo erano, al momento in cui furono realizzate, accessibili solo a un piccolo gruppo di funzionari governativi. Questo perché Spagna e Portogallo ritenevano che i dati geografici raccolti dai loro marinai fossero segreti di stato fondamentali. I navigatori di ritorno da viaggi di esplorazione al servizio della corona erano tenuti a riferire le loro scoperte e le carte agli amministratori coloniali incaricati di raccogliere tali informazioni. Dai dati raccolti i cartografi trarrebbero e aggiornerebbero mappe ufficiali segrete. Queste mappe sarebbero quindi state tenute sotto chiave per evitare che informazioni ottenute con fatica e strategicamente significative cadessero in mani ostili. Uno dei più interessanti di questi documenti segreti è una rappresentazione del mondo atlantico disegnata dal cartografo reale spagnolo Juan de la Cosa nell'anno 1500, una mappa la cui segretezza era custodita in modo così efficace che gli storici seppero della sua esistenza solo nel XIX secolo. De la Cosa aveva quasi certamente esperienza personale nella navigazione nelle acque caraibiche, e potrebbe anche aver accompagnato Colombo nel suo primo viaggio nel 1492. La mappa riassume la comprensione ufficiale spagnola della geografia dei Caraibi e delle Americhe. Le principali isole dei Caraibi sono rappresentate con ragionevole precisione. La mappa mostra anche la terraferma sudamericana, e la terraferma nordamericana è contrassegnata da una bandiera inglese, a indicare che de la Cosa aveva sentito parlare del viaggio del 1497 di John Cabot. Tra il 1525 e il 1532 il cartografo Diego Ribeiro produsse un'altra serie di carte segrete ufficiali per il governo spagnolo. La rappresentazione del mondo di Ribeiro incorporava i dati raccolti da tutti i viaggi spagnoli fino a quel momento, compreso quello dell'equipaggio della spedizione Magellano che aveva fatto il giro del globo nel 1519-1522. Non sorprende che il valore strategico e commerciale di mappe segrete come queste abbia attirato occasionali sforzi di spionaggio. Mentre lavorava negli uffici amministrativi coloniali della Spagna a Siviglia, per esempio, Sebastian Cabot tentò di vendere carte segrete spagnole agli inglesi e ai veneziani.

Mappe per il consumo pubblico. Con il progredire del XVI secolo, tuttavia, la conoscenza geografica non poté essere tenuta segreta a lungo. Insieme alle carte segrete ufficiali dei governi spagnolo e portoghese, iniziarono a essere pubblicate e ampiamente distribuite altre carte che riassumevano informazioni geografiche aggiornate. La mappa del 1507 disegnata e pubblicata da Martin Waldseemüller e dai suoi colleghi a St. Die, in Francia, vendette rapidamente più di mille copie. Ironia della sorte, lo stesso Waldseemüller in seguito decise di aver sbagliato nell'applicare il nome di Amerigo Vespucci al Nuovo Mondo, e nelle edizioni successive della mappa cancellò il nome America. Il cambiamento di opinione di Waldseemüller, tuttavia, contava poco di fronte alla potenza della stampa. Il nome America sulla mappa originale del 1507 era già troppo ampiamente diffuso e troppo ampiamente utilizzato per essere ritirato, e l'etichetta si bloccò.

Mercatore. Il più abile di tutti i cartografi del XVI secolo fu lo studioso fiammingo Gerardus Mercator. È meglio ricordato come l'inventore di quella che è stata chiamata la proiezione di Mercatore, un metodo per rappresentare la superficie curva della terra su una carta bidimensionale piatta senza distorcere le relazioni direzionali della bussola tra due punti qualsiasi sulla mappa. La proiezione di Mercatore è stata particolarmente utile ai navigatori, e rimane ancora oggi una delle proiezioni più comunemente utilizzate nella cartografia moderna. Mercator ha prodotto la sua prima mappa del mondo nel 1538 e poi ha trascorso gran parte del resto della sua vita a lavorare su vari progetti di creazione di mappe. Al momento della sua morte, nel 1594, aveva quasi completato un esauriente atlante di mappe che riassumeva i migliori dati geografici disponibili del giorno. Dopo la sua morte, suo figlio diede gli ultimi ritocchi all'opera e pubblicò il famoso libro in tre volumi nel 1595. Era infatti la prima raccolta stampata di mappe a portare il titolo atlante. Le copie furono vendute rapidamente e trentuno edizioni dell'Atlante di Mercatore furono pubblicate negli anni successivi alla sua apparizione originale.