Una questione di fede

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Gli storici hanno fornito molte interpretazioni e cause per i due secoli di guerra tra il cristianesimo e il mondo islamico che conosciamo come le crociate. C'erano, ovviamente, preoccupazioni politiche, con il papa cattolico che voleva ottenere il potere nell'impero orientale, noto anche come impero bizantino, l'impero cristiano rivale dell'epoca. Anche principi, re e imperatori desideravano aumentare le dimensioni dei loro possedimenti e forse anche creare nuovi imperi in Medio Oriente. Anche le ragioni economiche erano importanti, poiché molte persone e città si guadagnavano da vivere con le crociate, trasportando i soldati e creando nuove aree per il commercio. Ma la cosa più importante, le crociate riguardavano la religione e su quale religione doveva controllare i luoghi sacri nella città di Gerusalemme, sacri all'Islam e al cristianesimo (oltre al giudaismo). È stata questa competizione tra le religioni, il dibattito su quale dio fosse il migliore, che ha continuato a guidare i crociati e i combattenti musulmani allo stesso modo.

La più recente delle grandi religioni, l'Islam è nata tra la fine del VI e l'inizio del VII secolo. Il cristianesimo aveva così circa seicento anni di vantaggio, e il giudaismo, la terza grande religione del Medio Oriente e dell'Europa, era più antica di entrambe, e risale a forse duemila anni prima della nascita di Gesù Cristo. Ma l'Islam si è diffuso rapidamente. Il suo fondatore, Muhammad, credeva di essere stato visitato dall'angelo Gabriele quando aveva circa quarant'anni e che l'angelo gli aveva detto di diventare un messaggero della parola di Allah, o Dio. Tutti coloro che seguirono o si sottomisero alla parola di Allah erano conosciuti come musulmani; il nome della religione, Islam, significa "sottomettersi". Per certi versi l'Islam è simile al cristianesimo, soprattutto in quanto i fedeli sono sempre alla ricerca di nuovi membri o convertiti di altre religioni.

Il libro sacro del cristianesimo è conosciuto come la Bibbia; I musulmani hanno il Corano, o Corano, un libro che presta particolare attenzione a condurre una vita morale e corretta. La legge islamica copre questioni pratiche, da cosa si dovrebbe mangiare a come si dovrebbe trattare con i poveri e con gli altri musulmani. Scritto in arabo, il Corano ha giocato un ruolo importante nel rendere quella lingua un punto di incontro per il mondo islamico, poiché il Corano non era destinato a essere tradotto. I fedeli invece avrebbero dovuto leggerlo nella lingua originale e pregare anche in arabo. Con la diffusione dell'Islam nei suoi primi quattro secoli, la posizione centrale del Corano e dell'arabo ha reso la religione non solo un movimento spirituale ma anche culturale, o arabo. Al tempo delle Crociate il mondo islamico aveva già raggiunto e appena superato il punto più alto della sua civiltà e del suo impero, controllando terre dall'India all'Asia Minore, dall'Iraq all'Arabia, dall'Egitto e dal Nord Africa alla Spagna e all'Italia meridionale.

Anche il cristianesimo era in aumento al tempo delle crociate. In Europa, c'era una competizione tra il leader della chiesa, il papa, e i re e gli imperatori che stavano stabilendo i loro regni. Il papa ei re di Francia e Inghilterra, così come l'imperatore tedesco, erano rivali per il potere nell'Europa medievale. La chiesa controllava gran parte della vita culturale del tempo e cercò anche di affermarsi come messaggera di Dio sulla Terra. Per quanto riguarda i papi, tutto il potere, spirituale e temporale (politico), veniva da loro.

Gli insegnamenti della Bibbia e dei primi libri del Nuovo Testamento, o Vangeli, hanno avuto una forte influenza sia sui nobili che sulla gente comune durante il Medioevo. I miracoli della chiesa furono ampiamente accettati e tenevano uniti e credenti i fedeli. Tuttavia, anche nel Medioevo c'era chi cercava le proprie forme private di religione. Tali scettici e parzialmente credenti furono trovati, come vedremo, sia nel mondo cristiano che in quello musulmano.

Il potere della religione è stato utilizzato per portare in battaglia i fedeli del cristianesimo e dell'Islam. Entrambe le parti vedevano i loro guerrieri come soldati di Dio, ed entrambe parlavano di combattere battaglie per la loro religione. In Occidente questa era conosciuta come una guerra santa, o Crociata, mentre nel mondo musulmano era chiamata jihad, significa anche guerra santa. Le crociate furono un'avventura costosa e per finanziarla la chiesa spesso tassò i fedeli. I primi stati d'Europa non erano organizzati per consentire tale tassazione della gente comune, ma la chiesa, con i suoi sacerdoti locali, lo era. Inoltre, la fede potrebbe essere usata per creare gruppi d'élite di combattenti. Dal tempo della prima crociata (1095–99), ai crociati fu promesso il perdono dei loro peccati in cambio del loro servizio. Questo uso della fede in tempo di guerra fu ulteriormente esteso con la creazione di ordini militari religiosi, come i Cavalieri Templari e i Cavalieri Ospitalieri all'inizio del XII secolo. La fede e la religione hanno continuato a svolgere un ruolo preminente nei conflitti nel corso della storia umana. Il più delle volte, tutti i partecipanti a una guerra pensano di avere Dio dalla loro parte.