Un ospedale per i “distratti”

Credenze e atteggiamenti. La malattia mentale era ancora meno compresa di quella fisica nel diciottesimo secolo. L'idea medievale che la pazzia, o "distrazione", fosse inflitta da Dio a causa dei peccati della vittima o di qualcun altro, morì duramente, specialmente quando la scienza medica offriva poche spiegazioni o cure. Nel primo secolo dell'insediamento inglese, i malati di mente venivano assecondati o ignorati se ritenuti innocui o evitati, trattenuti o imprigionati se temuti violenti. Sono stati fatti pochi tentativi per capire la causa delle condizioni della vittima (la volontà di Dio non poteva essere messa in dubbio) e ancora meno sforzo è stato dato alla terapia. Lo stigma che la malattia mentale portava con sé significava che la dura disciplina e le punizioni corporali erano mezzi legittimi per imporre almeno l'obbedienza.

Problema di trattamento. Il pensiero dell'era dell'Illuminismo richiedeva una spiegazione più razionale per la follia rispetto a un Dio arrabbiato e capriccioso. I medici hanno ipotizzato che la pazzia fosse una malattia, forse uno squilibrio degli "umori" del corpo che colpiva il cervello, e quindi capace di una cura. Sfortunatamente il tipo di terapie umorali con cui i medici avevano familiarità - emorragie, vesciche e purghe - non avevano più probabilità di curare i pazzi che curare un raffreddore. Il più delle volte, i medici assumevano pazienti pazzi per sperimentare un nuovo rimedio o con variazioni su uno vecchio. Ma non c'era nessuna istituzione in America dedicata alla cura dei malati di mente; a meno che il soggetto non fosse un senzatetto o fosse considerato una minaccia per la comunità, la cura della persona distratta era interamente responsabilità della sua famiglia.

Asilo. Nel 1766 il governatore Francis Fauquier della Virginia propose di cambiare questa situazione. Ha proposto che il denaro pubblico venga utilizzato per un edificio per ospitare "questi miserabili Oggetti, che non possono aiutare se stessi". Probabilmente Fauquier aveva in mente qualcosa come il famoso ospedale di Betlemme di Londra (pronunciato "Bedlam"), che era stato a lungo utilizzato per incarcerare alcuni pazzi inglesi. In tal caso, presumibilmente intendeva un'istituzione più benevola della prigione notoriamente sporca e sovraffollata che Bedlam era diventato. La House of Burgesses emanò la legislazione e votò per i fondi nel 1770. L'ospedale pubblico, come doveva essere chiamato, doveva essere situato a Williamsburg, la capitale della Virginia, e quindi doveva essere un fiore all'occhiello dell'architettura, un simbolo del Illuminismo nella colonia. Il comitato di costruzione si è rivolto a Robert Smith di Filadelfia, che aveva progettato la famosa Carpenter's Hall e Walnut Street Jail di quella città. Il risultato, completato nel 1773, fu un lungo, bello edificio in mattoni a due piani con tetto a padiglione e cupola.

Passo in avanti. Forse i detenuti del nuovo ospedale apprezzarono l'architettura, ma il loro destino era ancora abbastanza cupo per gli standard moderni. La scienza medica non era più vicina a curare la malattia mentale nel 1773 di quanto non lo fosse mai stata, ei detenuti, prigionieri in tutto tranne che nel nome, erano ancora soggetti a restrizioni e disciplina. Tuttavia, l'intenzione dell'Ospedale Pubblico non era semplicemente quella di escludere i disadattati sociali, ma di incoraggiare i medici a studiare gli enigmatici disturbi della mente ea fornire assistenza ai pazienti che un giorno avrebbero potuto essere curati. L'ospedale pubblico ha rappresentato un enorme salto di prospettiva sulla natura della malattia mentale e sull'obbligo della società di curarla.

Fonte

George Humphrey Yetter, Williamsburg prima e dopo (Williamsburg, Virginia: Colonial Williamsburg Foundation, 1980).