Ufficio profughi, liberti e terre abbandonate

Il Bureau of Refugees, Freedmen, and Abandoned Lands, l'agenzia federale che sovrintendeva all'emancipazione negli ex stati schiavi dopo la guerra civile, è comunemente noto come "Freedmen's Bureau". Progettato ufficialmente per proteggere i diritti degli ex schiavi dalle intrusioni dei loro ex padroni, ora è visto da molti storici come paternalistico. In questa prospettiva, il Freedmen's Bureau perseguì il "controllo sociale" dei liberti, incoraggiandoli a tornare a lavorare come lavoratori salariati nelle piantagioni.

Il Freedmen's Bureau si è sviluppato a seguito di soccorsi privati ​​in tempo di guerra diretti ai "contrabbandi" che erano fuggiti nelle linee dell'Unione. Su suggerimento dell'American Freedmen's Inquiry Commission, un organismo istituito dal Dipartimento della Guerra per indagare su questioni relative ai liberti, il 3 marzo 1865 il Congresso istituì l'ufficio come agenzia militare. Destinato come organizzazione temporanea ad esistere per un anno dopo la fine ufficiale della ribellione, l'ufficio aveva "il controllo di tutte le questioni relative ai ... liberti degli Stati ribelli". Inoltre, intraprenderebbe soccorsi ai rifugiati bianchi e gestire le proprietà confederate confiscate. Il commissario dell'ufficio, Oliver Otis Howard (1830–1909), era conosciuto come il "generale cristiano" per i suoi interessi filantropici e l'entusiasmo religioso congregazionalista. Alla fine Howard ha presieduto una rete di quasi mille agenti civili e militari locali sparsi per il sud, quasi tutti bianchi.

Inizialmente, Howard ei suoi subordinati speravano di fornire i cosiddetti "quaranta acri e un mulo" almeno ad alcune persone liberate dalle piantagioni sequestrate dal governo durante la guerra. La legislazione che istituiva l'ufficio aveva autorizzato una ridistribuzione della terra e l'ufficio di Howard redasse la circolare 13, che avrebbe implementato la distribuzione dei terreni in possesso dell'ufficio. Tuttavia, il presidente Andrew Johnson ha revocato la proposta e la sua politica di perdono diffuso per gli ex confederati ha restituito la maggior parte delle proprietà ai suoi ex proprietari. Bloccato, Howard si sentì quindi obbligato a sfrattare le persone libere dalle terre date loro durante la guerra con la "concessione Sherman". Questi si trovavano nelle isole del mare e nelle zone costiere della Carolina del Sud e della Georgia. Così, alla fine dell'estate del 1865, Howard abbandonò la ridistribuzione della terra e rivolse la sua attenzione a obiettivi più raggiungibili.

I restanti settori di attività dell'ufficio erano ampi. Si assumeva la responsabilità di aiutare gli indigenti - bianchi e neri - e di prendersi cura di persone libere ammalate, anziane e pazze. Inoltre ha sovvenzionato e sponsorizzato sforzi educativi diretti alla comunità afro-americana, sviluppati sia dagli stessi liberti che dalle varie società missionarie del nord. Gli anni del dopoguerra furono testimoni di una crescita esplosiva dell'istruzione dei neri e il Bureau incoraggiò questo sviluppo di fronte all'opposizione del sud bianco. Gli agenti dell'ufficio si sono anche assunti il ​​dovere di garantire diritti legali minimi per le persone libere, in particolare il diritto di testimoniare in tribunale.

Forse l'aspetto più duraturo e controverso del Bureau è stato il suo ruolo nel sorvegliare l'emergere del lavoro libero. Mentre tentava di proteggere le persone libere dalle imposizioni dei loro ex padroni, anche alle persone libere veniva ingiunto di lavorare diligentemente. Il dispositivo preferito dall'ufficio per regolare l'agricoltura delle piantagioni era il contratto di lavoro annuale, approvato dall'agente dell'ufficio locale. Decine di migliaia di contratti standardizzati furono scritti e applicati dall'Ufficio nel 1865 e nel 1866. I contratti che approvò generalmente prevedevano lavoro salariato in circostanze che ricordavano la schiavitù: lavoro di gruppo, stretta supervisione, donne e bambini nella forza lavoro e disposizioni che limitano il mobilità fisica e portamento dei liberti

In pratica, gli agenti del Bureau passavano gran parte del loro tempo incoraggiando il lavoro diligente dei liberti; reprimendo le voci sull'imminente ridistribuzione della terra e persino punendo i liberti per comportamento refrattario. In alcuni casi, gli agenti hanno emesso e imposto codici di vagabondaggio diretti ai liberi. Nonostante incoraggiasse i liberti ad agire come lavoratori salariati disciplinati, l'ufficio presto incorse nell'inimicizia dei piantatori. Insisteva affinché le punizioni corporali venissero abbandonate e sostenne questa politica con frequenti arresti. Ha anche stabilito una doppia struttura legale, con agenti locali che agiscono come giudici nei casi in cui i tribunali civili si sono rifiutati di ascoltare le testimonianze dei neri o hanno commesso una flagrante ingiustizia. Infine, il Bureau e l'esercito si sono opposti agli sforzi dei governi conservatori della Ricostruzione presidenziale per reimporre le dure leggi sul vagabondaggio attraverso i Codici neri e legislazione simile. Il presidente Andrew Johnson diede ascolto alle lamentele dei piantatori e nel febbraio 1866 pose il veto alla legislazione che prevedeva l'estensione delle attività dell'ufficio.

Il Freedmen's Bureau divenne il fulcro della lotta politica emergente tra Johnson e il Congresso per il controllo della ricostruzione. Con il crescente potere del partito repubblicano, in particolare della fazione radicale, l'ufficio si assicurò un potente patrocinio politico. Le sue funzioni furono estese al di sopra del veto di Johnson nel luglio 1866. Con l'emanazione della ricostruzione del Congresso nel marzo 1867, il personale dell'Ufficio di Freedmen tendeva a essere coinvolto nella mobilitazione politica che poi stava travolgendo la comunità nera. Ad esempio, nella Carolina del Sud, il vice commissario Robert K. Scott fu eletto primo governatore repubblicano dello stato e in Alabama quattro dei sei membri del Congresso repubblicano eletti nel febbraio 1868 erano funzionari dell'ufficio. Sebbene siano stati ampiamente denunciati come "trafficanti di tappeti", i funzionari dell'ufficio hanno esercitato un ruolo importante nella politicizzazione dei liberti attraverso gruppi repubblicani come la Union League.

La restaurazione della maggior parte degli stati del sud sotto gli atti di ricostruzione militare ha fornito la causa immediata della scomparsa dell'ufficio. Con i governi del sud che ora concedono alle persone libere pari diritti legali, non è più emersa alcuna necessità di interferenze nelle funzioni legali locali. I vasti poteri del Freedmen's Bureau avevano a lungo violato i tabù dei diritti degli stati e, inoltre, la spesa dei programmi del Bureau si è rivelata impopolare presso il pubblico settentrionale. Il disegno di legge di rinnovo del luglio 1866 prevedeva il termine essenziale dell'organizzazione entro due anni. La legislazione successiva cambiò quella data alla fine del 1868, e dopo quel periodo continuarono solo la Divisione Istruzione del Bureau e gli sforzi per assicurarsi i premi dovuti ai veterani neri. Il 30 giugno 1872 queste operazioni terminarono e l'Ufficio dei liberti cessò di esistere.

Molti degli obiettivi dell'ufficio di presidenza erano certamente lodevoli e i suoi risultati nella promozione dei diritti legali e dell'istruzione dei neri sostanziali, ma i risultati complessivi sono contrastanti. Abbandonando la ridistribuzione della terra e promuovendo il ritorno degli ex schiavi all'agricoltura di piantagione come lavoratori subordinati nel sistema dei contratti, l'ufficio ha anche contribuito alla sopravvivenza dell'economia delle piantagioni.

Guarda anche Codici neri; Civil War, USA; Schiavitù; Union League of America

Bibliografia

Bently, George R. Una storia del Bureau dei Freedmen. New York: Octagon Books, 1970.

Foner, Eric. Ricostruzione: la rivoluzione incompiuta dell'America, 1863-77. New York: Harper & Row, 1988; ristampa, New York: Perennial Classics, 2002.

McFeely, William S. Patrigno yankee: il generale OO Howard e i Freedmen. New Haven, CT: Yale University Press, 1968.

michael w. fitzgerald (1996)
Bibliografia aggiornata