Trattato di Tordesillas

Dopo i primi sforzi di colonizzazione del Nuovo Continente da parte dei Vichinghi intorno all'anno 1000, passarono diversi secoli prima che le esplorazioni europee dell'area venissero rinnovate. Nel 1450 erano in corso cambiamenti politici, economici e tecnologici, che resero l'esplorazione a distanza più fattibile e potenzialmente conveniente. Il Rinascimento generò interesse verso la ricerca scientifica e il controllo umano sull'ambiente naturale. La centralizzazione politica trasformò i principati localizzati del Medioevo, governati da famiglie nobili rivali, in stati-nazione. I governanti acquisirono un grande potere in seguito al declino dell'influenza della Chiesa cattolica. I monarchi con potere politico centralizzato accumulavano fondi per finanziare l'esplorazione. Le prime esplorazioni via terra, evidenziate dal viaggio di Marco Polo nel Catai alla fine del XIII secolo, avevano stuzzicato l'appetito dell'Europa per il commercio con l'Oriente. I ricchi europei del XV secolo desideravano beni disponibili in Oriente, compresi gioielli, porcellane e spezie.

Le rotte terrestri stabilite passarono sotto il controllo di altri gruppi lungo la strada, compresi i musulmani turchi, che ottennero il controllo della rotta principale nel 1450. Le nazioni di nuova creazione dell'Europa occidentale, tra cui Inghilterra, Portogallo, Spagna e Francia, si interessarono alla ricerca di rotte alternative per condurre il commercio con l'Est. Con i progressi tecnologici nella costruzione navale e nella navigazione, il Portogallo iniziò l'esplorazione delle rotte commerciali via mare e nel 1487 tracciò una rotta oceanica intorno all'Africa verso l'India. Gioielli e spezie iniziarono ad arrivare in Portogallo, rendendo Lisbona il nuovo centro commerciale dell'Europa.

Grazie a un accresciuto interesse verso l'esplorazione oltremare, l'esploratore Cristoforo Colombo (1451-1506) cercò un sostegno in modo da poter perseguire una teoria secondo cui il contatto con l'Oriente potesse essere stabilito navigando verso ovest attraverso l'Oceano Atlantico. Dopo che il Portogallo si rifiutò di finanziarlo, la Spagna fornì sostegno finanziario e navi, così Colombo salpò alla fine del 1492. Dopo dieci settimane di navigazione Colombo arrivò su un'isola che chiamò San Salvador. Sebbene atterrò in quelle che ora sono conosciute come le Bahamas, Colombo dichiarò di aver scoperto la rotta occidentale verso est. Con entusiasmo, la Spagna rivendicò il controllo sulla scoperta.

Il Portogallo e la Spagna, i due leader nell'esplorazione del XV secolo, avevano raggiunto un accordo poco tempo prima nel 1479 e 1480, la Spagna avrebbe controllato la regione atlantica intorno alle Isole Canarie e il Portogallo avrebbe detenuto i diritti sulle terre scoperte a sud delle Isole Canarie e ad ovest dell'Africa. Nel 1481 il Papa emanò una carta denominata re eterno riconoscendo ufficialmente l'accordo. Il Portogallo, tuttavia, sostenne che le isole incontrate da Colombo erano in realtà isole nell'Oceano Atlantico precedentemente rivendicate dai propri esploratori.

Poiché la Spagna e il Portogallo erano le due principali potenze cattoliche, le richieste di risoluzione della grave controversia arrivarono direttamente a Papa Alessandro IV. Il Papa emise un decreto nel maggio 1493, creando un'immaginaria linea nord-sud che separa le rivendicazioni di Spagna e Portogallo. La linea fu tracciata sulle mappe 100 leghe ad ovest delle isole di Capo Verde, situate al largo della costa del Senegal, sulla costa occidentale dell'Africa. La Spagna dovette affermare il controllo esclusivo delle terre ad ovest della linea, il Portogallo a est. Sono escluse le terre già rivendicate da altre nazioni europee.

Con ulteriori esplorazioni, il Portogallo si rese presto conto che la Spagna aveva la meglio sull'accordo e che il posizionamento della linea minacciava persino le loro rotte esplorative intorno all'Africa. Il Portogallo interpello nuovamente il Papa chiedendo a quest'ultimo una revisione. Nel giugno 1494, gli ambasciatori spagnoli e portoghesi riuniti a Tordesillas, nella Spagna nordoccidentale, spostarono la linea di 270 leghe più a ovest. La posizione esatta della linea, tuttavia, non è mai stata molto chiara poiché l'unità di misura della lega, in quel momento, variava tra i paesi. Inoltre, le isole di Capo Verde sono larghe 60 leghe, lasciando dubbi sul fatto che la distanza dalla linea debba essere misurata dalla costa orientale delle isole o da quella occidentale. Il Trattato di Tordesillas fu successivamente convalidato da Papa Giulio II nel 1506.

Colombo fece tre viaggi aggiuntivi tra il 1494 e il 1502, esplorando le Isole Vergini, Giamaica, Porto Rico e Trinidad. Solo più tardi si concluse che le scoperte di Colombo non furono in Oriente. Il Portogallo mantenne il suo interesse nella ricerca di una rotta intorno all'Africa e il navigatore Vasco da Gama (1469-1525) raggiunse l'India nel 1498. Nel frattempo, i successivi viaggi dell'esploratore portoghese Pedro Alvares Cabral nel 1500 a est della linea stabilita dal trattato portarono alla scoperta del Brasile. L'esplorazione dell'entroterra verso ovest dalla costa brasiliana penetrò ben oltre la linea, ma non ci fu opposizione dalla Spagna. Di conseguenza, il Portogallo rivendicò una vasta regione del Sud America.

Come rivelò il secolo successivo, il Trattato di Tordesillas favorì notevolmente la Spagna dal punto di vista economico. A ovest della linea, la Spagna rivendicò la Mesoamerica, inclusa la ricca società azteca e sul Sud America andino, che ospitava gli Inca. Le colonie spagnole produssero un'incredibile ricchezza con ritrovamenti di argento e oro. I portoghesi trovarono pochissime ricchezze simili. Altre implicazioni culturali della divisione si estesero anche molto nel futuro con l'America Latina e i Caraibi che erano regioni di lingua spagnola a ovest della linea e il Brasile era l'unica nazione con il portoghese come lingua ufficiale. Le influenze del trattato, tuttavia, furono limitate poiché altri paesi europei non riconobbero mai l'accordo e procedettero con le proprie esplorazioni e rivendicazioni di scoperte nell'emisfero occidentale.

Gli accordi monetari e creditizi sono alla base della grande espansione del commercio. Gli spagnoli riportarono oro, perle, gioielli e, soprattutto, argento dalle loro colonie americane. Complessivamente è stato stimato che tra il 1500 e il 1650 arrivarono in Europa dalle colonie spagnole 181 tonnellate d'oro e 16,000 tonnellate d'argento. . . La portata e la frequenza del commercio a lunga distanza sono cambiate notevolmente. Le linee di credito e di cambio dovettero essere ampliarsi per adattarsi alle maggiori distanze e tempi coinvolti. L'economia europea era pronta a trarre vantaggio dall'espansione del commercio.

william phillips e carla r. phillips, i mondi di cristoforo colombo, 1992.