Tradizioni orali native

Oralità e comunità. È probabile che la maggior parte dei lettori contemporanei formati nella tradizione europea consideri la letteratura dell'inizio del diciannovesimo secolo come qualcosa di scritto, come la poesia o la narrativa che appare nei libri. Tra i nativi americani, la letteratura orale, ancora prevalente, godeva di uno status elevato nel diciannovesimo secolo. Coloro che hanno eseguito storie, canzoni e rituali erano alcuni dei membri più apprezzati di una comunità. Le loro esibizioni servivano a ricordare ai membri di una comunità la loro origine, come si trovavano in un luogo particolare e come avrebbero dovuto continuare a vivere. La maggior parte delle tradizioni indigene distingueva tra tre generi orali: narrativa, canto e dramma rituale. In tutti questi generi la tradizione orale è stata informata da una convinzione centrale che gli esseri umani dovrebbero lottare per l'armonia con l'universo. Poiché le tradizioni orali native sono state ereditate e, a volte, in evoluzione, è difficile e impreciso etichettare particolari canzoni e performance come appartenenti a un certo periodo. Quindi lo studente novecentesco di letteratura ottocentesca nativa americana dovrebbe procedere con cautela: oltre alle difficoltà che sorgono con la traduzione scritta di un testo verbale, uno

deve tenere a mente la natura senza tempo della tradizione orale.

Narrazioni. Le narrazioni orali tendevano a essere suddivise in categorie "vere" e "fittizie". Le vere narrazioni spesso svolgevano una sorta di funzione biblica, una raccolta di testi centrali che definivano valori comuni e da cui si diramavano altre narrazioni. La storia principale era il racconto delle origini, un racconto che spiegava la creazione del mondo e della tribù. Tra molte nazioni del sud-ovest il mondo è stato creato dal Padre del Cielo e dalla Madre Terra. Il racconto dell'origine di Papago celebrava i poteri del Primogenito, che "finì la terra e poi creò tutta la vita animale e vegetale":

Molto tempo fa, dicono, quando la terra non era ancora finita, l'oscurità giaceva sull'acqua e si strofinavano a vicenda. Il suono che emettevano era come il suono sul bordo di uno stagno. Là, sull'acqua, nell'oscurità, nel rumore e con un vento molto forte, è nato un bambino.

Altre narrazioni raccontavano la migrazione ancestrale, le avventure di eroi culturali o spiegavano le origini di rituali e cerimonie specifici. Stilisticamente, le narrazioni variavano ampiamente da gruppo a gruppo. Un racconto di Papago potrebbe essere stato suddiviso in lunghe strofe e raccontato in una serie di notti. Una narrazione di Apache, d'altra parte, era spesso scarna, compatta, ripetitiva e sarebbe stata raccontata in meno di un'ora. Inoltre, le canzoni narrative potrebbero variare con ogni performance; mentre i narratori di Papago hanno lavorato per anni per memorizzare il canone di versi e canzoni che costituivano la loro bibbia, i narratori di Cherokee erano liberi di improvvisare se lo spirito li muoveva a farlo.

Racconti di imbroglione. Il secondo tipo di narrazione veniva spesso raccontato di notte dai nonni per divertire e istruire i bambini. Erano analoghi alle fiabe occidentali, ma erano spesso episodici, ciclici e ruotavano attorno alle avventure di un personaggio convenzionale. Il personaggio più popolare era il personaggio "imbroglione", così chiamato a causa delle sue buffonate maliziose e ingannevoli. Spesso apparendo come un corvo, un coniglio, una volpe o più comunemente un coyote, l'imbroglione era una figura divertente che a volte sconfiggeva gli altri e talvolta si rendeva conto di se stesso. In genere incarnava qualità come lussuria, avidità e avarizia. I suoi racconti divertivano ma insegnavano anche agli ascoltatori le conseguenze di tali debolezze.

Canzoni. Le canzoni erano e continuano ad essere una componente significativa della cultura dei nativi americani, che accompagnava le attività cerimoniali e quotidiane. Come le narrazioni, le canzoni cerimoniali variavano ampiamente da gruppo a gruppo. La Cerimonia Navajo Nightway, composta da circa quattrocento canzoni, ha riempito nove giorni e otto notti:

Possa essere bello davanti a me.
Possa essere bello dietro di me.
Possa essere bello sotto di me.
Possa essere bello tutto intorno a me.
La bellezza è finita.
Nella bellezza è finito.

Al contrario, una festa Yaqui consisteva in una dozzina di canzoni compresse e immaginarie, come le seguenti:

Questi tre come poiane notturne incantate
Passa sopra di me.
Questi tre come poiane notturne incantate
Passa sopra di me.
Mentre vengono con la luce prima dell'alba,
Qui dalla luce incantata prima dell'alba,
In cima, nel punto più alto dove si trova la montagna,
Stanno oscillando.
Questi tre come poiane notturne incantate
Passa sopra di me.

Le canzoni non cerimoniali hanno accompagnato quasi tutti gli aspetti della vita quotidiana. C'erano canzoni per viaggi, lavori domestici, ninne nanne o occasioni sociali. Alcuni canti cerimoniali avevano anche una funzione non cerimoniale. Il Navajo Nightway Chant, ad esempio, potrebbe essere stato usato anche come canzone itinerante.

Dramma rituale. Il dramma rituale era una forma sacra di letteratura orale che spesso combinava canto e narrativa. Queste esibizioni erano tentativi ritualizzati di comunicare con forze naturali e soprannaturali, di usare il potere della parola per raggiungere l'ordine nel mondo spirituale e fisico. Potrebbero essere stati eseguiti stagionalmente per celebrare il rinnovamento della terra, potrebbero aver segnato eventi comuni o riguardare eventi personali importanti, come nascita, morte e matrimonio. Altri potrebbero aver funzionato come cerimonie di purificazione. I drammi rituali venivano eseguiti da sacerdoti, cantanti rispettati o sciamani. Sacerdoti e sciamani ereditarono forme rituali e canti dalla loro famiglia o, in alternativa, subirono riti di iniziazione. In alcuni casi alcuni riti erano responsabilità di società particolarmente autorizzate. Tra gli Ojibwas, i Menominees e i Winnebagos, per esempio, le cerimonie di guarigione furono eseguite dalla Grand Medicine Society.

Temi. Alla base della diversità delle forme e del linguaggio nella tradizione orale c'erano una serie di temi comuni: il senso del sacro, il senso del bello, il senso del luogo e il senso della comunità. Per molti nativi americani nel diciannovesimo secolo, tutte le cose erano sacre; questo potere sacro ha creato un senso di equilibrio in tutto l'universo. I modelli all'interno di canzoni e narrazioni, come la ripetizione e la simmetria, riflettevano quell'equilibrio. Per ogni tribù, tuttavia, il sacro era spesso situato in un luogo specifico, a volte descritto come una dimora mitica o il luogo di origine. Ad esempio, i Navajo e gli Hopi consideravano alcune montagne del sud-ovest come luoghi di dimora sacra. Poiché la tradizione celebrava i luoghi sacri, ricordava anche all'individuo che faceva parte di un tutto più ampio, un insieme che includeva non solo la comunità ma anche tutta la creazione. Spirito e armonia hanno informato tutta la vita. Il potere della parola, dato e riflettendo il sacro, ha affermato e celebrato questa unità, come in questa preghiera di Yokuts:

Le mie parole sono legate in una
Con le grandi montagne,
Con le grandi rocce,
Con i grandi alberi,
In uno con il mio corpo
E il mio cuore.
Mi aiutate tutti
Con potere soprannaturale,
E tu, Day
E tu, notte!
Mi vedete tutti
Uno con questo mondo!