Thomas brassey

di 1805-1870

Appaltatore ferroviario

Nei primi anni. Thomas Brassey è stato forse il più importante appaltatore di ingegneria civile del mondo nel diciannovesimo secolo. Era nato in una rispettabile famiglia rurale nel nord dell'Inghilterra nel 1805. Suo padre lavorava in una piccola fattoria di famiglia oltre a coltivare una grande fattoria di proprietà del marchese di Westminster. Grazie a queste risorse, Thomas ha ricevuto una solida formazione a Chester, dove ha studiato materie commerciali fino all'età di sedici anni. Dopo il suo sedicesimo compleanno nel 1821 fu apprendista presso un geometra, e al termine del suo apprendistato divenne presto socio del suo maestro. Le indagini locali che ha condotto in tutto il nord dell'Inghilterra hanno fornito le basi della sua carriera di geometra e appaltatore ferroviario. Ben rispettato e finanziariamente sicuro, Brassey iniziò a intraprendere lavori a contratto nel nascente sistema ferroviario britannico negli anni '1830 dell'Ottocento. Il suo primo progetto di costruzione di edifici è stato un viadotto ferroviario a Bromborough. Poco dopo, Brassey vinse un contratto per la costruzione della Grand Junction Railway, segnando la sua emersione come l'individuo più importante nel boom ferroviario della Gran Bretagna.

Francia. Tuttavia, le ambizioni di Brassey non erano limitate alla sola Gran Bretagna, poiché i suoi interessi si espansero nell'Europa continentale. Dal 1841 al 1843 costruì la Ferrovia Parigi-Rouen (insieme a William Mackenzie) e nei decenni a venire fu responsabile della costruzione di più della metà della rete ferroviaria francese. Brassey tornò in Inghilterra nel 1843 per costruire la Lancaster & Carlisle Railway, avviando una serie di importanti contratti tra cui la Caledonian Railway, la Tilbury & Southend Railway, la Shrewsbury & Hereford Railway e la Great Northern Railway (costruita tra il 1847 e il 1851, questa linea collegava Londra ai bacini carboniferi e ai centri industriali dello Yorkshire e del Lancashire). All'inizio degli anni 1850 Brassey aveva supervisionato la costruzione di quasi settemila miglia di ferrovia nel Regno Unito. I suoi interessi britannici non erano limitati al sistema ferroviario, poiché ha svolto un ruolo attivo nello sviluppo del nord industriale della Gran Bretagna ed è stato anche fondamentale nella costruzione dei Victoria Docks a Londra.

Colonie. L'esperienza, la ricchezza e l'autorità che Brassey accumulò in Europa lo posizionò bene per sfruttare i boom ferroviari coloniali. In collaborazione con Sir Samuel Morton Peto e EL Betts, vinse il pregiato contratto per la costruzione della principale arteria ferroviaria del Canada: le 1,100 miglia del Grand Trunk furono costruite tra il 1853 e il 1859. Brassey supervisionò anche l'erezione del lungo ponte sul fiume St. Lawrence River. Questi progetti canadesi segnarono l'inizio del lungo periodo di costruzione ferroviaria di Brassey nelle colonie. Eseguì contratti in India (1858–1865), Australia (1859–1863) e Argentina (1864), fornendo il capitale e le competenze tecniche che facilitarono l'apertura di lontane zone di frontiera e la modernizzazione delle società coloniali.

Manager di Money and Men. La riuscita giocoleria di Brassey di più contratti in parti remote dell'impero si basava non solo su un'accorta gestione finanziaria (che gli consentiva di sopravvivere ai crolli finanziari dell'industria ferroviaria durante gli anni 1840 e 1860) ma anche sulla sua capacità di raccogliere e gestire un enorme forza lavoro. Più di diecimila lavoratori erano abitualmente impiegati da Brassey e, secondo la leggenda, a un certo punto questo numero superò i settantacinquemila. I suoi lavoratori generalmente rispettavano Brassey perché credeva che i lavoratori ben nutriti e ben riposati fossero più efficienti e producessero risultati migliori rispetto ai lavoratori mal pagati e nutriti. Sebbene la portata del lavoro a contratto di Brassey comportasse un rischio elevato, generò anche un'enorme ricchezza e negli anni '1860 dell'Ottocento era conosciuto come uno degli uomini più ricchi dell'Impero britannico. Il successo di Brassey doveva sicuramente molto alla sua capacità di capitalizzare appieno il boom globale nella costruzione di ferrovie, ma fu anche il risultato della sua rinomata diplomazia, che gli consentì di negoziare efficacemente con i governi stranieri, e la sua insistenza sul rapido completamento di qualsiasi contratto , qualità che gli hanno assicurato la reputazione di appaltatore più onesto e affidabile in un'attività ad alto rischio. Di conseguenza, Brassey fu inondato di onori: in Gran Bretagna, fu insignito della croce della Legion d'Onore, mentre ricevette la croce dell'Ordine di San Maurizio e San Lazzaro dal re Vittorio Emanuele d'Italia e dall'imperatore d'Austria ha presentato Brassey con la corona di ferro (un onore che non era stato precedentemente conferito a nessuno straniero) per il suo servizio distinto nella costruzione di ferrovie europee. Al momento della sua morte, l'8 dicembre 1870 nel Sussex, la sua tenuta era valutata 3.2 milioni di sterline ed era ampiamente celebrato come un "grande costruttore" dell'impero. Nel 1872 il prolifico storico vittoriano Arthur Helps ha prodotto una storia popolare della vita di Brassey intitolata La vita e le fatiche del signor Brassey, che raggiunse la sua settima edizione nel 1888 e assicurò a Brassey la reputazione di uno dei principali industriali britannici nell'era dell'impero.