Teoria razziale

I pregiudizi europei contro gli africani sono antichi. Ma le spiegazioni sistematiche e socialmente significative della differenza razziale - la teoria razziale - iniziarono alla fine del diciottesimo secolo. Tali razionalizzazioni della razza giocarono un ruolo sempre più importante nell'escalation dei dibattiti sulla razza e sulla schiavitù che andarono dalla Rivoluzione alla Guerra Civile.

Nel diciottesimo secolo, come molto tempo prima, la maggior parte degli europei e degli europei americani credevano che gli africani discendessero da Adamo ed Eva e fossero quindi completamente umani. Le deviazioni dalla presunta norma umana bianca erano viste come funzioni dell'ambiente. In linea con l'idea che le caratteristiche acquisite vengono ereditate, il caldo sole africano e la "ferocia" africana avevano reso i "neri" biologicamente distinti, brutti e stupidi. Solo nell'era in cui "tutti gli uomini sono creati uguali" e la rivoluzione americana fu per la prima volta seriamente messa in discussione i pregiudizi anti-neri, e solo allora gli angloamericani approvarono l'idea dell'emancipazione universale. Intellettualmente, la sfida al pregiudizio è arrivata in termini di casi di neri compiuti. Secondo il filosofo dell'Illuminismo John Locke, l'umanità era definita dal possesso della ragione e dell'immaginazione. Quindi gli afroamericani di grande successo - come il poeta schiavo di Boston Phillis Wheatley e il matematico del Maryland Benjamin Banneker, che ha contribuito a esaminare il sito del Distretto di Columbia e ha pubblicato un noto almanacco - sembravano dimostrare che i neri erano completamente umani, creati uguali. Così hanno fatto le decine di migliaia di afroamericani che sono fuggiti nelle linee britanniche e sono stati promessi la libertà durante la rivoluzione stessa.

La risposta iniziale dei bianchi non è stata quella di negare completamente l'unità e la discendenza umana. Invece, eminenti europei americani come Thomas Jefferson sostenevano che, qualunque cosa spiegasse l'inferiorità dei neri, i neri erano ora troppo distintamente contrassegnati per diventare cittadini americani con pieni diritti politici. O dovevano rimanere obbligati o dovevano essere mandati via attraverso una sorta di programma di emancipazione graduale e di emigrazione forzata. Altrimenti, come ha affermato Jefferson nel suo libro del 1785 intensamente prevenuto, Note sullo stato della Virginia (che si avvicinava a negare l'unità umana), ne sarebbe seguita una guerra razziale:

In effetti, tremo per il mio paese quando penso che Dio è giusto: che la sua giustizia non può dormire per sempre: che considerando solo numeri, natura e mezzi naturali, una rivoluzione della ruota della fortuna, uno scambio di situazioni, è tra le possibili eventi: che possa diventare probabile per interferenza soprannaturale! L'Onnipotente non ha alcun attributo che possa schierarsi con noi in un tale contesto.

Uno dei critici bianchi più duri di Jefferson, il presidente del College of New Jersey (poi Princeton) Samuel Stanhope Smith temeva anche l'insurrezione degli schiavi e la guerra razziale, e difendeva un'America tutta bianca. Smith's Saggio sulle cause della varietà di carnagione (1810) fu la più importante prima dichiarazione scientifica americana sulla razza; secondo Smith, i neri potevano diventare veri americani solo se sbiancavano o si sposavano con i bianchi.

Così, mentre le linee razziali americane si sono irrigidite in una netta divisione tra neri e bianchi, le persone di origine africana sono diventate una sfida fondamentale per l'ordine sociale esistente. Tra gli africani nel Nuovo Mondo, una coscienza di "oscurità" in tutto il mondo atlantico è cresciuta in risposta agli orrori del Passaggio di Mezzo e della schiavitù del Nuovo Mondo, nonché alla promessa non mantenuta di "tutti gli uomini sono creati uguali". Presto l'oscurità si combinò con l'egualitarismo per produrre una nuova nazione "nera". La prima grande ribellione di schiavi di successo nella storia del mondo, la Rivoluzione Haitiana, distrusse la colonia di zucchero francese di Saint Domingue e fondò la "repubblica nera" di Haiti nel 1804. I ribelli schiavi americani come Gabriel Prosser volevano seguire l'esempio negli Stati Uniti. Gli schiavisti hanno trasformato gli "orrori di Saint Domingue" in uno spauracchio; Abolizionisti bianchi americani e primi scrittori di protesta afroamericani come il Freemason Prince Hall e, più tardi, i contributori del primo giornale nero, Diario della libertà, pubblicato dal 1827 al 1829, difendeva i ribelli haitiani come il nero George Washington. Nel frattempo, la complessa dinamica multirazziale - neri, mulatti, bianchi - degli eventi haitiani è stata ignorata. Dal 1820 agli afroamericani piace il Blog gli scrittori attingevano alle stesse fonti illuministiche francesi citate dagli haitiani per sostenere che gli stessi fondatori della civiltà, nell'antico Egitto, erano stati neri. Da questo punto di vista, i neri erano completamente uguali e meritavano un posto nella nuova nazione senza dover sbiancarsi. Semmai, il bostoniano David Walker proclamò nel suo incendiario 1829 Appello, un appello alla ribellione messianica degli schiavi negli Stati Uniti, i neri potrebbero rivendicare la superiorità razziale sui bianchi, che erano sempre stati "un insieme di esseri ingiusti, gelosi, spietati, avari e assetati di sangue, sempre alla ricerca di potere e autorità". Walker, tuttavia, ha anche tenuto la porta aperta alla riconciliazione razziale negli Stati Uniti.

È difficile sapere fino a che punto il marchio di Walker del razzismo nero afroamericano fosse profondamente sentito o se fosse provocatorio. Tuttavia, è indiscutibile che tale oscurità abbia plasmato il pensiero razziale bianco. Walker e il Blog gli scrittori furono determinanti nel convincere William Lloyd Garrison e altri riformatori bianchi ad abbandonare il gradualismo e l'emigrazione e sostenere l'emancipazione immediata e la cittadinanza nera. Quindi il movimento abolizionista radicale fu sin dall'inizio multirazziale. Il percorso della teoria razziale era di costante intensificazione. L'ambiguità e l'ipocrisia dell'era jeffersoniana cedettero il passo a espressioni sempre più acute ed esplicite di razzismo "duro", antischiavisione e prosiavitù, portando alla guerra civile e all'emancipazione.