Temperanza e movimento per la temperanza

Dal 1780 fino al 1820, gli americani bevevano molto alcol. Il consumo pro capite in quei decenni, più del doppio di quello dell'inizio del ventunesimo secolo, è stato il più alto mai registrato nella storia americana. Gli alcolici distillati, soprattutto rum e whisky, erano le bevande preferite, con birra e vino consumati molto meno spesso. Poiché così tanti agricoltori hanno trasformato il loro grano in whisky, il prezzo era basso e l'offerta abbondante. Anche il sidro duro fatto in casa era economico e facile da preparare.

Pervasività dell'alcol

Prima del 1820, la maggior parte degli americani non aveva dubbi sull'uso moderato di liquori. Nei paesi e nelle città era più pura dell'acqua, più facilmente disponibile del latte e meno costosa del tè e del caffè. Ai pasti, un bicchiere di whisky o sidro ravvivava l'onnipresente dieta a base di carne fritta e mais. Al lavoro, i lavoratori manuali credevano che frequenti piccoli drink durante il giorno migliorassero la loro resistenza. Nella malattia, si credeva che il liquore avesse un valore medicinale e pochi medici contestarono tale affermazione. Durante le cerimonie comunitarie - aumenti di fienili, elezioni, giorni di tribunali, fiere, balli, adunate della milizia - l'alcol ha valorizzato adeguatamente i festeggiamenti. In breve, gli americani avevano fatto del liquore una parte integrante della vita quotidiana.

In quegli anni la supervisione del governo era modesta. I funzionari locali e della contea rilasciavano licenze per la vendita di liquori, concedendo il privilegio a locandieri, rivenditori e drammaturghi (in seguito chiamati bar). Sebbene i venditori senza licenza siano stati occasionalmente perseguiti, l'applicazione delle leggi sulle licenze era sporadica. Gli ubriachi venivano spesso arrestati, ma di solito per comportamento disordinato piuttosto che per intossicazione. Un altro mezzo di regolamentazione, la tassazione, era impopolare, come gli agricoltori occidentali chiarirono dalla loro feroce opposizione alla tassa federale sugli alcolici distillati nazionali riscossa nel 1791.

Inizia il movimento della temperanza

Negli anni 1810 dell'Ottocento cominciò a prendere forma l'opposizione organizzata al consumo eccessivo di alcol. I ministri evangelici protestanti in vari stati divennero più schietti, soffermandosi sui pericoli spirituali per i giovani cristiani che bevevano. La salvezza dipendeva da una condotta corretta, non solo da credenze pie, e anche il bere moderato poteva essere dannoso. I risvegli religiosi diffondevano la convinzione che il peccato non fosse inestirpabile; il libero arbitrio potrebbe e dovrebbe essere esercitato per combattere le minacce alla purezza morale.

Nel 1813 emerse la prima società della temperanza considerevole. La Massachusetts Society for the Suppression of Intemperance (MSSI) attirò diverse centinaia di eminenti uomini di Boston e sponsorizzò ausiliari locali in tutto lo stato. Il non settario MSSI ha attaccato l'intemperanza per motivi religiosi ma, come sarebbe il caso dei sostenitori della temperanza per tutto il secolo, hanno anche sottolineato le conseguenze economiche e sociali dell'ebbrezza. La povertà, la criminalità e la follia presumibilmente derivavano dall'abuso di alcolici. Per migliorare le condizioni, l'MSSI ha esortato i funzionari della città ad arrestare sia i venditori illegali che gli ubriaconi. I membri dell'MSSI speravano anche che l'esempio del loro bere moderato avrebbe spinto gli altri a emulare la loro moderazione, sebbene dubitassero che gli ubriaconi abituali potessero essere riformati. Entro cinque anni, era chiaro che gli sforzi del MSSI avevano fatto pochi progressi. Senza personale a tempo pieno, leadership carismatica, giornali e altri metodi per ottenere un ampio sostegno, l'MSSI non ha mai radunato abbastanza persone per convincere i funzionari locali a fare ciò che voleva l'MSSI.

Società della temperanza americana

Un'organizzazione più vigorosa, l'American Temperance Society (ATS), si diffuse rapidamente dopo la sua creazione nel 1826. L'ATS faceva affidamento sui ministri evangelici per la sua leadership, ma cercava consapevolmente una vasta appartenenza non confessionale. A differenza dell'MSSI, l'ATS voleva che ogni uomo e donna sobri rimanessero tali unendosi a una società di temperanza locale e firmando un impegno ad astenersi da tutti i liquori distillati (dopo la metà degli anni Trenta del XIX secolo, anche vino e birra furono vietati da un impegno "lungo" ). L'obiettivo era rendere il bere fuori moda e poco raccomandabile convincendo ogni americano perbene ad astenersi.

L'ATS ha lavorato duramente per convincere le persone a partecipare. Agenti itineranti organizzavano ausiliari statali, provinciali e locali. Il primo giornale della temperanza ha pubblicizzato la riforma. Centinaia di brevi opuscoli hanno diffuso sermoni e indirizzi. L'energico reclutamento fruttò circa 1.5 milioni di membri in 8,000 società entro il 1835. Quasi uno su cinque adulti bianchi gratuiti si unì, con la proporzione più bassa negli stati meridionali che altrove. Con l'aumentare dei numeri, molte città avevano più di una società, con le società dei giovani particolarmente popolari. Le donne, che rappresentavano circa la metà dei membri nazionali, occasionalmente formavano gruppi separati. Un gruppo in gran parte assente dal movimento prima del 1840 era costituito da ex ubriachi - la loro conversione non era un obiettivo dell'ATS - e neri, indiani e schiavi liberi non venivano reclutati.

La popolarità della temperanza

L'improvvisa e diffusa popolarità della temperanza non può essere compresa esclusivamente in termini di religione evangelica o proselitismo ATS. Uomini e donne dediti a cause diverse dalla temperanza si resero conto che il movimento di riforma delle bevande risuonava e rafforzava i loro interessi particolari. Sapevano che la promessa della temperanza rappresentava valori che rispettavano. Ad esempio, i datori di lavoro di fabbriche, mulini, negozi e uffici apprezzavano la puntualità, l'autocontrollo e la frugalità di un giovane che si astiene. La temperanza divenne un simbolo di dedizione all'auto-miglioramento sia economico che spirituale. Inoltre, molte donne credevano che l'astinenza fosse un impegno per una tranquilla vita familiare caratterizzata dalla gentilezza piuttosto che dalla crudeltà. Sermoni e discorsi sulla temperanza spesso considerano mogli, madri e figli vittime della rabbia da ubriachi.

L'influenza morale degli astenuti non ha convinto tutti. Sebbene il consumo di liquori sia diminuito drasticamente negli anni Trenta e Quaranta dell'Ottocento, pochissimi venditori di liquori abbandonarono volontariamente il loro lavoro. Verso la metà degli anni 1830, alcune società di temperanza locali e statali iniziarono a cercare assistenza legale. Piuttosto che perseguire i venditori illeciti, hanno fatto pressioni sui funzionari locali e della contea per negare tutte le licenze. L '"opzione locale" consentiva alle regioni all'interno di uno stato di essere "aride". I candidati e gli elettori del partito Whig erano più inclini a favorire la "non licenza" rispetto ai Democratici, ma la questione divideva entrambi i partiti e veniva affrontata con cautela ogni volta che si presentava nelle campagne elettorali. Poiché la vendita illegale di liquori continuò e rimase difficile da perseguire, all'inizio degli anni 1840 i crociati della temperanza cercarono il divieto in tutto lo stato. Un'ondata di immigrati irlandesi in quel momento ha reso l'obiettivo particolarmente attraente poiché gli astenuti hanno celebrato ancora una volta la loro riforma come il modo rapido e affidabile per determinare chi era e chi non era rispettabile.