Sumitomo

Uno dei quattro principali zaibatsu (gruppo di imprese) nel Giappone prebellico, Sumitomo a volte si pubblicizza come la più antica azienda del mondo, un'affermazione plausibile data la sua fondazione all'inizio del XVII secolo. È venuto alla ribalta durante il periodo Tokugawa (1600–1868) grazie alla sua gestione della miniera di rame Besshi, situata sull'isola di Shikoku. All'inizio del diciottesimo secolo questa miniera produceva il 20 percento di tutto il rame estratto in Giappone. Oltre ad essere ampiamente utilizzato per la coniazione in Giappone, il rame divenne anche un'importante esportazione giapponese in India e in Europa e, sempre più dalla fine del XVII secolo, in Cina, quando il governo cinese si spostò verso la monetazione del rame.

La dipendenza di Sumitomo dal rame lo rese in qualche modo vulnerabile durante il periodo della Restaurazione Meiji (1853-1880), poiché durante il periodo Tokugawa aveva noleggiato la miniera di Besshi dal bakufu (il governo Tokugawa), che possedeva tutte le miniere del paese. Durante la Restaurazione dovette assumere i servizi di un agente speciale, Hirose Saihei (1828-1914), per persuadere il nuovo governo Meiji a consentirgli di mantenere il possesso legale della miniera di Besshi. Con successo nella missione, Hirose rimase come principale manager di Sumitomo ma gestì gli affari dell'impresa con una strategia conservatrice, non diversificando in altri campi come avevano fatto i suoi concorrenti Mitsui e Mitsubishi, e non facendo offerte per le imprese vendute dal governo negli anni ottanta dell'Ottocento. Tuttavia, verso la metà degli anni 1880 Sumitomo aveva stabilito la propria banca e, allo stesso tempo, non diversamente da Mitsubishi, intraprese una strategia di diversificazione basata su stretti legami tra il suo core business del rame e le imprese industriali emergenti. In tal modo rispondeva a una domanda indotta dal governo generata durante un periodo di guerra (la guerra sino-giapponese del 1890–1894 e la guerra russo-giapponese del 1895–1904), sovvenzioni e rafforzamento militare. Nel 1905 acquistò un'azienda siderurgica avviata da ex ingegneri presso la Yawata Steel Works di proprietà del governo. Ciò ha fornito la base per la crescente concentrazione di Sumitomo nell'industria pesante, combinando la produzione di acciaio e rame. Fornì alla marina attrezzature navali e tubi di acciaio senza saldatura e alle ferrovie materiale rotabile, ruote e assi, soprattutto dopo la nazionalizzazione delle ferrovie nel 1901. Passando sempre più alla produzione di metalli e utilizzando la sua miniera di Besshi per la materia prima, stabilì anche un'azienda produttrice di rame che stava rispondendo ai mercati emergenti per i cablaggi in rame, compresa la Cina. Dal 1906 circa agli anni '1900 la strategia di investimento di Sumitomo alla fine ne fece il zaibatsu con la più alta percentuale della sua produzione nell'industria pesante.

Le strategie industriali di Sumitomo sono state integrate dalla rapida espansione delle operazioni internazionali della sua banca, soprattutto negli Stati Uniti e in Cina, dove era attiva non solo a Shanghai ma anche a Hankow. Le funzioni industriali svolte dalla sua banca in Cina riguardavano il finanziamento del commercio del cotone, il sostegno alle esportazioni di prodotti in rame e la distribuzione di apparecchiature per le comunicazioni. Come base importante per il futuro, negli anni '1930 Sumitomo divenne indirettamente collegata al settore delle comunicazioni attraverso il coinvolgimento con Nippon Electric Company (NEC), il principale produttore giapponese di apparecchiature telefoniche e una sussidiaria della società americana Western Electric. Come mezzo per promuovere l'industria nazionale e ridurre i legami esteri nelle industrie strategiche, il governo giapponese, attraverso i controlli amministrati dal ministero delle finanze, ha costretto le aziende straniere a ridurre le loro partecipazioni nelle loro filiali giapponesi. Come risultato di questa politica, durante la seconda guerra mondiale le imprese Sumitomo finirono per possedere praticamente tutte le azioni di NEC, sebbene queste furono successivamente sborsate durante l'occupazione statunitense del Giappone (1945-1952).

Come con altri leader zaibatsu, nelle prime fasi dell'occupazione la holding di Sumitomo fu abolita. Come un zaibatsu La strategia di Sumitomo era stata distintiva in diversi modi. In primo luogo, non aveva partecipato all'acquisto di beni del governo negli anni 1880, quando il governo Meiji vendette molti dei suoi investimenti precedenti. In secondo luogo, non aveva mai fondato una società commerciale. Tuttavia, con molti dei suoi dipendenti senza lavoro nelle prime fasi dell'occupazione, Sumitomo finalmente creò una propria società commerciale, una strategia in qualche modo facilitata dall'abolizione delle società commerciali Mitsui e Mitsubishi nel luglio 1947. Nei decenni successivi l'attività commerciale di Sumitomo l'azienda ha fatto molto per promuovere la nuova tecnologia. Inoltre, attraverso la sua precedente affiliazione con Sumitomo, NEC divenne un membro chiave nel gruppo Sumitomo del dopoguerra. In qualità di più grande produttore di computer in Giappone, NEC ha prestato un'aura hi-tech al gruppo Sumitomo durante il boom tecnologico degli anni '1980.