Striscione a stelle

"The Star-Spangled Banner", l'inno nazionale degli Stati Uniti, è stato ispirato dalla bandiera che sventolava su Fort McHenry nel porto di Baltimora, nel Maryland, durante la guerra del 1812 (1812-1815). Durante quel conflitto, gli inglesi condussero frequenti incursioni nelle città e nei porti americani lungo la costa atlantica, comprese incursioni nella baia di Chesapeake. Alcuni porti americani furono fortificati, tra cui Baltimora, il cui forte in mattoni a forma di stella a cinque punte chiamato Fort McHenry si preparò ad affrontare certi attacchi delle forze britanniche. In previsione di un simile attacco, il maggiore George Armistead, comandante di Fort McHenry, voleva una bandiera degli Stati Uniti talmente grande che gli inglesi l'avrebbero chiaramente vista sventolare da grande distanza come simbolo di audace sfida alla loro invasione. Una vedova di Baltimora, Mary Pickersgill, aveva esperienza nel fabbricare bandiere per navi e acconsentì a cucire una bandiera che misurasse trenta piedi di larghezza per quarantadue piedi di lunghezza. Pickersgill impiegò diverse settimane a misurare, tagliare e cucire le quindici stelle e strisce che, a causa delle loro dimensioni, dovevano essere assemblate sul pavimento di un vicino birrificio. Nell'agosto 1813 Pickersgill presentò la bandiera al maggiore Armistead e fu pagata 405.90 dollari per il suo lavoro.

Nell'agosto 1814 una grande forza britannica sbarcò nel Maryland e marciò verso Washington, DC. Gli inglesi sconfissero facilmente l'esercito americano a Bladensburg, poi entrarono nella capitale e bruciarono diversi edifici pubblici, inclusa la Casa Bianca. Successivamente gli inglesi tornarono alle loro navi e si mossero per attaccare Baltimora. La forza combinata navale ed militare ha coordinato un attacco di tre giorni alle fortificazioni della città sia nel porto che a terra. La mattina del 13 settembre 1814, le navi britanniche iniziarono a lanciare oltre millecinquecento proiettili, bombe e razzi verso Fort McHenry da posizioni nel fiume Patapsco al di là della portata dei cannoni del forte. Il bombardamento, che è durato circa venticinque ore, è stato progettato per distogliere l'attenzione da un esercito britannico che sbarca a North Point per essere seguito da una marcia via terra per prendere Baltimora.

Nel frattempo, a guardare con apprensione questa attività da una nave di tregua americana ancorata nel fiume c'era un avvocato di Georgetown di nome Francis Scott Key. Key aveva visitato la flotta britannica per negoziare il rilascio di un medico del Maryland, William Beanes, che era stato fatto prigioniero dagli inglesi durante l'attacco a Washington. Key riuscì ad ottenere il rilascio del dottor Beanes, ma non poté andarsene finché l'attacco a Baltimora non fu concluso. Durante la notte, Key ha visto gli inglesi sparare centinaia di proiettili verso il forte, ma ha sentito solo rumori occasionali delle pistole di McHenry che rispondevano al fuoco. Incerta se il forte fosse caduto in mano al nemico, alle prime luci dell'alba Key scrutò attraverso un telescopio e vide l'enorme bandiera del forte sventolare nella brezza mattutina, un simbolo di sfida e trionfo di fronte al nemico. Sollevato e ispirato da quella vista, Key prese una lettera dalla tasca e sul retro scrisse alcuni versi poetici sugli eventi a cui aveva assistito.

Una volta che le forze britanniche sconfitte partirono, Key completò il suo poema in quattro versi il 16 settembre e lo inviò a una stampante per la distribuzione il giorno successivo come volantino intitolato, La difesa di Fort McHenry. Aveva composto la poesia nella forma e nel metro di una famosa melodia inglese intitolata "To Anacreon in Heaven". La nuova combinazione di canzone e poesia divenne presto nota come "The Star-Spangled Banner", che crebbe lentamente in popolarità come melodia patriottica per tutto il diciannovesimo secolo. All'inizio del XX secolo, varie organizzazioni patriottiche e veterane fecero pressioni affinché la canzone diventasse l'inno nazionale ufficiale, un desiderio concesso dal Congresso il 3 marzo 1931.

Per quanto riguarda l'ispirazione per l'inno, Armistead ha acquisito la bandiera dopo la guerra. Poche settimane dopo la battaglia ha fornito pezzi di bandiera alla vedova di un soldato da seppellire con suo marito. Negli anni successivi ha distribuito pezzi aggiuntivi per scopi simili. La bandiera è stata mantenuta dai suoi discendenti. Nel 1907 Eben Appleton, nipote di Armistead, prestò la bandiera alla Smithsonian Institution di Washington, DC, per una mostra. Lo donò definitivamente nel 1912 a condizione che non venisse mai rimosso in modo che tutti i cittadini statunitensi potessero vedere lo Stendardo Stellato. Nel 1965 la bandiera fu spostata nel nuovo Museo Nazionale di Storia Americana dello Smithsonian a Washington e gli fu assegnato un posto di rilievo come prima mostra all'interno dell'ingresso del museo sul National Mall. Il lavoro di conservazione della bandiera all'inizio del ventunesimo secolo (dal 1998 in corso) garantirà la sua conservazione come simbolo della forza e dell'indipendenza degli Stati Uniti per le generazioni successive di americani.