Statuto della Virginia per la libertà religiosa

Quando l'Assemblea generale della Virginia emanò lo Statuto per la libertà religiosa il 16 gennaio 1786, fu la dichiarazione più completa sulla libertà religiosa nella nuova nazione americana. Thomas Jefferson aveva originariamente redatto questa misura durante la Rivoluzione come parte di una revisione generale delle leggi della Virginia. Comprendeva tre sezioni. Il preambolo ha fornito un argomento lungo ed eloquente per il diritto assoluto della coscienza religiosa. Definiva la religione come una questione di opinione che poteva essere adeguatamente formata solo dalla ragione e dalla persuasione. Nessun legislatore o magistrato, quindi, aveva alcuna legittima autorità per stabilire o imporre il credo religioso o per richiedere che le persone contribuissero ad esso. Jefferson ha concluso il preambolo con una forte affermazione che la mente umana liberata alla fine avrebbe scoperto la verità da sola. Poi venne una breve clausola di abilitazione che vietava qualsiasi restrizione sulla coscienza, garantiva il completo libero esercizio della religione e dichiarava la religione irrilevante per i propri diritti civili. La sezione finale affermava che la libertà religiosa era una questione di diritti naturali e che qualsiasi legislatura futura che revocasse o limitasse la libertà inerente allo statuto avrebbe violato tali diritti.

Lo statuto di Jefferson è stato introdotto per la prima volta nella legislatura come parte del codice di legge rivisto il 12 giugno 1779, ma la sua considerazione è stata rinviata. Nello stesso anno l'assemblea prese in considerazione un'altra misura che avrebbe effettivamente stabilito il cristianesimo come religione di stato. Anche questo fu presentato, ma la religione riprese come una delle principali preoccupazioni quando la guerra finì nel 1783. Era necessaria una soluzione definitiva. Durante il periodo coloniale, la Chiesa d'Inghilterra era stata fondata nell'Antico Dominio. La tassazione pubblica e le concessioni di terre pubbliche avevano sostenuto il suo clero, la legge coloniale aveva richiesto la presenza ai suoi servizi e le sagrestie laiche nelle parrocchie avevano gestito gli affari sia civili che religiosi. I dissidenti della chiesa stabilita, principalmente battisti, presbiteriani e quaccheri, avevano goduto solo di una tolleranza limitata. Il sedicesimo articolo del Virginia Bill of Rights, approvato dalla Convenzione della Virginia rivoluzionaria nel giugno 1776, aveva riconosciuto il diritto al "libero esercizio della religione" ma non aveva compreso le implicazioni di tale diritto. L'autunno successivo, la nuova legislatura statale non ha abolito la chiesa, né ha rimosso tutte le restrizioni su altri gruppi religiosi. L'unico cambiamento importante durante la Rivoluzione è stata la decisione di porre fine alle tasse religiose.

Quando arrivò la pace, la chiesa istituita, recentemente ribattezzata Chiesa episcopale protestante in Virginia, era in difficoltà finanziarie e organizzative disperate. Una convenzione del clero nel giugno 1784 ha presentato una petizione al legislatore per un atto di incorporazione in modo che potesse gestire gli affari della chiesa. L'autunno successivo l'Assemblea generale ha fatto proprio questo. Nel frattempo, Patrick Henry ha proposto un disegno di legge di valutazione generale per sostenere "Teachers of the Christian Religion" che consentirebbe a ogni persona di designare il sacerdote o l'ente religioso che avrebbe ricevuto i soldi delle tasse. Con Jefferson in servizio come ministro americano in Francia, James Madison guidava le forze anti-valutazione. Prima che la misura di Henry potesse passare, ha manovrato l'elezione di Henry nel seggio del governatore e fuori dalla legislatura. Ha quindi convinto l'assemblea a rinviare il disegno di legge di valutazione fino a quando il popolo non fosse stato consultato.

Nella primavera e nell'estate del 1785 una massiccia campagna di petizioni spazzò la Virginia. Madison ha redatto il suo Memorial and Remonstrance contro l'accertamento ed è stato ampiamente diffuso. Ma per ogni persona che ha firmato la protesta di Madison, altre dieci hanno firmato petizioni esplicitamente religiose (petizioni che esprimevano una serie di argomenti prevalentemente religiosi [ecclesiali, scritturali]), principalmente il lavoro di battisti e presbiteriani, che si sono anche opposti alla valutazione. A coloro che erano stati etichettati come dissidenti, l'incorporazione della Chiesa episcopale apparve come un segno di rinnovato favore legislativo per quello che era stato un sistema coloniale oppressivo. Ora la valutazione sembrava intenzionalmente progettata per consentire a quella chiesa di rinascere. Le loro petizioni chiedevano che la religione fosse resa del tutto volontaria. Quando l'assemblea si riunì nell'autunno del 1785, le petizioni al legislatore si opposero in modo schiacciante alla valutazione. Il disegno di legge di valutazione non è mai stato nemmeno preso in considerazione. Invece, Madison ha anticipato lo statuto di Jefferson e, dopo piccole revisioni al preambolo, è diventato legge a gennaio. Nel 1787 l'assemblea annullò l'atto costitutivo e nel 1799 abrogò tutte le leggi relative alla religione tranne lo statuto di Jefferson, che costituiva l'unica base per l'interpretazione della carta dei diritti e della costituzione dello stato. Alla successiva convenzione costituzionale dello stato nel 1829-1830, il lavoro di Jefferson fu formalmente incorporato nella costituzione della Virginia.

Lo statuto della Virginia prevedeva la completa libertà religiosa in Virginia. È stato anche un importante impulso per il passaggio della clausola religiosa del Primo Emendamento alla Costituzione degli Stati Uniti e come un riferimento importante per la successiva interpretazione di tale emendamento da parte della Corte Suprema degli Stati Uniti. Jefferson era così soddisfatto del suo risultato che ordinò che la sua paternità fosse incisa sulla sua lapide.