Spedizioni, asia orientale e pacifico

L'imperialismo e il colonialismo occidentali hanno assunto forme diverse nell'Asia orientale, dalle colonie formali delle Indie orientali olandesi e del Vietnam francese agli "imperi informali" multinazionali stabiliti da trattati commerciali in Cina e Giappone. La navigazione era la linfa vitale del coinvolgimento occidentale nell'Asia orientale, poiché collegava le metropoli europee e i possedimenti dell'Asia orientale e creava nuove rotte e relazioni all'interno della stessa Asia orientale.

Durante i secoli XVI e XVII, le potenze europee entrarono nel commercio delle spezie e dei beni di lusso con l'Asia. Nel 1500, le navi mercantili portoghesi viaggiavano lungo una rete di insediamenti commerciali garantiti dalla marina portoghese, da Goa nell'India occidentale, a Malacca (Melaka) in Malesia, a Macao nel sud della Cina. I portoghesi furono raggiunti nel 1600 da navi olandesi in viaggio tra l'arcipelago dell'India orientale, Taiwan e il Giappone. Successivamente gli "East Indiamen" della Compagnia britannica delle Indie orientali viaggiarono verso l'India, le Indie orientali e la costa cinese. All'inizio del diciottesimo secolo, la potenza marittima mercantile britannica aveva superato i suoi concorrenti e avrebbe continuato a dominare il commercio con l'Asia per i successivi duecento anni.

Il ritiro del monopolio della Compagnia britannica delle Indie Orientali sul commercio con la Cina (1834) introdusse una maggiore concorrenza nei traffici asiatici e attirò un maggior numero di navi mercantili dall'Europa e dagli Stati Uniti in Asia. In queste nuove condizioni, la velocità e l'efficienza delle navi potrebbero avere un impatto molto maggiore sui profitti commerciali. Dalla fine degli anni 1840, le navi clipper britanniche e americane trasportavano oppio dall'India alla costa cinese e consegnavano i raccolti più freschi di tè cinesi a Londra.

Sebbene le navi a vapore d'altura continuassero a bruciare troppo carbone per essere utilizzabili per la navigazione commerciale, alcune linee come la British Peninsular and Oriental Company e la French Messageries Maritimes ricevettero sovvenzioni dai loro governi nazionali per trasportare la posta nelle colonie e negli insediamenti in Asia. I miglioramenti tecnologici nelle navi a vapore e il completamento del Canale di Suez nel 1869 aprirono le rotte verso l'Asia alle compagnie di navigazione private.

Le linee di navi a vapore hanno anche attraversato il Pacifico per collegare i porti degli Stati Uniti occidentali e dell'America Latina all'Asia orientale. Dopo il completamento delle ferrovie transcontinentali americana (1869) e canadese (1885), le merci potevano essere spedite attraverso il Pacifico e attraverso il continente nordamericano verso l'Europa. Le compagnie britanniche erano la più grande presenza su queste rotte, sfidate in qualche modo dalle compagnie tedesche e austriache alla fine del XIX secolo e dalle compagnie giapponesi all'inizio del XX secolo.

Il trasporto marittimo non solo ha intensificato la comunicazione tra i paesi occidentali ei loro interessi in Asia, ma anche le navi europee hanno partecipato a traffici interni e intraregionali all'interno dell'Asia. Compagnie di piroscafi stabilirono rotte tra le isole dell'arcipelago indonesiano, trasportarono merci agricole e immigrati dalla Cina agli insediamenti in tutto il sud-est asiatico e svilupparono linee tra Cina e Giappone e successivamente tra Asia orientale e Australia. Dopo l'apertura di più porti convenzionati in Cina, le compagnie di navigazione europee hanno partecipato al commercio di trasporto interno della Cina trasportando merci tra i porti aperti lungo la costa e il fiume Yangzi. In alcuni casi, questi piroscafi hanno sostituito i tradizionali traffici di trasporto, ma in altri, i piroscafi hanno stimolato la domanda di spedizioni di rifiuti tra i porti trattati e altri luoghi.

Il dominio europeo della navigazione nell'Asia orientale ne fece un campo significativo per la contestazione delle nazioni asiatiche emergenti. L'industria navale giapponese ha visto il primo e più drammatico successo: mentre negli anni '1870 del XIX secolo il 90% del commercio estero del Giappone era trasportato su navi occidentali, un programma di cooperazione tra governo e industria ha sviluppato la marina mercantile giapponese al punto che non ha partecipato solo alle rotte in Asia ma anche sulle rotte di Suez, Pacifico e Australia. Durante la prima guerra mondiale (1914-1918), il Giappone fu riconosciuto come potenza marittima mondiale.

In Cina, i funzionari della dinastia Qing (1644-1911) fondarono la China Merchants Steam Navigation Company nel 1872 per competere con le compagnie di navigazione occidentali nelle acque cinesi e "riprendersi" alcuni dei profitti del trasporto interno per la Cina. Sebbene le compagnie di navi a vapore occidentali (cui si unirono i giapponesi alla fine degli anni 1890) continuarono a detenere la quota maggiore del traffico costiero e fluviale della Cina fino alla seconda guerra sino-giapponese (1937-1945), la China Merchants Steam Navigation Company mantenne una presenza costante sul traffico domestico rotte, ed è stato raggiunto da diverse compagnie private cinesi negli anni '1920. La Cina, tuttavia, non è stata in grado di stabilire le proprie linee d'oltremare fino a dopo la seconda guerra mondiale.