Souvenir e cimeli

Quando un evento importante, come una guerra, coinvolge un gran numero di soldati, questi sono destinati a perdere o gettare via vari oggetti. Sia nel pieno della battaglia che in marcia, gli oggetti relativi ai soldati della Guerra Civile venivano lasciati sui campi di battaglia e sulle strade, in attesa che qualcun altro li prendesse o che un archeologo li trovasse anni dopo.

Molte persone potrebbero essere consapevoli del crescente commercio di oggetti dell'era della Guerra Civile in innumerevoli negozi e sul circuito delle aste, oltre che online, ma meno sono consapevoli della pratica di setacciare il campo di battaglia poco dopo alla ricerca di reliquie o dei modi in cui gli oggetti sono stati perso o lasciato indietro dai soldati. È attraverso queste pratiche che molti oggetti relativi alla vita quotidiana dei soldati e alla battaglia hanno iniziato il loro viaggio dalle mani dei soldati alle collezioni dei musei, alle proprietà familiari private, ai negozi e al circuito delle aste.

La prima tappa del viaggio è il soldato che riceve la sua attrezzatura, di solito in campo. Leander Stillwell (1843-1934), un soldato dell'Unione che prestò servizio come avvocato, giudice e membro della legislatura del Kansas dopo la guerra, descrisse di aver ricevuto i suoi vestiti quando si arruolò:

L'abbigliamento consisteva in un paio di pantaloni azzurri, soprabito di colore simile con un mantello, giacca blu scuro, scarpe pesanti e calzini di lana, un brutto, abominevole berretto arrogante modellato sullo stile dell'esercito francese, camicia di lana grigia e altri normali indumenti intimi. Mi è stato anche dato uno zaino, ma credo di aver ricevuto uno zaino e una borraccia solo più tardi. (Stillwell 1920, p. 15)

Mentre i soldati si avventuravano sul campo, spesso perdevano l'equipaggiamento durante la marcia o lo scartavano di proposito prima di una battaglia. Edmund Stedman (1833-1908), un poeta e saggista che fu uno dei primi sette membri eletti all'Accademia americana di arti e lettere, osservò che "cappotti e zaini furono gettati su entrambi i lati, affinché nulla potesse impedire il loro lavoro ..." nel suo racconto della battaglia di Bull Run (Stedman 1861, p. 26). Altri soldati hanno descritto incidenti simili. Ad esempio, Robert Newell, un soldato del Massachusetts, scrisse a suo fratello che: "Prima di raggiungere il campo di battaglia, non c'era più uno zaino, gli uomini hanno buttato via tutto per alleggerirsi e ho finalmente seguito il loro esempio ..." (Newell 1864) . L'abbandono intenzionale di oggetti per alleggerire il carico di un soldato prima della battaglia e la possibile perdita di oggetti mentre si trovava sul campo rappresentava un'opportunità per altre persone di ottenere un ricordo della guerra.

Inoltre, i soldati spesso inviavano lettere a casa ai propri cari come souvenir. Un soldato confederato di nome John Street inviò a sua moglie una lettera che aveva scritto prima della battaglia di Shiloh chiedendole di "tenerla come una sacra reliquia" (Street 1862). Queste lettere e molte altre sono finite in raccolte di manoscritti in varie biblioteche e archivi in ​​tutta la nazione.

Mentre molti oggetti dei soldati risiedono nelle collezioni dei musei, molti sono stati anche venduti attraverso vari negozi di antiquariato e altri negozi in tutto il paese. Sono apparsi anche nelle aste, sia tradizionali che online. La vendita di tali reliquie presenta problemi di conservazione ed etica, poiché mentre la maggior parte delle persone apprezzerebbe tali oggetti, la prospettiva di fare soldi con la proprietà di un soldato morto presenta un dilemma etico. Tali materiali appartengono ai musei a beneficio di tutti o in possesso dei discendenti del soldato che possedeva l'oggetto.

Nel complesso, la questione dei souvenir e delle reliquie è di mistero. È vero che i soldati hanno perso o lasciato cadere l'equipaggiamento durante il loro servizio, il che ha offerto alle persone l'opportunità di ottenere souvenir della guerra. Ciò che è meno certo, tuttavia, è se le persone abbiano setacciato il campo di battaglia subito dopo l'evento alla ricerca di oggetti o se fossero stati rubati ai morti. Le regole in alcuni siti storici che vietano l'uso di metal detector così come i recenti incidenti che hanno coinvolto persone arrestate per aver dissotterrato manufatti sui campi di battaglia suggeriscono che la caccia ai souvenir e alle reliquie è viva oggi. È necessario fare uno sforzo per salvaguardare questi tesori del nostro passato affinché gli archeologi e altre persone qualificate possano trovarli e studiarli in modo che tutti possano trarne beneficio.

Bibliografia

Newell, Robert R. Lettera a suo fratello Will, 9 marzo 1864. Disponibile online all'indirizzo http://www.soldierstudies.org/.

Stedman, Edmund Clarence. La battaglia di Bull Run. New York: Rudd & Carleton, 1861.

Stillwell, Leander. La storia di un soldato comune dell'esercito durante la guerra civile, 1861-1865, 2a ed. Erie, KS: Franklin Hudson Publishing Co., 1920.

Strada, John. Lettera a sua moglie, 12 aprile 1862. Disponibile online all'indirizzo http://www.soldierstudies.org/.

Daniel Sauerwein