Soto, hernando de

Hernando de Soto era un esploratore spagnolo la cui vita è stata plasmata dalla sua incessante ricerca dell'oro nel Nuovo Mondo. Sperando di trovare un tesoro, lui e il suo esercito viaggiarono attraverso quelli che ora sono gli Stati Uniti sudorientali, diventando i primi europei ad esplorare quella parte del paese.

Va nelle Americhe

De Soto era un discendente di una famiglia nobile ma è cresciuto povero. All'età di diciannove anni, era diventato un soldato ed era stato inviato a Darien (parte dell'attuale Panama) controllata dalla Spagna.

Nel 1532 de Soto fu inviato in Sud America per aiutare Francisco Pizarro (c. 1475–1541) a guidare la conquista dell'area governata dal potente impero Inca nell'attuale Perù. Insieme i due uomini guidarono la loro spedizione attraverso le Ande per incontrare il sovrano Inca Atahualpa (1497-1533 circa). Sebbene l'Inca avesse un esercito di 40,000, gli spagnoli li ingannarono, catturando e infine uccidendo Atahualpa, dopo aver preso i suoi abbondanti tesori d'oro. Hanno continuato a distruggere per sempre l'impero Inca.

Vuole l'avventura

La parte di De Soto dei tesori Inca lo rese un uomo ricco e famoso. Ritornò temporaneamente in Spagna, ma desiderava tornare nel Nuovo Mondo. Il re spagnolo lo nominò governatore di Cuba e capitano generale della Florida, che era stato inizialmente esplorato da Juan Ponce de León nel 1513. La missione di De Soto era quella di esplorare l'intera regione degli attuali Stati Uniti sudorientali, avviare insediamenti e conquistare e convertire i popoli nativi al cristianesimo. Per de Soto, però, la cosa più importante era trovare l'oro.

De Soto lasciò la Spagna nel 1538 con un esercito di seicento uomini e duecento cavalli. Sono atterrati sul sito dell'attuale Tampa Bay, Florida , nel maggio 1539. Non trovando oro, de Soto ei suoi uomini si diressero verso nord lungo la costa occidentale attraverso le paludi, combattendo zanzare, insetti, alligatori e serpenti. Stabilirono un accampamento invernale nell'area dell'attuale Tallahassee, in Florida, e nella primavera del 1540 si diressero a nord-est. La loro ricerca dell'oro si è rivelata inutile, anche se ai giorni nostri Georgia , hanno raccolto circa 350 libbre di perle d'acqua dolce.

Schiavi nativi americani

All'inizio, molti dei file Nativi nordamericani del sud-est ha accolto e fatto amicizia con i visitatori spagnoli. De Soto, d'altra parte, conquistò, distrusse e ridusse in schiavitù molti dei nativi americani che si fidavano di lui. Uno dei suoi trucchi preferiti era invitare un capo a fargli visita e poi trattenerlo per il riscatto, chiedendo il pagamento alla tribù in cambio della vita del loro capo. Dopo il pagamento del riscatto, il capo veniva spesso ucciso e il suo popolo ridotto in schiavitù.

Da una tribù all'altra si sparse la voce che non ci si poteva fidare degli spagnoli. I nativi americani divennero ostili e cercarono di combattere i soldati spagnoli, ma le loro armi e metodi di solito si rivelarono inefficaci contro le armi più avanzate dell'esercito spagnolo. Per sbarazzarsi degli invasori, i nativi americani iniziarono a inventare storie di grandi quantità d'oro in terre lontane.

Seguendo le indicazioni degli indiani che li guidavano sempre in luoghi lontani, la spedizione di De Soto attraversò gli attuali stati della Georgia, della Carolina del Sud e Carolina del Nord , poi ha attraversato i monti Appalachi in Tennessee prima di dirigersi a sud in Alabama . Nell'autunno del 1540, vicino a Mobile Bay nell'attuale Alabama, de Soto ei suoi uomini ingaggiarono una feroce battaglia con un gruppo di indiani Choctaw guidati dal capo Tuscaloosa (date di nascita e morte sconosciute). Gli spagnoli uccisero tremila guerrieri nativi americani e solo ventidue soldati spagnoli persero la vita.

Segue visioni d'oro

Nella primavera del 1541, la spedizione si diresse a nord-ovest, a corto di rifornimenti e cavalli. In maggio si imbatterono nell'ampio fiume Mississippi appena a sud dell'attuale Memphis, nel Tennessee. Si accamparono lungo le sue sponde per un mese, costruendo chiatte per attraversarlo. Ancora alla ricerca dell'oro, de Soto spinse i suoi uomini verso ovest attraverso l'attuale Arkansas. Gli unici tesori che hanno trovato erano le pelli di bufalo. Molti soldati furono uccisi in combattimenti con i nativi americani o morirono di fame e malattia mentre si dirigevano a sud lungo il fiume Mississippi.

Nella primavera del 1542 lo stesso de Soto si ammalò, probabilmente di malaria (una febbre diffusa dalle zanzare), e morì all'età di quarantadue anni. In modo che i nativi americani non trovassero il corpo di de Soto, i suoi soldati lo appesantirono con la sabbia e lo gettarono nel fiume Mississippi.

I soldati sopravvissuti (circa la metà dell'esercito originale di de Soto) alla fine raggiunsero il Messico e la Spagna. Le informazioni che hanno portato indietro sugli attuali Stati Uniti sudorientali in seguito si sono rivelate preziose per gli europei che hanno colonizzato l'area. La spedizione di De Soto aveva dimostrato agli spagnoli che il Nord America non aveva grandi tesori e che i nativi erano difficili da conquistare. Le autorità spagnole hanno perso interesse per la Florida per diversi decenni.

I nativi americani avevano subito migliaia di morti in battaglia e ne avevano perse altre decine di migliaia a causa delle malattie che gli spagnoli avevano portato con sé. L'invasione di De Soto lasciò così gli indiani del sud-est incapaci di resistere alle invasioni dei coloni europei che crebbero costantemente durante il diciassettesimo secolo.