Soldi nelle Americhe coloniali

Il denaro, come viene inteso oggi, ha avuto origine tremila anni fa in Cina, dove le monete note come Contanti sono stati introdotti per rappresentare gli strumenti e le lunghezze di tessuto precedentemente utilizzati per lo scambio. La pratica si diffuse nel mondo antico quando un certo numero di stati greci adottò la monetazione e nel 285 a.C. i romani iniziarono a produrre il loro famoso denario.

Con la diffusione del potere di Roma, le sue monete sostituirono le primitive valute tribali "strumenti" - in Gran Bretagna, per esempio, i lingotti di ferro - stabilendo una tradizione che portò tutta l'Europa ad adottare un regime monetario basato su monete d'argento dal Medioevo. Anche in Spagna il conio regolare di monete d'oro iniziò nel XIV secolo e la zecca di Lisbona iniziò a produrre l'oro attraversato nel 1457 dall'oro ottenuto tramite baratto in Africa occidentale.

Cristoforo Colombo (1451-1506) portò con sé questa tradizione monetaria nel Nuovo Mondo nel 1492. Durante i primi tre decenni di esplorazione e insediamento spagnolo, una varietà di monete del Vecchio Mondo circolò nei Caraibi. I più importanti erano il maravedí (la più piccola unità della valuta del conto spagnolo) e il reale (un'unità del valore di trentaquattro maravedís), in particolare dopo il 1497, quando la regina Isabella I (1451-1504) approvò i regolamenti valutari rendendo l'unità di conto standard la peso dell'oro vale 375 maravedís. I suoi regolamenti specificavano anche la relazione bimetallica tra oro e argento come 1:10, sebbene questo rapporto fosse frequentemente aggiustato e nel XVIII secolo divenne 1:16.

L'oro, derivato sia dal tesoro che dai depositi alluvionali, era molto più abbondante dell'argento nei Caraibi e nell'America centrale. Tuttavia, la conquista del Messico e del Perù non solo aumentò il volume di lingotti d'oro in circolazione, ma rese disponibili anche grandi quantità di argento, prima come bottino e verso la metà del secolo dall'estrazione mineraria. A Cajamarca, per esempio, il riscatto dato a Francisco Pizarro (circa 1475-1541) dal sovrano Inca Atahualpa nel 1533 ha prodotto 6,087 chilogrammi (13,420 libbre) d'oro e 11,793 chilogrammi (26,000 libbre) d'argento (un quinto dei quali- il quinto—È stato inviato in Spagna per il re).

Quando la grandezza e la ricchezza dei territori della terraferma divennero chiare, il re Carlo I (1500-1558) di Spagna ordinò nel 1535 la creazione della prima zecca americana in Messico, iniziando la produzione della prima moneta d'argento d'America, il peso di otto reale, noto ai posteri come il pezzo di otto. A Santo Domingo fu concessa una zecca nel 1542, e altre ne furono aperte poco dopo a Lima (1565), La Plata (1573), Potosí (1574) e Panama (1580), seguite nel XVII secolo da Santa Fe de Bogotá ( 1620) e Cuzco (1697). L'espansione delle frontiere dell'impero nel XVIII secolo, insieme a un drammatico aumento della produzione di argento, portò all'apertura di ulteriori zecche a Popayán (1729), Guatemala (1731) e Santiago (1743). Più tardi ancora, nei primi due decenni del diciannovesimo secolo, furono istituite molte altre zecche in Messico, Venezuela e Nuova Granada, in parte in risposta ai movimenti delle forze armate durante il periodo dell'indipendenza.

Durante i quasi tre secoli in cui le monete furono coniate nell'America spagnola, ci furono diversi tentativi significativi di standardizzare la monetazione e la sua produzione. Dal 1729 tutte le zecche erano sotto il diretto controllo della corona. Più significativamente, durante il regno di Carlo III (1716-1788), fu organizzata una campagna sostenuta per richiamare vecchie monete, molte delle quali furono tagliate e deturpate, per la sostituzione con l'onnipresente peso.

Un certo numero di zecche, in particolare quelle in Perù e Nuova Granada, producevano monete d'oro e d'argento, così come le zecche in Brasile, dove importanti reperti d'oro della fine del XVII secolo inaugurarono l '"età dell'oro" (1690-1750) e l'istituzione di zecche a Salvador, Rio de Janeiro e Minas Gerais (letteralmente, "Miniere generali"). Verso la metà del diciottesimo secolo, lavoravano oltre 3,000 chilogrammi di oro all'anno, poiché l'oro sostituiva lo zucchero come principale esportazione del Brasile in Portogallo (e indirettamente in Gran Bretagna) prima che la produzione iniziasse a diminuire.

Nell'America spagnola, al contrario, il tardo periodo coloniale ha visto Messico e Perù esportare quantità record di argento - fino a trenta milioni di pesos all'anno - in Spagna. Sebbene non sia più importante come nel periodo dal 1580 al 1630, quando i lingotti rappresentavano l'80% del valore delle esportazioni in Spagna, continuò a dominare il commercio transatlantico (56% del suo valore), oltre a lubrificare reti complesse di commercio regionale nelle Americhe e oltre. Le sete e le porcellane cinesi, ad esempio, sono entrate in Messico e Perù, attraverso Manila, in grandi quantità in cambio di argento.

Oltre al commercio registrato, da cui le corone di Spagna e Portogallo derivavano i dazi doganali e il quinto (abbassato a un decimo nell'America spagnola nel 1736 per stimolare la produzione mineraria), quantità enormi ma non quantificabili di oro e argento non registrati entrarono nei canali del commercio di contrabbando, in particolare nei Caraibi, dove la Giamaica (britannica dal 1656) commerciava ampiamente con le isole spagnole e la costa settentrionale del Sud America. Data la perenne incapacità della Spagna di fornire schiavi o manufatti nelle quantità e ai prezzi richiesti dai consumatori ispano-americani sempre più sofisticati, nel XVII secolo anche le navi provenienti dall'America britannica iniziarono a penetrare in questo mercato.

L'America britannica, come il Brasile, era stata largamente ignorata dalla Spagna a causa dell'incapacità di trovarvi nativi facilmente assimilabili o metalli preziosi. Anche i primi coloni britannici in Virginia furono delusi dal fatto che l'oro non si fosse materializzato, nonostante un'assidua ricerca. La salvezza economica arrivò, ovviamente, in una veste diversa, con l'introduzione nel 1614 del tabacco di Trinidad; nel 1620, 22,680 chilogrammi (50,000 libbre) di tabacco erano stati spediti in Inghilterra per la vendita a prezzi elevati.

Data la scarsità di valuta e il fatto che le poche monete d'argento che provenivano dall'America spagnola erano troppo preziose per piccoli acquisti, i primi coloni adottarono il tabacco come prima valuta legale nel 1619. Un secolo dopo le "banconote di tabacco" divennero moneta a corso legale in Virginia, e le "note di riso" furono introdotte nella Carolina del Sud. La prima zecca fu fondata a Boston nel 1652, producendo principalmente piccole monete d'argento (scellini, monete da sei penny e monete da tre penny), e altri stati seguirono presto questo esempio.

Dopo l'indipendenza, il Vermont e il Connecticut iniziarono a emettere centesimi di rame, dando così inizio al sistema del dollaro (la parola dollaro è derivato dal tedesco Thaler, che le autorità del Massachusetts avevano riconosciuto nel 1642 come un valore di cinque scellini, come il peso spagnolo). E così iniziò l'impero monetario degli Stati Uniti.