Società riformatrici e riformatrici femminili

Gli sforzi delle donne per cambiare e migliorare la società americana - e nel processo alterare il proprio status - iniziarono a svilupparsi in modo significativo alla fine del diciottesimo secolo. Una ragione di ciò era che gli atteggiamenti patriarcali verso i ruoli delle donne nella società, in base ai quali le donne erano viste in gran parte come schiave domestiche confinate in casa e inferiori agli uomini in ogni modo, cominciarono a cedere all'idea che le donne nella nuova Repubblica dovevano diventare più attivo nel rendere la famiglia un fondamento della virtù repubblicana e un ricettacolo di istruzione religiosa per i bambini. Ciò ha elevato le donne a una posizione di autorità distinta riguardo alla moralità e ha dato loro la possibilità di definire non solo gli standard morali in casa ma nella comunità.

Revivalismo e riforma

A favorire questo sviluppo fu l'emergere, all'inizio del secolo, dal New England al Mississippi, del Secondo Grande Risveglio. Questo revivalismo, in particolare quando si sviluppò nelle chiese congregazionale, presbiteriana, metodista e battista, non solo produsse un gran numero di donne convertite, ma instillò in loro la convinzione che il peccato e i vizi come l'intemperanza, il gioco d'azzardo e la prostituzione fossero attività volontarie che il i nuovi convertiti potrebbero sradicare. La persuasione morale, una tecnica di riforma con cui i peccatori venivano persuasi da predicatori, docenti e pubblicazioni religiose a rinunciare ai loro modi viziosi, fu un importante sviluppo delle prospettive del Secondo Grande Risveglio e avrebbe ispirato migliaia di riformatori di entrambi i sessi a migliorare la società americana.

Nelle città, la carità ispirata alla religione, in cui le donne giocavano un ruolo importante, si sviluppò ampiamente negli anni 1790 e 1800. Quando la nazione entrò nella rivoluzione industriale e abbracciò un'economia di mercato, la crescente popolazione urbana portò con sé un numero crescente di vedove, orfani e altri gruppi bisognosi di assistenza. Uomini e donne della classe alta e media, spesso ispirati dai nuovi sviluppi religiosi, iniziarono a organizzare sforzi per soccorrere i bisognosi e allo stesso tempo portarli nelle istituzioni religiose. La cura dei poveri, in particolare dei poveri "degni", è emersa come una delle prime riforme a cui le donne potevano partecipare. Nel 1797 Isabella Graham, una ricca donna di New York, prese l'iniziativa di fondare la Society for the Relief of Poor Widows with Small Children. Graham e altri membri hanno trovato lavoro per le donne, hanno dato loro cibo e vestiti e hanno fornito carburante per i loro fuochi. Inoltre, hanno cercato di "migliorarli" fornendo lezioni sulla gestione della casa e istruendoli sulla religione. Un'associazione femminile di Boston fondata nel 1812 notò che negli anni Quaranta dell'Ottocento aveva aiutato più di diecimila famiglie. Nel 1840, non solo nelle città più grandi ma in luoghi come Rochester, New York e New Orleans, le donne avevano creato centinaia di società di soccorso, orfanotrofi, scuole di beneficenza e case per i poveri. La New Hampshire Missionary Society ha istituito più di cinquanta ausiliarie femminili locali per sostenere i suoi sforzi per trovare e collocare missionarie nazionali e straniere e per aiutare a distribuire Bibbie e volantini religiosi. Tra il 1820 e il 1810 in tutta la nazione, migliaia di donne si unirono a società "cent a week" dove i loro risparmi, una volta messi in comune, andavano a sostenere più missionari e a distribuire più materiale religioso.

Riformare le prostitute

I soccorsi hanno portato donne e uomini evangelici in contatto con le classi inferiori, dove hanno trovato non solo vedove e orfani bisognosi di aiuto, ma anche donne sfruttate, soprattutto dalla prostituzione. Un asilo per prostitute controllato da uomini, dove si potevano riformare le prostitute penitenti, fu aperto nel 1800 a Filadelfia. Undici anni dopo, Isabella Graham e le sue ricche amiche matrone si unirono agli uomini per fondare un asilo simile a New York City. L'approccio dell'asilo alla riforma proveniva dalla convinzione religiosa che tutte le persone, indipendentemente dai loro peccati, potevano essere convertite al cristianesimo e addestrate a vivere vite morali e produttive. Nell'ambiente controllato all'interno del manicomio, le istruttrici, aiutate da predicatori maschi, insegnavano la religione ai penitenti e li incoraggiavano a convertirsi. Allo stesso tempo, le detenute venivano addestrate per essere sarte o domestiche, occupazioni "rispettabili" alle quali potevano entrare dopo aver lasciato il manicomio. Sebbene l'approccio dell'asilo non sia riuscito a riscattare molte prostitute e gli stessi manicomi hanno avuto vite brevi, le donne hanno assunto sempre più un ruolo guida nel movimento contro la prostituzione. Entro il 1830, quando l'approccio dell'asilo alla prostituzione riprese, le donne avrebbero dominato ogni aspetto dello sforzo di riforma.

Riforma educativa

Anche le donne furono profondamente coinvolte nella riforma dell'istruzione. Sin dall'epoca coloniale, le ragazze avevano ricevuto un'infarinatura di istruzione elementare, sufficiente per poter leggere la Bibbia, ma raramente avevano ricevuto un'istruzione oltre quel livello. Le accademie private nel diciottesimo secolo a volte iscrivevano ragazze così come ragazzi, e l'accademia femminile o la scuola di perfezionamento emerse nella seconda metà dello stesso secolo. Troppo spesso le scuole superiori istruivano le ragazze sulle faccende domestiche, sulle buone maniere e sulla postura corretta e nient'altro. Entro il 1820, tuttavia, le donne riformatrici come Catharine Beecher, Emma Willard, Zilpah Grant e Mary Lyon chiesero un'istruzione più rigorosa per le donne per prepararle alla tutela morale delle giovani generazioni. Willard propose nel 1818 che le ragazze ricevessero una formazione religiosa e morale nelle loro scuole e un'istruzione in filosofia e letteratura naturale. Lei e altri hanno anche chiesto che le ragazze ricevano istruzione in algebra, geometria, storia, geografia e scienze naturali. Beecher, Grant e Lyon hanno utilizzato le proprie accademie femminili per creare programmi di studio rigorosi e promuovere il loro nuovo approccio all'apprendimento femminile in tutta la nazione.

L'istruzione delle donne, pur continuando a svilupparsi e diffondersi durante il primo periodo nazionale, ha causato un notevole allarme tra le persone che temevano che le donne istruite dimenticassero di essere in una sfera che ruotava intorno alla casa. Per ogni Emma Willard che chiedeva più istruzione per le ragazze, c'era qualcuno, di solito una figura autoritaria maschile, che avvertiva che il cervello delle donne era troppo piccolo e troppo fragile per gestire i rigori di materie come la filosofia. Questa teoria dell'inferiorità femminile infatti era stata a lungo utilizzata per impedire maggiori opportunità di istruzione per le donne e aveva provocato da alcune donne controargomentazioni pungenti che chiedevano l'uguaglianza femminile. Judith Sargent Murray, una sostenitrice dell'istruzione di Gloucester, Massachusetts, sostenne negli anni Settanta del Settecento che la presunta superiorità dell'intelletto maschile derivava da nient'altro che uomini che avevano più istruzione delle donne. L'anonima autrice di L'avvocato femminile nel 1801 affermò che Dio e la Natura avevano dato a entrambi i sessi "l'uguaglianza di talenti, di genio, di morale, oltre che di valore intellettuale" e che solo l'arroganza maschile aveva privato le donne di questa uguaglianza impedendole di istruzione ed esperienza.

Tali avventure in una critica femminista della società sono rimaste audaci e rare. Quando il mestiere di Mary Wollstone Rivendicazione dei diritti della donna (1792), invocando l'uguaglianza per i sessi, apparve in Gran Bretagna, le donne americane ignorarono in gran parte la sua richiesta e continuarono a lottare per il cambiamento sotto forma di aiuto ai bisognosi, eliminazione del vizio e maggiori opportunità educative per le donne piuttosto che per l'uguaglianza sessuale . Una crociata pienamente sviluppata per i diritti delle donne non sarebbe emersa fino al 1840.