Società di manomissione

Le società di manomissione della prima metà del secolo dopo l'indipendenza americana furono infine eclissate dalle organizzazioni antischiavista più radicali degli anni Trenta, Quaranta e Cinquanta dell'Ottocento. Mentre le società di manomissione guardavano al giorno in cui il sistema schiavista sarebbe stato sradicato e distrutto, esse, a differenza degli "immediati" nel campo di William Lloyd Garrison, erano pronte a vedere l'emancipazione procedere gradualmente. Anche la retorica era sorprendentemente diversa. La generazione successiva di abolizionisti avrebbe denunciato i proprietari di schiavi come "ladri di uomini" e "frustatori di donne", mentre la generazione precedente li vedeva non come degenerati morali ma come individui fuorviati ai quali doveva essere mostrato l'errore dei loro modi.

C'era anche la questione di chi dovesse partecipare all'opera di emancipazione. Le società di manomissione erano esclusivamente maschili ed esclusivamente bianche. Non c'era nessuno del coinvolgimento delle donne bianche e degli afroamericani che avrebbe caratterizzato l'abolizione della Garrison e oltraggiato i suoi oppositori. Eppure, nonostante le differenze, le organizzazioni più antiche hanno preparato la strada ai loro successori più schietti, mentre l'impulso "gradualista" non era del tutto assente dalla fase successiva della lotta contro la schiavitù.

La Pennsylvania Abolition Society era un monopolio quacchero quando fu fondata nel 1775. Inizialmente si concentrava sul salvataggio di persone libere detenute illegalmente come schiave. Moribondo durante la guerra rivoluzionaria, fu rianimato nel 1784 da individui di varie confessioni religiose. Nel frattempo la Pennsylvania aveva promulgato una legge di abolizione graduale e il monitoraggio della sua applicazione divenne una parte importante del lavoro della società. Altri stati e città seguirono l'esempio della Pennsylvania. Dal 1784 al 1791 furono istituite società di manomissione in tutti gli stati tranne la Carolina e la Georgia, e nel 1814 le società si potevano trovare fino al Tennessee e al Kentucky.

Lo status socioeconomico degli abolizionisti variava da regione a regione. Nel nord, Benjamin Franklin, John Jay, Alexander Hamilton e Benjamin Rush si unirono ai ranghi antischiavista. Al contrario, la Kentucky Abolition Society era composta da uomini in "circostanze basse o… medie" (Berlino, p. 28). La Maryland Abolition Society era composta da mercanti locali e abili artigiani, quelli che avevano meno probabilità di usare schiavi o di perdere denaro e prestigio se la schiavitù fosse abolita.

La politica sull'ammissione degli schiavisti a diventare membro varia. Le società della Pennsylvania e Providence, Rhode Island, le escludevano del tutto. La società del Maryland li ha resi idonei per alcuni uffici. La società di Alexandria, Virginia, li ammise, così come la New York Manumission Society. In effetti, come sottolinea Shane White (1991), alcuni newyorkesi acquisirono schiavi dopo essersi uniti. White sostiene che per alcuni anni l'enfasi dei newyorkesi non fu tanto sulla sfida alla schiavitù quanto sulla rimozione dei peggiori abusi nel sistema schiavista. Si consideravano padroni umani che stavano reagendo contro quelli che consideravano atti di crudeltà spaventosi perpetrati dai proprietari di schiavi del sud e dei Caraibi, e occasionalmente da quelli del loro stesso stato.

Poiché il carattere dell'appartenenza variava, così cambiavano gli obiettivi delle singole società. Su alcune cose furono concordati. La tratta degli schiavi stranieri deve essere bandita; il trattamento abusivo degli schiavi dovrebbe essere punito; dove erano state emanate, le leggi sulla manomissione dovrebbero essere applicate. A New York, nel New Jersey e nell'estremo sud, dove non erano state approvate leggi sull'emancipazione graduale, le società hanno tentato di esercitare pressioni sui legislatori. I successi sono stati notevoli, anche se è discutibile quanto sia stato dovuto all'impulso umanitario. Nell'estremo sud, la dislocazione economica dopo la guerra rivoluzionaria aveva portato cambiamenti nelle esigenze di lavoro e nei modelli di produzione agricola. Nel 1782 i legislatori della Virginia abrogarono il divieto di manomissioni private e il Maryland e il Delaware seguirono rapidamente l'esempio.

Le società di manomissione hanno compiuto sforzi per affrontare la difficile situazione delle persone libere di colore, poiché c'era un accordo generale sul fatto che la loro libertà doveva essere salvaguardata. Ai neri liberi venivano offerti consigli sulla loro condotta e incoraggiati a usare la loro influenza su parenti schiavi e amici per esortarli a perseverare con pazienza. C'era anche assistenza pratica. Le società della Pennsylvania e di New York hanno sponsorizzato scuole che hanno formato una generazione di leader della comunità afroamericana. I Pennsylvaniani in particolare svilupparono una serie di iniziative economiche: aspiranti imprenditori ricevettero assistenza, vennero istituiti uffici di collocamento e ricchi afroamericani e simpatici bianchi furono incoraggiati ad assumere servi neri a contratto.

Nel 1791 ci fu uno sforzo concertato da parte di nove società di manomissione per presentare una petizione al Congresso per limitare la tratta degli schiavi stranieri. Quando questo sforzo fallì, la società di New York propose la formazione di una convenzione nazionale per coordinare l'azione futura. Nel 1794 si tenne una convenzione a Filadelfia per organizzare la Convenzione americana per la promozione dell'abolizione della schiavitù e il miglioramento delle condizioni della razza africana.

Le convenzioni furono annuali fino al 1806, dopodiché divennero meno frequenti. Ad ogni riunione, le società membri hanno presentato rapporti sui loro progressi. I rappresentanti di società più lontane spesso non erano in grado di partecipare, ma hanno presentato rapporti. C'erano contatti con organizzazioni straniere, come l'African Institution con sede a Londra e Les Amis des Noirs a Parigi. I delegati hanno occasionalmente sentito parlare di influenti afroamericani, come James Forten. Per quanto riguarda le decisioni politiche, nel 1818 Forten denunciò il lavoro dell'American Colonization Society (ACS) in un discorso alla convenzione. Nel 1821 la convenzione espresse la sua disapprovazione per lo schema liberiano, ma nel 1829, dopo che molte singole società avevano già approvato l'ACS, la convenzione annunciò la sua approvazione dell'emigrazione volontaria.

Gradualmente il potere e l'influenza delle società di manomissione diminuirono. Per più di due decenni, l'impulso abolizionista è rimasto forte nell'alto sud. Nel 1827, ad esempio, la Convenzione americana riportava che mentre gli stati liberi avevano ventiquattro società, gli stati schiavi ne avevano 130. Molti fattori portarono alla fine delle società di abolizione nella regione, comprese le ribellioni degli schiavi e la diffusione dell'economia delle piantagioni sud e ovest, il che significava un vivace mercato per gli schiavi "in eccedenza".

Nel nord la crisi che circonda il compromesso del Missouri ha avuto un impatto negativo. La Pennsylvania Abolition Society, ad esempio, subì un'ondata di dimissioni all'inizio degli anni 1820. Quanto alla Convenzione americana, si riunì per l'ultima volta nel 1832 e fu formalmente sciolta nel 1838, quando fu soppiantata da un nuovo e, per molti aspetti, più radicale movimento antischiavista.

Guarda anche Abolizione; Schiavitù

Bibliografia

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julie winch (1996)
Aggiornato dall'autore 2005