Sibley, Hiram (1807-1888)

Imprenditore del telegrafo

Sfondo. Hiram Sibley, l'uomo che più di ogni altra singola figura ha unito una rete telegrafica nazionale e un monopolio. ha trascorso la sua giovinezza e l'inizio della carriera lavorativa lavorando in una serie di imprese meccaniche e manifatturiere nel Massachusetts occidentale e nello stato di New York. È nato a North Adams, nel Massachusetts, e lì ha frequentato la scuola del villaggio prima di lavorare in un negozio di scarpe. Da giovane si è trasferito nella regione della Genesee Valley di New York e ha trovato lavoro come macchinista in una fabbrica di cotone fino a quando non ha aperto un'officina tutta sua. Gestiva anche un'attività di cardatura della lana nella regione. Quando si trasferì a Rochester nel 1838 aveva accumulato una solida fortuna, che impiegò nel settore bancario e immobiliare. È stata una carriera che lo ha collocato esattamente nel contesto della prima rivoluzione industriale del New England ai suoi margini occidentali. Sibley non si è impegnato nel settore del telegrafo fino all'età di quarantadue anni.

Avventura iniziale. Fu incuriosito per la prima volta dal telegrafo negli anni '1840 dell'Ottocento, quando Royal Earl House, l'inventore del telegrafo tipografico di House, cadde in difficoltà finanziarie e si rivolse a Sibley per chiedere aiuto. Percependo il potenziale della tecnologia, Sibley nel 1849 si unì a diversi partner per formare la New York State Printing Telegraph Company, facendo offerte per il territorio di New York occidentale. Ma l'incursione iniziale fallì quando si scontrò con le ben attrezzate e strettamente gestite New York, Albany e Buffalo Telegraph Company. Mentre lottava per portare avanti l'impresa, Sibley si convinse che l'industria del telegrafo avrebbe dovuto essere centralizzata in qualche modo - il suo groviglio confuso di aziende concorrenti e linee sovrapposte non denunciate - se avesse ottenuto la massima efficienza e realizzare il suo pieno potenziale. Questa convinzione ha plasmato i futuri investimenti e la gestione telegrafica di Sibley. Lo ha anche messo in un corso di collisione alternata e cooperazione con altri imprenditori telegrafici altrettanto ambiziosi e orientati al consolidamento.

Western Union. Nel 1850, dopo solo un anno di attività, Sibley espose la sua visione per i suoi partner, proponendo di girare a ovest e ampliare l'ambito di attività dell'azienda costruendo una società che avrebbe portato tutte le linee telegrafiche a ovest di Buffalo sotto il suo controllo. Acquistando i brevetti della casa e raccogliendo $ 100,000 di capitale, nell'aprile 1851 organizzò la New York and Mississippi Valley Printing Telegraph Company per costruire una linea ad ovest di Buffalo e corteggiare le piccole società occidentali in alleanze strategiche. Inizialmente il progresso fu lento, ma dopo aver ricapitalizzato e riorganizzato la compagnia nel 1854 Sibley ottenne un colpo di stato importante quando persuase i gestori delle ferrovie di Cleveland e Toledo, del Michigan Southern e dell'Indiana settentrionale a costruire ed equipaggiare le linee telegrafiche per Detroit e Chicago sul conto della società in cambio di azioni nella New York e nella valle del Mississippi e uso gratuito del telegrafo per affari ferroviari. In breve tempo acquisì anche il controllo di una compagnia rivale, la Lake Erie Telegraph, ampliando il suo territorio. Nel 1856 Sibley riorganizzò nuovamente e ribattezzò l'azienda, scegliendo un'etichetta che identificava chiaramente quella che ora non era solo ambiziosa ma di portata crescente: la chiamò Western Union.

Alleanza strategica. Nel 1857, mentre modernizzava le attrezzature, collegava le sue acquisizioni e le operazioni sistematiche, Sibley aveva sostanzialmente raggiunto il suo primo obiettivo. La Western Union Telegraph Company controllava un vasto territorio occidentale, che si estendeva dall'Atlantico settentrionale alle fiorenti città del Midwest. A questo punto era emerso anche il suo principale concorrente: l'American Telegraph Company, che aveva sviluppato una rete orientale completa quanto la versione occidentale di Sibley. Nel 1859 si avvicinò all'americano, proponendogli un'alleanza strategica. Samuel Morse e altri sviluppatori di telegrafi originali hanno temporaneamente bloccato il trasferimento. Ma alla fine Sibley riuscì a mediare un accordo di vasta portata, il "Trattato delle Sei Nazioni" (riferito alle sei principali società partecipanti), che raggruppava il traffico telegrafico e assegnava territori geografici a ciascun partecipante. Sibley rivendicò Ohio, Indiana, Michigan, gran parte del Wisconsin, parte del New York occidentale e fette di Pennsylvania e Virginia per Western Union. Le società hanno formalizzato il trattato formando la North American Telegraph Association. Tuttavia, la diplomazia non pose fine alla competizione e la Western Union continuò a contestare gli americani per il territorio e il traffico.

Espansione transcontinentale. A questo punto Sibley girò di nuovo a ovest. Incapace di convincere il consiglio di amministrazione di Western Union a costruire una linea transcontinentale, ha intrapreso il progetto in modo indipendente, assicurandosi un sussidio federale annuale nel 1860 di $ 40,000 per dieci anni per aprire la California alla comunicazione telegrafica. Per gestire la costruzione, Sibley inviò un luogotenente in California per organizzare le piccole compagnie lì nella California State Telegraph Company, che a sua volta creò la Overland Telegraph Company e iniziò a costruire da Carson City a Salt Lake City. Nel frattempo, Sibley ha affrontato l'estremità orientale, organizzando la Pacific Telegraph Company per costruire da Omaha a Salt Lake City. Le irregolarità finanziarie hanno rovinato il completamento del progetto, entrambe le società si sono impegnate liberamente nell'irrigazione delle scorte e hanno gonfiato selvaggiamente i costi di costruzione mentre vendevano la linea a Western Union. Ma oltre a far guadagnare a Sibley e ai suoi collaboratori milioni di dollari dubbi, ha reso Western Union in termini geografici la più grande rete e impresa privata del mondo. Sibley si ritirò nel 1865 e dedicò il resto della sua carriera alla ferrovia e agli investimenti fondiari occidentali e ad un'attività di semina e vivaio a Rochester.

Fonte

Robert L. Thompson, Wiring a Continent: the History of the Telegraph Industry negli Stati Uniti (Princeton: Princeton University Press, 1947).