Sherman, william t. (1820-1891)

Generale dell'Unione

"La guerra è un inferno." Verso la fine della guerra civile, il generale dell'Unione William Tecumseh Sherman perfezionò una strategia offensiva che prefigurava la guerra totale del ventesimo secolo. Marciando da Atlanta a Savannah, in Georgia, nell'autunno del 1864, Sherman ordinò al suo esercito di distruggere tutto ciò che aveva un significato militare. Sherman sperava di rompere il sostegno dei civili alla guerra marciando attraverso le campagne della Georgia e instillando un'aria di insicurezza tra gli abitanti. Bruciando una fascia di sessanta miglia attraverso la Georgia, l'esercito di Sherman di sessantamila uomini ha raso al suolo quasi tutto sul loro cammino facendo attenzione a non abusare fisicamente della popolazione rurale. Grandi città come Atlanta e Columbia, nella Carolina del Sud, sono andate in fiamme. In Columbia, il previsto timore dell'arrivo di Sherman fece sì che i soldati confederati in fuga bruciassero balle di cotone per le strade e, successivamente, appiccassero l'incendio che quasi rase al suolo l'intera capitale. Gli eventi hanno istituito una guerra psicologica in cui la semplice menzione del suo nome ha causato il panico. I predoni di Sherman concentrarono la loro attenzione sulla distruzione delle infrastrutture meridionali per impedire i movimenti delle truppe nemiche. Il loro obiettivo principale erano i binari della ferrovia, che hanno riscaldato e poi attorcigliati attorno agli alberi. Anche se i suoi ordini richiedevano moderazione, alcune truppe del nord conosciute come "bummers" (così chiamate perché si allontanavano dalla linea di marcia) saccheggiarono e bruciarono piantagioni, fattorie e campi, costringendo di fatto molti meridionali bianchi e neri a fuggire dalle loro terre. Di conseguenza il morale del sud si è rotto e la strategia della terra bruciata di Sherman ha facilitato una fine più rapida della guerra. Sebbene molti meridionali odiassero Sherman per la sua "marcia verso il mare" e lo considerassero un bruto, il nativo dell'Ohio insistette che voleva solo una rapida fine alla guerra. Infatti, durante un discorso di laurea presso l'Accademia militare del Michigan nel 1879, il generale derise pubblicamente coloro che glorificavano la sua strategia distruttiva. "La guerra è nel migliore dei casi barbarie ... La sua gloria è tutta chiaro di luna", osservò scoraggiato. “Sono solo coloro che non hanno sparato né sentito le grida e i gemiti dei feriti che gridano ad alta voce per il sangue, più vendetta, più desolazione. La guerra è un inferno."

Primi anni di vita. Sherman è nato l'8 febbraio 1820 a Lancaster, Ohio. Suo padre, un giudice della Corte Suprema dell'Ohio e politico locale, lo ha chiamato Tecumseh dopo il famoso leader tribale Shawnee. Sherman rimase orfano nel 1829 quando suo padre morì improvvisamente. Thomas Ewing, un caro amico dell'anziano Sherman e una figura politica nazionale, portò il giovane Sherman a casa sua. La moglie di Ewing chiamò il ragazzo William, preferendo un nome anglicano al cognomen indiano. Nel 1836, Ewing, ora senatore degli Stati Uniti, usò la sua influenza per fornire al sedicenne Sherman un appuntamento a West Point. Sherman si diplomò sesto in una classe di quarantatré nel 1840.

Carriera militare. Per i successivi sei anni Sherman prestò servizio nelle stazioni di servizio nel sud. Durante la guerra del Messico fu mandato in California ma non vide alcuna azione. Quando la guerra finì nel 1848 Sherman ridicolizzò i termini indulgenti consegnati al governo messicano e propose che gli Stati Uniti bruciassero Città del Messico e altre città chiave per insegnare al vicino meridionale dell'America la futilità di qualsiasi confronto futuro con gli Stati Uniti. Sherman si dimise dal suo incarico nel 1853 e fallì miseramente in vari lavori civili. Nel 1859 tornò nel sud per dirigere un'accademia militare (poi Louisiana State University). L'Ohioan si crogiolava nello stile di vita del sud e brillava nel suo ruolo di sovrintendente. Quando la secessione ha diviso la nazione, tuttavia, Sherman si è aggrappato alla sua eredità settentrionale e ha accettato una commissione come colonnello nell'esercito dell'Unione.

La guerra. Sherman ha assistito all'azione nella prima battaglia di Bull Run nel luglio 1861, al comando di una brigata che ha subito pesanti perdite. Sconvolto dall'esperienza, ha presentato le sue dimissioni. Il presidente Abraham Lincoln ha rifiutato la sua richiesta e invece lo ha mandato in Kentucky, dove è stato promosso a generale di brigata. Mentre era nel teatro occidentale, soffrì di depressione per le emozioni contrastanti sul suo fallimento a Bull Run, la sua decisione di lasciare il Sud per combattere contro i suoi amici e la sottovalutazione da parte del Nord di un esercito del Sud fortemente motivato e unito. Per aumentare i suoi guai, voci ingiustificate secondo cui Sherman era pazzo e incompetente si diffusero negli stati del Nord e ferirono profondamente la sua reputazione di comandante. Sul punto di perdere il comando e subire un altro fallimento, Sherman fu inviato ad assistere Ulysses S. Grant per aiutare a preparare l'offensiva contro i forti Henry e Donelson. I due Ohioiani svilupparono immediatamente una forte amicizia che sarebbe andata oltre la guerra. Nonostante abbia subito diverse battute d'arresto, Sherman si distinse sotto Grant e partecipò a molti importanti impegni occidentali, tra cui la battaglia di Shiloh (1862) e l'assedio di Vicksburg (1863). Dopo che Grant si spostò a est per comandare tutti gli eserciti dell'Unione nel 1864, Sherman assunse il comando dell'intero teatro occidentale.

Marcia verso il mare. Tre anni di combattimenti contro i Confederati nell'ovest hanno influenzato la strategia di Sherman per spezzare la determinazione del sud a combattere. Dopo aver affrontato tenaci guerriglieri nemici nel Tennessee e nel Missouri, Sherman ha ipotizzato che i meridionali non avrebbero mai accettato la sconfitta fintanto che i civili avessero continuato a inviare soldati in battaglia e sostenere gli irregolari a casa. Così, come aveva proposto in Messico, Sherman era determinato a far "sentire la guerra" ai meridionali per schiacciare la resistenza civile. Abbandonò le sue linee di rifornimento nell'autunno del 1864 e marciò coraggiosamente su Atlanta e poi su Savannah. Dopo aver lasciato Atlanta, ha commentato: "Non vogliamo i tuoi negri, oi tuoi cavalli, o le tue case, o le tue terre, o qualsiasi cosa tu abbia, ma vogliamo e obbediremo solo alle leggi degli Stati Uniti". Rendendo la guerra così terribile, Sherman ha terrorizzato la popolazione. Alla fine la sua strategia di guerra psicologica ha funzionato, poiché il viaggio distruttivo ha cambiato i cuori e le menti della popolazione civile confederata e ha distrutto la loro volontà di combattere. La paura della distruzione indusse molte madri e mogli a richiamare i loro uomini a casa e molte disertarono.

Anni del dopoguerra. Dopo la guerra civile, Sherman divenne una celebrità nel Nord e rifiutò diversi inviti a candidarsi alla presidenza. Tuttavia, rimase nell'esercito, diventando generale e comandante dell'esercito nel 1869. Si ritirò nel 1884 e morì sette anni dopo. Nel sud, Sherman è stato odiato fino al ventesimo secolo come l'incarnazione dell'aggressione e della brutalità del nord.