Sette giorni di battaglia

Sette giorni di battaglia (1862) In risposta alla campagna peninsulare del generale dell'Unione George B. McClellan nella primavera del 1862, dopo brevi impegni a Yorktown e Williamsburg, il generale confederato Joseph E. Johnston si ritirò a Richmond. Hanno tranquillamente inseguito McClellan lungo la sponda nord del fiume Chickahominy, arrivando alla periferia della città il 17 maggio 1862. Sebbene McClellan riteneva che Richmond potesse essere meglio preso da sud, tenne il suo esercito a nord del Chickahominy per ricevere rinforzi dal Gen Irvin McDowell, avanzando da nord via Fredericksburg. Una testa di ponte attraverso il fiume è stata mantenuta da un corpo unico dell'Unione sotto Erasmus Keyes a Seven Pines. Quando McDowell si avvicinò, Johnston si rese conto che non poteva difendere Richmond da due eserciti e decise di attaccare McClellan nella speranza di costringerlo a ritirarsi. L'ovvio punto di attacco era la posizione esposta di Keyes a Seven Pines.

L'assalto di Johnston è stato confuso, ma ha scoraggiato McClellan da ulteriori azioni offensive. Erroneamente convinto di essere in inferiorità numerica da un nemico di 200,000 truppe (il numero effettivo era 85,000), McClellan decise di prepararsi per un assedio di Richmond. Ha anche invertito la disposizione del suo esercito rispetto al Chickahominy, spostando tutti tranne il corpo di 30,000 uomini di Fitz John Porter a sud del fiume. Il compito di Porter era proteggere le comunicazioni attraverso il fiume e ricevere McDowell, se e quando sarebbe arrivato. Nel frattempo, il generale confederato Robert E. Lee ha sostituito Johnston, che era stato ferito in battaglia. Lee ha affrontato una situazione identica a quella di Johnston, con McClellan davanti e McDowell dietro. Anche la sua soluzione era simile. Piuttosto che difendersi da un nemico notevolmente rinforzato, Lee si preparò a colpire McClellan, sperando di sconfiggerlo, e poi ad accendere McDowell. Lee convocò "Stonewall" Jackson, che aveva operato nella Shenandoah Valley, per unirsi a lui. L'intelligence informò McClellan che Jackson era in viaggio e si diresse direttamente verso il corpo di Porter, ma McClellan non fece nulla per rafforzare il suo fianco esposto.

Lee concentrò 55,000 soldati contro Porter, lasciando solo 30,000 soldati a guardia contro i 70,000 uomini di McClellan a sud del Chickahominy. Il 26 maggio ha attaccato, guidando Porter dalla sua posizione a Mechanicsville a est lungo il fiume. Fortunatamente per McClellan, l'attacco confederato è stato gestito male e Porter si è difeso abilmente, nonostante l'assenza di qualsiasi aiuto da parte di McClellan. Tuttavia, l'assalto di Lee minacciò la linea di comunicazione di McClellan, spingendolo a spostare la sua base operativa a sud sul fiume James.

Ancora una volta, Lee ha tentato di distruggere Porter il 27 al Gaines 'Mill, con risultati deludenti simili. Porter fu tuttavia obbligato a ritirarsi dall'altra parte del fiume, che riunì l'esercito del Potomac. Con il cambio di base e con il Chickahominy tra lui e Lee, McClellan avrebbe potuto mantenere la sua posizione. Ma era convinto che Lee ora avesse 250,000 uomini (quasi tre volte la forza effettiva di Lee) e avrebbe potuto vedere solo un disastro imminente se fosse rimasto lì. Il 28, McClellan iniziò un ritiro su vasta scala. I ponti sul Chickahominy furono bruciati, così come tonnellate di rifornimenti che non potevano essere portati via, ritardando un giorno l'inseguimento di Lee. Il ritiro è stato eseguito in fretta e senza il beneficio della guida personale di McClellan. Era andato avanti fino a Harrison's Landing e non era riuscito a nominare un secondo in comando. Solo la momentanea confusione di Lee sulle intenzioni di McClellan salvò l'esercito dell'Unione da un attacco immediato.

Una volta appreso che McClellan si stava spostando a sud, Lee inviò due divisioni su un percorso tortuoso per colpire l'Unione a destra, mentre il resto dell'esercito di Lee scese alle sue spalle. Il 29, le forze confederate raggiunsero la retroguardia dell'Unione alla Stazione di Savage. Gli elementi di fianco di Lee non apparvero e l'esercito federale fuggì.

Mentre la ritirata dell'Unione continuava, un gigantesco collo di bottiglia si è sviluppato alla Frayser's Farm, fermando il ritiro. Lì Lee tentò di concentrare le sue forze e di avvolgere la linea federale, ma ancora una volta i suoi subordinati furono lenti e l'esercito dell'Unione riuscì a fuggire. Il 1 ° luglio, la forza di McClellan ha tenuto un'impressionante posizione difensiva in cima a Malvern Hill. Frustrato dalla sua precedente incapacità di ingaggiare con successo McClellan, Lee ordinò un attacco frontale imprudente e costoso contro le linee chiuse e l'artiglieria ammassata dei Federali.

Quando l'Esercito del Potomac raggiunse Harrison's Landing, Lee pose fine alla sua controffensiva. Durante sette giorni di combattimenti, i Confederati subirono circa 20,500 vittime contro le 16,500 dell'Unione. Nonostante le maggiori perdite, Lee fu proclamato un eroe nel sud, poiché aveva preso l'offensiva e allontanato da Richmond un esercito più grande. McClellan, credendo di aver salvato il suo esercito da una forza più grande, ha criticato Washington per non avergli dato più sostegno.
[Vedi anche Civil War: Military and Diplomatic Course.]

Bibliografia

Clifford Dowdey, I sette giorni, 1964.
Stephen W. Sears, To the Gates of Richmond: The Peninsular Campaign, 1992.

TR Brereton