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Jedwabne, o Yedwabne, si trova nella regione di Mazowsze in Polonia, venti chilometri a nord-est della città di Łoṁza. Quando ha ricevuto il suo statuto di città nel 1736, Jedwabne era già stata stabilita per almeno trecento anni. Gli ebrei erano giunti a Jedwabne da Tykocin ed erano inizialmente soggetti all'autorità comunale ebraica di Tykocin. Nel 1770, quando fu costruita una bellissima sinagoga in legno a Jedwabne, vi abitavano 387 ebrei, su una popolazione totale di 450. Nel 1913 la sinagoga bruciò e nel 1916 la maggior parte della città fu consumata dal fuoco. Alla fine della prima guerra mondiale, a seguito della devastazione e della politica di reinsediamento ebraico russo, la popolazione della città si ridusse a circa 700. I dati del censimento del 1931 di Jedwabne (che aveva una popolazione totale di 2,167) non consentono di calcolare esattamente quanti ebrei vivevano lì alla vigilia della seconda guerra mondiale. Stime basse mettono il numero a circa 1,000, ma secondo fonti ebraiche quasi 1,500 ebrei risiedevano a Jedwabne all'epoca. Alla vigilia della seconda guerra mondiale, la popolazione totale della città raggiunse il suo massimo storico, circa 3,000.

Gli ebrei di Jedwabne si guadagnavano da vivere modestamente nel periodo tra le due guerre come artigiani e commercianti e la città era nota per i suoi calzolai. L'ultimo rabbino di Jedwabne, Avigdor Bialostocki, era molto rispettato da ebrei e non ebrei. Anche se l'area di Łoṁza e il clero locale erano in stragrande maggioranza solidali con il Partito Nazionale Democratico di destra e gli episodi aggressivamente antisemiti, antiebraici a Jedwabne si limitarono ai soliti boicottaggi delle imprese ebraiche e alla diffusione della propaganda nazionalista. Nessun pogrom è stato registrato nel periodo tra le due guerre.

Durante la seconda guerra mondiale Jedwabne era inizialmente sotto il dominio sovietico e si trovava a una dozzina di chilometri dalla linea di demarcazione che separava le zone di occupazione sovietica e tedesca. Di conseguenza, la città fu invasa dalle truppe tedesche immediatamente dopo l'attacco nazista contro l'Unione Sovietica nell'estate del 1941.

Nel giugno 1941 si verificarono i primi attacchi contro simpatizzanti comunisti locali, compresi gli ebrei. Ben presto l'intera area, nota come Podlasie, fu travolta dalla violenza antiebraica, a cui partecipò la popolazione polacca locale, insieme alle Einsatzgruppen tedesche (distaccamenti speciali). In circa due dozzine di villaggi e piccole città, i polacchi hanno aggredito e ucciso decine di loro vicini ebrei locali.

L'omicidio di massa degli ebrei Jedwabne il 10 luglio 1941, tuttavia, si distingue per la sua portata e brutalità. Il numero totale delle vittime è difficile da stabilire con esattezza. I testimoni e gli imputati al processo di ventidue autori tenutosi a Łoṁza nel 1949 hanno parlato di 1,500 assassinati quel giorno. Un'indagine dell'Istituto di memoria nazionale condotta in Polonia nel 2000-2002 ha concluso che "almeno 340" persone sono state uccise. Tutte le fonti concordano sul fatto che l'intera popolazione ebraica di Jedwabne (con l'eccezione di 100-150 persone che sono riuscite a fuggire), insieme a decine di ebrei delle città circostanti che avevano cercato rifugio a Jedwabne nei giorni precedenti, furono assassinati. Furono asciati, annegati, lapidati, accoltellati e infine bruciati a morte in un grande fienile dai loro vicini polacchi.

Un piccolo distaccamento della gendarmeria tedesca che era in città e un'unità mobile delle SS o della Gestapo che potrebbe essere passata per la città all'inizio della giornata, incoraggiarono i polacchi locali a procedere con l'uccisione. Ma l'omicidio vero e proprio è stato compiuto dagli abitanti. Il sedicente sindaco polacco della città e altre autorità municipali hanno coordinato l'azione.

Anche se la popolazione locale conosceva tutti i dettagli dell'omicidio di massa e, come avrebbero scoperto i giornalisti, ne parlò liberamente, la storiografia polacca e un monumento eretto nella città negli anni '1980 per commemorare l'evento attribuirono il massacro agli occupanti tedeschi . Solo dopo la pubblicazione polacca nel maggio 2000 del libro Vicinato, in cui fu ricostruita in dettaglio l'omicidio del 10 luglio 1941 a Jedwabne, l'opinione pubblica polacca fu messa a conoscenza della verità sull'omicidio. A pochi mesi dalla pubblicazione di Vicinato, una discussione onnicomprensiva è scoppiata nei mass media polacchi. Innumerevoli articoli di giornali e riviste, nonché programmi radiofonici e televisivi, hanno discusso la questione e le sue implicazioni per la comprensione dei polacchi della loro eredità collettiva in tempo di guerra. Molti tra il grande pubblico, così come gli intellettuali ei politici all'estremità liberale dello spettro, hanno riconosciuto che una parte non trascurabile della società polacca (sebbene nel suo insieme gravemente vittima dei nazisti) fosse anche complice nella persecuzione degli ebrei durante il guerra. L'Istituto di memoria nazionale di Varsavia ha condotto un'indagine approfondita sulla questione e ha pubblicato un dossier di millecinquecento pagine che documenta completamente le circostanze del crimine.

Nel sessantesimo anniversario dell'omicidio, il 10 luglio 2001, a Jedwabne è stato inaugurato un nuovo monumento che commemora sinceramente l'atto. Durante una solenne cerimonia televisiva a livello nazionale, il presidente della Polonia, Aleksander Kwasniewski, ha offerto le scuse davanti ai partecipanti in lutto, che includevano numerosi discendenti degli ebrei Jedwabne invitati dal governo polacco per l'occasione da tutto il mondo.