Sentiero dell’Oregon

L'Oregon Trail era un percorso di 2,000 miglia che correva via terra attraverso il continente nordamericano dal fiume Missouri a est al fiume Columbia nel nord-ovest del Pacifico. È stato utilizzato principalmente dal 1840 al 1870 per la migrazione in carro, cavallo o piede nel territorio dell'Oregon, che comprendeva i giorni nostri Oregon , Idaho , Washington e parti di Montana con Wyoming . Viaggiatori che vanno a California potrebbe prendere la Oregon Trail fino all'Idaho, dove un sentiero di collegamento li avrebbe portati in California. La maggior parte dei primi viaggiatori lungo il percorso cercava una nuova casa e migliori opportunità in Occidente.

I pionieri

L'Oregon Trail ha avuto origine nelle rotte stabilite da vaste reti commerciali dei nativi americani che esistevano da secoli. Meriwether Lewis (1774–1809) e William Clark (1770–1838) furono i primi esploratori statunitensi a utilizzare i sentieri indiani per trovare la strada attraverso il continente fino alla costa del Pacifico nel 1803. Il percorso stabilito dal Spedizione Lewis e Clark , però, era troppo difficile per essere percorso in carrozza. Furono soprattutto cacciatori di pellicce e uomini di frontiera a cavallo ea piedi a forgiare l'Oregon Trail dalle rotte precedenti.

Le prime persone a percorrere l'Oregon Trail in carri coperti furono i missionari. I missionari presbiteriani Marcus Whitman (1802–1847) e Narcissa Whitman (1808–1847) fecero il viaggio con altri tre missionari nel 1836, stabilendosi tra gli indiani Cayuse nella valle del fiume Walla Walla, nell'attuale Stato di Washington. La Chiesa metodista inviò missionari in Oregon nel 1837 e nel 1840. Sebbene i missionari avessero avuto scarso effetto sulle credenze religiose dei nativi americani, il loro successo nell'arrivare in Oregon attraverso la rotta terrestre ebbe un grande impatto sugli amici e sulla famiglia a casa.

Febbre da ovest

Nel 1841, alcuni piccoli vagoni partirono da Independence, Missouri , sull'Oregon Trail. Si stavano dirigendo verso la California, poi una regione scarsamente popolata del Messico. Solo circa 35 persone hanno concluso il lungo e difficile viaggio. L'anno successivo, 125 persone a bordo di vagoni fecero il viaggio in Oregon, che gli Stati Uniti e la Gran Bretagna occuparono congiuntamente. Questi successi via terra hanno lanciato lo spirito della febbre occidentale. Improvvisamente nel 1843, l'Oregon Trail era affollato di viaggiatori. Quell'anno 1,000 persone su 120 vagoni partirono per l'Oregon Trail. Nel 1844, 1,500 persone fecero il viaggio, arrivando in Oregon o in California. I numeri hanno continuato ad aumentare notevolmente. Nel 1846 c'erano così tanti coloni statunitensi in Oregon che l'Inghilterra sapeva di non poter difendere la sua rivendicazione lì e, dopo lunghe trattative, cedette il territorio agli Stati Uniti.

Prima del 1849, la maggior parte dei viaggiatori sull'Oregon Trail si stava dirigendo verso l'Oregon. La situazione è cambiata dopo il 1848, in seguito al Corsa all'oro della California e dopo il Guerra messicano-americana (1846–48) aveva portato il Messico a cedere la California e Nuovo Messico negli Stati Uniti. Migliaia di persone si riversarono in California, la maggior parte via mare, ma molte utilizzarono l'Oregon Trail e la via di collegamento della California.

La strada

La maggior parte delle persone che progettavano di migrare verso ovest lungo l'Oregon Trail erano persone di reddito medio, molte di loro famiglie. La migrazione di solito iniziava all'inizio della primavera con la vendita della loro casa o fattoria. Con il ricavato, hanno equipaggiato il loro carro con centinaia di libbre di cibo, abbastanza per durare durante il difficile viaggio di sei mesi. Avevano anche bisogno di buoi per trainare il carro e forse di altro bestiame per il cibo. Caricarono i loro carri con strumenti, attrezzature e alcuni tesori di famiglia e, lasciandosi dietro tutto ciò che avevano mai conosciuto per una terra sconosciuta, partirono per il porto più vicino sul fiume Missouri.

Quando raggiunsero un porto, i viaggiatori salirono a bordo del loro carro su una nave a vapore e navigarono verso un "punto di partenza": di solito Independence, St. Joseph o Westport nel Missouri o Omaha o Council Bluffs in Nebraska . Ogni primavera migliaia di carri si radunavano in queste città. I viaggiatori in arrivo si accordarono per unirsi a un vagone, una carovana organizzata di carri con una guida per aprire la strada attraverso il continente. Dopo che un numero sufficiente di membri di una nuova carovana si erano riuniti al punto di partenza, si sarebbero incontrati per eleggere gli ufficiali, adottare regole di condotta e selezionare la loro guida. In un giorno concordato, la carovana iniziò il suo viaggio. Il percorso sarebbe diventato così affollato di carri che i primi giorni venivano spesso spesi semplicemente per portare tutti i carri sulla strada.

Da Independence, Missouri, i vagoni viaggiarono a nord-ovest fino a Fort Kearny, nel Nebraska. Da lì, hanno seguito i fiumi Platte e North Platte a ovest e nord-ovest fino a Fort Laramie a sud-est Wyoming . Proseguendo verso ovest lungo la North Platte, i viaggiatori arrivarono al South Pass, situato all'estremità sud-orientale della Wind River Range delle Montagne Rocciose. L'Oregon Trail correva quindi a sud-ovest fino a Fort Bridger, nel Wyoming. Là il Mormon Trail divergeva a sud-ovest in Utah . (Guarda anche Chiesa di Gesù Cristo dei Santi degli Ultimi Giorni .) I viaggiatori diretti al Pacifico nord-occidentale hanno proseguito lungo la Oregon Trail, seguendo lo Snake River attraverso l'Idaho. Il percorso svoltava a nord-ovest verso Fort Boise, Idaho. Da lì, i coloni hanno compiuto la difficile traversata attraverso le Blue Mountains fino a Walla Walla, Washington. L'ultima tappa del viaggio ha seguito il fiume Columbia verso ovest fino a Fort Vancouver e nella Willamette Valley dell'Oregon.

La vita sul sentiero

Il viaggio di 2,000 miglia sull'Oregon Trail è stato estenuante e pericoloso. I vagoni coperti erano scomodi e affollati. La gente dormiva nei vagoni o nelle tende accanto a loro. Si sono alzati presto e stavano viaggiando verso le 7:00. Fatta eccezione per i conducenti, la maggior parte delle persone camminava e le carovane arrancavano a passo d'uomo, coprendo da 15 a 25 miglia in una buona giornata. La sera, i vagoni del treno formavano un grande cerchio, con il bestiame all'interno, per impedire che vagassero o venissero rubati dai nativi americani. L'attraversamento del fiume presentava interruzioni pericolose e difficili nella routine quotidiana.

Finché una carovana stava semplicemente passando, gli attacchi indiani erano rari, ma il pericolo di incidenti - in particolare annegamenti e incidenti con carri - e malattie, in particolare il colera, causato dall'acqua potabile infetta, era molto alto. Un colono su dieci che era partito per l'Oregon non è arrivato a destinazione, soprattutto perché era morto lungo il percorso.

Dai primi giorni della migrazione dell'Oregon Trail, diversi forti hanno offerto agli emigranti consigli, provviste e collegamenti a casa. Fort Laramie e Fort Bridger nell'attuale Wyoming, Fort Hall e Fort Boise nell'attuale Idaho e Fort Walla Walla nell'odierna Washington erano luoghi in cui procurarsi nuovo bestiame e rifornire carri, lasciare messaggi che potevano essere portati a est e parlare con persone che conoscevano il sentiero.

L'ascesa della ferrovia

È impossibile stimare quanti coloni abbiano utilizzato l'Oregon Trail nel corso degli anni. Nel 1860, circa cinquantatremila avevano viaggiato via terra verso l'Oregon, diecimila solo nel 1852. Gli scioperi dell'oro in Idaho e gli inizi dell'insediamento nell'Oregon centrale e orientale hanno tenuto il sentiero occupato negli anni '1860 dell'Ottocento. Poi, nel 1869, il sistema ferroviario transcontinentale fu completato, collegando per la prima volta le ferrovie orientali con la California. Man mano che sempre più persone attraversavano il paese in treno, l'importanza dell'Oregon Trail è notevolmente diminuita. Entro la fine del diciannovesimo secolo, parti della strada erano scomparse dal disuso.