Sentiero delle donne / ammutinamenti

Gli ammutinamenti del 1917 iniziarono sulla scia della fallita offensiva lungo lo Chemin des Dames, nel nord-est della Francia, l'ultimo grande tentativo dei francesi di ottenere una rottura completa delle linee tedesche. Gli storici militari non sono ancora d'accordo su molte delle grandi battaglie della prima guerra mondiale, se il loro esito fosse inevitabile e se i generali che le tramavano fossero sciocchi, furfanti o eroi. Non è così per l'offensiva Chemin des Dames, che gli storici militari condannano all'unanimità perché utilizza la tattica sbagliata nel posto sbagliato al momento sbagliato. Ci sono stati problemi con lo schema sin dall'inizio. Ogni finzione di sorpresa era abbandonata. Era generalmente noto su entrambi i lati del fronte occidentale ben prima dell'aprile 1917 che i francesi stavano pianificando una grande offensiva lungo il fiume Aisne. Il generale Robert Nivelle (1856-1924), un artigliere di formazione, aveva trovato una vera innovazione tattica, il diga rotolante o "barrage rotolante". L'artiglieria e la fanteria avanzerebbero semplicemente alla stessa velocità predeterminata, garantendo così copertura agli uomini che avanzano a piedi. Ma i tedeschi impararono rapidamente a riconoscere una finta di artiglieria e che potevano semplicemente trattenere il contro-sbarramento fino a quando lo sbarramento strisciante non fosse iniziato. Il ministro della Guerra, il generale Hubert Lyautey (1854-1934), considerò il piano di Nivelle degno di un'opera leggera. Tuttavia è stato permesso di procedere a causa della crescente confusione della politica francese.

I francesi fecero guadagni piccoli e irregolari, e nelle prime due settimane dell'offensiva subirono circa centoquarantasettemila uomini uccisi, feriti o dispersi. Già il 22 aprile 1917, Nivelle ridimensionò i suoi obiettivi, limitandosi ora a conquistare l'altopiano dello Chemin des Dames, precisamente il tipo di "guadagni tattici" con perdite elevate che aveva disprezzato nella sua ascesa al vertice. Nivelle fu rimosso il 15 maggio e sostituito dal generale Philippe Pétain (1856–1951), l'eroe di Verdun e l'apostolo della difensiva. Ma a quel punto, la situazione sul campo non poteva essere risolta semplicemente. Nel breve periodo, Pétain non poteva gestire gli affari in modo molto diverso da Nivelle. I guadagni irregolari dell'offensiva dovevano essere consolidati o abbandonati. Abbandonare i guadagni parziali equivarrebbe a una clamorosa ammissione di fallimento, scelta rischiosa visto il crescente malcontento sia al fronte che all'interno. Ma consolidare i guadagni significava, in effetti, continuare l'offensiva nella sua forma ridotta. Il sangue continuerebbe a essere versato per guadagni tattici piuttosto che strategici. Il punto nel collegare l'offensiva dello Chemin des Dames agli ammutinamenti del 1917 non è tanto che questo particolare sforzo è stato più disastroso dal punto di vista militare delle offensive francesi che l'hanno preceduto, ma che questo modello di pesanti perdite e aspettative di caduta era diventato inaccettabile per molti francesi soldati.

La forma più comune di ammutinamento coinvolgeva il rifiuto collettivo dei soldati di prendere posizione in prima linea quando gli veniva ordinato di farlo. Sarebbero quindi partiti per aree aperte e avrebbero tenuto dimostrazioni per trasmettere le loro miriadi di richieste. Nessuna manifestazione ha avuto luogo in prima linea. Incidenti di indisciplina collettiva si sono verificati in quasi la metà di tutte le divisioni dell'esercito francese. Il numero totale di "ammutinati" è stimato più attendibilmente tra venticinquemila e trentamila. Ma tali stime sono intrinsecamente fuorvianti e forse un po 'fuori luogo, perché gli ammutinamenti dell'esercito francese comprendevano centinaia di migliaia di decisioni individuali prese e rifatte in un periodo di diverse settimane. Una fluidità essenziale ha caratterizzato gli eventi. Qualsiasi stima del numero di soldati coinvolti in una particolare dimostrazione è necessariamente un'istantanea mentale, che rappresenta un'ipotesi su quanti soldati siano passati in aperta sfida in un momento specifico nel tempo. La struttura di comando non aveva i mezzi per risolvere la questione a suo favore se avesse fatto ricorso alla violenza. Gli ammutinamenti hanno in gran parte spostato la struttura formale dell'autorità nell'esercito francese. Di conseguenza, la comprensione degli ammutinamenti deve concentrarsi sugli stessi soldati scontenti. Per un breve momento, erano essenzialmente liberi di decidere cosa fare dopo.

Nessun legame degno di nota è mai stato stabilito tra gli ammutinamenti ei movimenti pacifisti all'interno della Francia. Niente è più sorprendente delle richieste dei soldati scontenti della primavera del 1917 della loro diversità. I soldati passavano senza sforzo da questioni relativamente banali come la qualità del loro cibo, a una grande preoccupazione per le loro famiglie dietro le righe, a questioni astratte come "l'ingiustizia". La preoccupazione che i "neri" stessero maltrattando le mogli dei soldati si riferiva a rapporti diffusi (ma apparentemente falsi) secondo cui le truppe coloniali erano state usate per sopprimere gli scioperi delle donne. I soldati cercavano ruoli maschili molto tradizionali come protettori e fornitori delle loro famiglie. Soprattutto, i soldati volevano la "pace". Ma, quando pressati, chiaramente non intendevano la pace in alcun modo, o anche in termini incompatibili con gli obiettivi di guerra della comunità nazionale per i tre anni precedenti. Hanno cercato entrambi pace immediata e una politica di congedo riformata, sebbene la prima presumibilmente renderebbe la seconda irrilevante. Elaborando le loro complicate scelte in gran parte in assenza di un'autorità di comando formale, i soldati scontenti fecero degli ammutinati un'affermazione angosciata dello sforzo bellico e della Terza Repubblica che la governava. Paradossalmente, gli ammutinamenti dell'esercito francese del 1917 divennero uno dei più straordinari esercizi di patriottismo della prima guerra mondiale. Sono finite quando i soldati hanno scelto di riprendere i loro compiti. La soppressione degli ammutinamenti è avvenuta solo dopo che erano terminati.

Da un certo punto di vista, la struttura di comando ha esercitato una notevole prudenza. Lo storico francese Guy Pedroncini arrivò al numero di 3,427 soldati processati a seguito degli ammutinamenti, con 554 condanne a morte, e 49 soldati effettivamente fucilati. Eppure i numeri raccontavano solo una parte della storia. La riabilitazione dell'esercito francese nel 1917 sembrava richiedere vittime. Le corti marziali miravano tanto a identificare un gruppo di "leader" che a punirli. Questa popolazione relativamente piccola potrebbe accettare la colpa per i disordini e in un senso molto reale pagare il prezzo per la riaffermazione dell'autorità di comando.