Sentieri a ovest

I primi americani viaggiavano su sentieri battuti da generazioni di animali che si muovevano nel paesaggio in cerca di acqua e di pascoli migliori. Dagli esploratori del XVI secolo ai coloni del XVII e XVIII secolo, gli immigrati europei ei loro discendenti seguirono percorsi tracciati dai loro predecessori indiani.

Si dice che la Wilderness Road, la via terrestre più importante dalla Virginia occidentale attraverso il Cumberland Gap e nel Kentucky, abbia seguito una rotta stabilita dalle mandrie migratorie di bisonti americani. Nel 1750 il dottor Thomas Walker viaggiò attraverso il Cumberland Gap e nel paese oltre. Prima del 1770, "cacciatori di lunga data" come Daniel Boone seguivano il sentiero per i ricchi terreni di caccia del Kentucky. I rami del Wilderness Trail conducevano a sud verso il paese occupato dai popoli Cherokee e Creek. Nel decennio successivo, il vecchio sentiero tracciato da animali e indiani sarebbe diventato la principale rotta terrestre per i coloni che si muovevano verso ovest.

Originariamente conosciuta come Warrior's Path, la Great Philadelphia Wagon Road iniziò anche come percorso di gioco. I carri guidati da immigrati tedeschi e scozzesi-irlandesi uscirono rumorosamente a sud dagli insediamenti della Pennsylvania, diretti verso nuove case nella Shenandoah Valley in Virginia e nell'entroterra della Carolina e della Georgia.

Nemacolin, un capo del Delaware, e Thomas Cresap, uomo di frontiera del Maryland, stabilirono un sentiero che collegava i fiumi Potomac e Monongahela nel 1749-1750. Il giovane George Washington seguì lo stesso percorso in un viaggio del 1754 verso una scaramuccia che segnò l'inizio della guerra franco-indiana (1754-1760). L'anno successivo il generale britannico Edward Braddock trasformò quel sentiero in una strada di carri nel suo tentativo fallito di catturare il Fort Duquesne francese nell'attuale sito di Pittsburgh, in Pennsylvania.

I lavori iniziarono su una National Road finanziata dal governo federale nel 1815. La prima sezione, originariamente chiamata Cumberland Road, seguiva il percorso che Nemacolin, Washington e Braddock avevano percorso attraverso le montagne Allegheny. Con il sostegno del Kentuckian Henry Clay e di altri membri del Congresso occidentale, i lavori continuarono sulla National Road durante gli anni dal 1825 al 1833. Da Wheeling in Virginia (poi West Virginia), la strada seguì parte della Traccia di Zane, dal nome del pioniere Ebenezer Zane, che aveva stabilito una rudimentale pista di carri attraverso la foresta dell'Ohio orientale alla fine del diciottesimo secolo, seguendo un sentiero indiano esistente. La strada nazionale ha continuato attraverso l'Ohio e l'Indiana fino a Vandalia, Illinois. Nell'era dell'automobile divenne la Route 40, un'importante viabilità verso l'Ovest.

I fiumi erano i primi percorsi più importanti che portavano alla frontiera. Molti più coloni hanno viaggiato lungo il fiume Ohio e su e giù per i suoi affluenti che mai hanno viaggiato via terra nello spartiacque dell'Ohio. Anche il primo commercio occidentale era mosso dall'acqua. Gli agricoltori nello spartiacque dell'Ohio cercarono di andare oltre il mercato locale facendo fluttuare i loro prodotti lungo l'affluente locale verso l'Ohio e il Mississippi fino a New Orleans a bordo di barche a chiglia piatta costruite localmente. L'equipaggio di uomini o ragazzi locali avrebbe venduto la barca a destinazione e sarebbe tornato a casa a piedi lungo la famosa Natchez Trace o un'altra rotta terrestre, rischiando di incontrare famosi fuorilegge e "pirati terrestri" come John Murrell e i fratelli Micajah e Wiley Harpe.

Anche coloro che hanno viaggiato nel Far West hanno approfittato dei fiumi. Alexander Mackenzie, il primo uomo ad attraversare il continente nordamericano dall'Atlantico al Pacifico, percorse i corsi d'acqua canadesi. Allo stesso modo, il Corps of Discovery (1803-1806), la prima spedizione transcontinentale americana, guidata da Meriwether Lewis e William Clark, viaggiò lungo l'Ohio, risalì il Mississippi ea nord-ovest del fiume Missouri fino alle sue sorgenti in quello che divenne lo stato di Montana. Attraversarono a piedi le Montagne Rocciose e discesero i fiumi Clearwater, Snake e Columbia fino all'Oceano Pacifico.

Il commercio e la bandiera americana viaggiavano a sud-ovest del Missouri lungo quello che divenne noto come il Sentiero di Santa Fe. La Spagna aveva gelosamente custodito i confini delle sue province nel nord del Messico. Nel 1821, l'anno in cui il Messico abbandonò il dominio spagnolo, William Becknell riuscì a salvare una carriera imprenditoriale fallimentare con i profitti del primo viaggio in gruppo da Independence, Missouri, a Santa Fe. Estendendosi per novecento miglia attraverso le Grandi Pianure, il sentiero è emerso rapidamente come un importante collegamento economico tra gli Stati Uniti e il Messico.

Con lo scoppio della guerra messicana nel 1846, l'esercito americano si spostò lungo il Santa Fe Trail per prendere il controllo del New Mexico e della California. Con la vittoria americana nel 1848, gli Stati Uniti costruirono una serie di cinque forti per proteggere i viaggiatori dalle razzie indiane. Nel 1862 le forze confederate che tentavano di catturare uno di quei posti, Fort Union, combatterono le truppe dell'Unione a Glorieta Pass, nel New Mexico. La vittoria dell'Unione in questa più decisiva di tutte le battaglie della Guerra Civile occidentale ha permesso al governo di mantenere il controllo della pista.

Nessuna strada per l'Ovest era meglio conosciuta dell'Oregon Trail. Tra il 1841 e il 1861, circa 300,000 emigranti percorsero il sentiero lungo 2,170 miglia da Independence, Missouri, a Oregon City, Oregon. Robert Stuart, un membro di un gruppo di commercianti di pellicce che stabilirono Fort Astoria sul fiume Columbia dell'Oregon, seguì un sentiero dei corvi indiani attraverso il South Pass nel 1812. Una valle larga venti miglia attraverso le Montagne Rocciose, il passo era la chiave per localizzare il sentiero per Oregon e California.

Altri immigrati percorrevano strade leggermente diverse. Alcuni seguivano i rami dell'Oregon Trail che li portava in California. Tra il 1846 e il 1869 più di settantamila convertiti alla Chiesa di Gesù Cristo dei Santi degli Ultimi Giorni percorsero il Mormon Trail da un punto di partenza nello Iowa alla Great Salt Lake Valley nello Utah. In contrasto con le speranze degli immigrati via terra per una vita migliore in Occidente, il governo degli Stati Uniti nel 1838 costrinse oltre quindicimila cittadini della nazione Cherokee a percorrere un sentiero di lacrime dalla loro patria ancestrale nella Carolina del Nord e nel Tennessee alle aree di reinsediamento nel Territorio indiano, poi Oklahoma.

Alcuni primi sentieri stabilivano il percorso per strade e autostrade successive. Altri percorsi storici sono semplicemente svaniti, lasciando solo i solchi tagliati da decenni di carri che attraversavano una zona rocciosa. Le difficoltà subite da coloro che hanno affrontato un viaggio via terra a piedi, con carretti a mano o in carro sono state in gran parte dimenticate. Ciò che rimane è la visione romantica degli americani che si spostano verso ovest come rappresentati nella cultura popolare, da canzoni tradizionali come "Sweet Betsy from Pike" a romanzi, film e programmi televisivi.