Scuole parrocchiali e private

Afflusso cattolico. Nei primi decenni del diciannovesimo secolo, il numero dei cattolici negli Stati Uniti superava appena i 100, una percentuale trascurabile della popolazione totale. La situazione cambiò con l'immigrazione di massa di cattolici irlandesi nelle città del nord-est che iniziò negli anni 000 e accelerò notevolmente dopo il 1830. Nel 1845 la popolazione cattolica americana stimata era di 1850, 1, 606. A New York, Boston e Filadelfia, gli irlandesi gli immigrati formavano comunità distinte all'interno della popolazione più ampia, complete di taverne, club, giornali e chiese. Molti protestanti nativi vedevano nel crescente numero di cattolici una minaccia economica e un pericolo culturale e guardavano con profondo sospetto al Papa e ai suoi seguaci. Tali paure hanno portato a sentimenti nativisti e anticattolici che si sono manifestati nell'incendio delle chiese cattoliche, nella formazione di un partito politico anti-cattolico (il Native American Party, o Know-Nothing Party) e nella letteratura ostile. Uno dei punti di confronto più drammatici, non a caso, riguardava la scuola.

Protesta cattolica. La maggior parte degli americani considerava le scuole pubbliche il canale principale per la trasmissione dell'ethos nazionale. Contavano sulla scuola pubblica per sviluppare un carattere nazionale unificato e per inculcare un unico insieme di valori morali e spirituali tra tutti i bambini della nazione. Ma all'interno di un sistema scolastico pubblico universale aperto a tutti i bambini, non tutti aderivano ai valori protestanti che caratterizzavano le scuole comuni dell'epoca. Mentre l'immigrazione aumentava i ranghi dei cattolici americani, un numero crescente di loro si opponeva agli insegnamenti protestanti e ai riferimenti dispregiativi a cose cattoliche che gocciolavano dalle pagine dei libri di testo nei sistemi scolastici finanziati con fondi pubblici. Tale anti-cattolicesimo ha portato individui come il vescovo John Hughes di New York a cercare fondi statali per scuole cattoliche separate. Ha sostenuto che i cattolici non potevano in buona coscienza frequentare le scuole pubbliche, ma lo stato ha negato a Hughes qualsiasi finanziamento. Per la frustrazione, i cattolici si sono sentiti obbligati a organizzare i propri sistemi scolastici (parrocchiali) separati.

Scuole parrocchiali. I cattolici hanno ritenuto necessario istituire scuole separate per preservare la fede dei loro figli, anche a costo di chiedere ai genitori cattolici di pagare due volte, una per sostenere le scuole pubbliche e una volta per sostenere le scuole private che avevano creato. Né i cattolici erano i soli nella loro determinazione a sviluppare sistemi scolastici alternativi. La Chiesa Presbiteriana, ad esempio, esprimendo preoccupazione per la secolarizzazione generale delle scuole pubbliche e l'aggressiva determinazione dei cattolici romani a costruire il proprio sistema scolastico parrocchiale, stabilì anche un sostanziale sistema di istruzione parrocchiale durante gli anni Quaranta dell'Ottocento. Il ruolo della religione nelle scuole pubbliche rimase una questione controversa per tutta la prima metà del diciannovesimo secolo; nel 1840 un acceso dibattito sulla lettura della Bibbia e sugli esercizi religiosi nelle scuole pubbliche di Filadelfia conquistò i titoli dei giornali. Tali controversie e le loro eredità, sia in termini di secolarizzazione delle scuole pubbliche che di finanziamento delle istituzioni private, continuarono a lungo nel secolo successivo. L'esperienza di cattolici, presbiteriani e altri gruppi religiosi ha portato a distinzioni più nette tra istruzione pubblica e privata e ha indicato i molti problemi legati alla creazione di un sistema scolastico comune a tutti i bambini in un paese che diventa sempre più diversificato nel decennio.