Scuole cittadine, scuole di campagna

L'ambiente urbano. La crescita delle città americane ha drammaticamente influenzato l'istruzione americana negli ultimi tre decenni del diciannovesimo secolo. Mentre i bambini del paese continuavano a vivere in un modo secolare vicino alla natura, i bambini di città crescevano in un ambiente in gran parte nuovo. Un'indagine condotta da G. Stanley Hall, allora docente in

la psicologia ad Harvard dimostrò che più della metà dei bambini che entravano nelle scuole primarie di Boston nel 1880 non aveva mai visto un aratro o una vanga, un pettirosso, uno scoiattolo, una lumaca o una pecora; non avevano mai osservato pesche su un albero o coltivare grano e non potevano distinguere una quercia da un salice o da un pioppo. Al posto di queste esperienze tradizionali, i giovani della città avevano più familiarità con immagini come strade asfaltate, pali del telegrafo e immagini di pugili che venivano nei pacchetti di sigarette. I bambini americani che imparano a leggere hanno avuto esperienze di vita completamente diverse.

Ricche scuole cittadine. Le scuole urbane tendevano ad essere molto migliori delle scuole rurali. La concentrazione della ricchezza e della popolazione nei centri urbani, combinata con il più forte impulso verso le riforme nell'insegnamento e nell'apprendimento, ha assicurato salari più alti per gli insegnanti, termini scolastici più lunghi, edifici migliori e organizzazione e metodi di istruzione superiori. Alcune scuole cittadine divennero il centro di nuove idee che entro la fine del secolo sarebbero state conosciute come "educazione progressiva". Le scuole di Saint Louis, ad esempio, sotto la sovrintendenza di William T. Harris, introdussero riforme come asili pubblici e nuovi corsi di scuola elementare e superiore in cucito, cucina, materie commerciali e arti manuali. Man mano che il curriculum si moltiplicava, divenne necessario aggiungere un quarto anno al liceo e nel 1890 la maggior parte delle scuole superiori cittadine offriva corsi quadriennali. Secondo i dati del censimento del 1890 le grandi città hanno compilato un record migliore di alfabetizzazione, con i figli di immigrati europei nati in America che hanno fatto meglio a leggere e scrivere rispetto ai bambini bianchi di origine nativa. Gli analisti dell'epoca attribuivano questa superiorità principalmente al fatto che i figli degli immigrati erano concentrati nelle città.

Lotte rurali. Nei distretti rurali il quadro educativo era molto più cupo. Le scuole non classificate erano ancora le mie, con un solo maestro che guidava gli alunni di tutte le età e gradi di avanzamento mentre disciplinava gli studenti indisciplinati. Anche l'anno scolastico è stato molto più breve che nelle aree urbane. Nel 1891 la tipica seduta cittadina durava da 180 a 200 giorni contro i 70-150 giorni nel paese. Negli Stati Uniti settentrionali e occidentali la situazione scolastica rurale è stata oggetto di raccomandazione costante da parte dei commissari statali per l'istruzione. Tuttavia, la divisione delle scarse risorse tra molti piccoli distretti scolastici indipendenti garantiva che le scuole rurali non sarebbero mai fiorite finanziariamente. Nel 1882 lo stato del Massachusetts abolì il sistema distrettuale e le scuole iniziarono a essere consolidate, con i bambini trasportati in carri a una scuola graduata situata in posizione centrale. Prima del 1898 in Ohio, New York e New Jersey avevo anche iniziato a consolidare piccole scuole rurali. Tuttavia, nella maggior parte degli altri stati, e specialmente in tutte le aree del sud, il conservatorismo rurale tardò a cedere alle riforme e le scuole di campagna rimasero in condizioni insoddisfacenti.

VITA ALLE SCUOLE

Il modo tradizionale e collaudato di esaminare la conoscenza degli alunni di grammatica complicata, vocabolario, prosa selezionata e fatti provenienti da tutti i rami di studio era basato sul presupposto, comune tra gli educatori e il pubblico allo stesso modo, che memorizzare e recitare materiale difficile rafforzasse la mente e il progresso intellettuale dimostrato. Di conseguenza, più della metà del tempo medio degli studenti delle scuole superiori veniva speso nelle recitazioni: un tempo in cui l'individuo semplicemente diceva ad alta voce ciò che aveva memorizzato dai testi e dalle lezioni. Studenti realizzati da tre a Sette recitazioni quotidiane, spesso in stanze separate. Questo metodo didattico di educazione era prevalente in tutte le parti del paese, anche se molti teorici erano d'accordo con il preside del Maine che affermava che "il vadano è confuso con l'educazione e la conoscenza così acquisita presto dimenticata, svanendo come i fantasmi di Amleto all'avvicinarsi dell'alba" . Ciò che contava era contenuto nei libri di testo, memorizzato nella propria mente e recitato agli insegnanti. Assegnare premi a studenti che eccellevano nella recitazione competitiva era una pratica standard. Nel 1880 John Swett, un preside di San Francisco, ammise che "i premi e i regali sono spesso abusati come stimolanti della classe", e quindi il saggio insegnante dovrebbe "controllare lo spirito di ambizione sconsiderata nella corsa selvaggia per premi e onorificenze". Nonostante la sua condanna, la maggior parte degli educatori e dei cittadini della fine del diciannovesimo secolo credeva che poiché i giovani "preferivano il gioco allo studio", l'unico modo per costringerli a imparare era attraverso recitazioni forzate e / o l'incentivo di premi.

Fonte: William J. Reese, The Origins of the American High Sckwl (New Haven: Yale University Press, 1995), pp. 133-138.