Scrittura e linguaggio

Necessità. La comunicazione nell'impero romano era costosa, lenta, inaffidabile e tuttavia assolutamente cruciale. Imperatori, generali, soldati, esattori delle tasse, preti, uomini d'affari e donne e qualsiasi altro tipo di viaggiatore, dovevano inviare e ricevere informazioni per poter funzionare e sopravvivere. Una conoscenza accurata degli eventi era necessaria per preservare l'ordine a tutti i livelli della società: la notizia di una vittoria o di un fallimento militare avrebbe influenzato le decisioni successive di un esercito in campagna; il rendimento dell'azienda agricola di un individuo in una stagione imprevedibile influirebbe sul suo credito, positivamente o negativamente, nelle transazioni commerciali all'estero; le manovre politiche di un magnate provinciale dovrebbero essere riferite con esattezza al suo rivale altrove; una questione di legge che era stata risolta dall'imperatore avrebbe dovuto essere resa nota a tutti i residenti dell'impero. I documenti scritti erano necessari anche per portare informazioni nel futuro: il matrimonio di un parente, il divorzio di un coniuge, la nascita di un figlio, la manomissione di uno schiavo, la condanna per un crimine, l'assoluzione da un'accusa, tutto ciò potrebbe cambiare lo stato o il testamento di un individuo, dovrebbe essere registrato in modo organizzato e verificabile. La comunicazione, ampiamente definita in tutti i suoi stili e gamme di efficacia, attraverso lo spazio e il tempo, ha influenzato milioni di vite. Tuttavia, nel variegato mondo dell'antica Roma, si doveva avere a che fare con dozzine di lingue concorrenti, diversi gradi di alfabetizzazione, l'alto costo del materiale per scrivere e le irregolarità nella consegna fisica dei messaggi. La padronanza della comunicazione era una chiave indispensabile per il successo, ma non è stata facile.

Materiali per scrivere. La comunicazione scritta, in tutte le sue forme, era un'impresa costosa. L'equivalente più vicino all'uso della carta era il papiro (plurale, papiri), prodotto dall'omonima pianta egiziana. La pianta del papiro era una canna che cresceva lungo il Nilo, i cui steli, se tagliati e stratificati in schemi incrociati uno sull'altro, si asciugavano in fogli rigidi, ma flessibili. Una penna intinta nell'inchiostro era il principale strumento di scrittura. Date le giuste condizioni di siccità e calore, i documenti su papiro potevano e sono durati migliaia di anni; Gli archeologi hanno trovato un gran numero di papiri negli scavi in ​​tutto l'Egitto. Il metodo era molto diffuso, ma non era economico; il costo di un singolo foglio di papiro di qualità era quasi uguale a quello di una paga giornaliera per un operaio non qualificato. Un mezzo di scrittura alternativo, riciclabile e quindi più economico, era su tavolette di legno poco profonde che contenevano un sottile strato di cera. Lo scrittore potrebbe incidere le lettere nella cera con un stilo e successivamente cancellarli riscaldando leggermente il tablet. Ancora più economico era scrivere su pezzi di ceramica rotti chiamati ostrica, sebbene questo metodo fosse poco maneggevole. Le forme di scrittura più costose e meno portatili erano l'incisione su pietra e la pittura sui muri, ma questi metodi avevano il vantaggio della permanenza.

Alfabetizzazione. La scrittura era ovunque nel mondo romano. Durante la più breve delle escursioni attraverso le rovine di Pompei (una città sepolta dall'eruzione del Vesuvio nel 79 dC), si è circondati da iscrizioni onorarie, editti pubblici, manifesti di campagna, listini prezzi e graffiti. La scrittura è in evidenza per tutti i contesti - sociale, politico, diplomatico e così via - e per tutti i livelli della società. L'ubiquità della parola scritta, tuttavia, smentisce la comprensione moderna

dei tassi di alfabetizzazione del tempo. L'educazione alla lettura e alla scrittura era limitata solo a coloro che potevano permettersi tutor formali o che avevano il tempo e la devozione per impararla da soli. Per coloro che non sapevano scrivere, uno scriba assunto o uno schiavo istruito potevano prestare assistenza. I papiri dell'Egitto romano, che registrano i contratti di matrimonio, commercio e altri tipi di transazioni, sono spesso firmati per conto di un altro, quando la persona non era in grado di capire il suo significato da solo. Per coloro che sapevano scrivere, la loro conoscenza era qualcosa di cui vantarsi; alcuni ritratti provenienti da varie parti del mondo romano, sia dipinti che scolpiti, mostrano il soggetto con tavoletta e stilo in mano, a dimostrazione del possesso di questa preziosissima abilità.

Latino e greco. Al contrario della lettura e della scrittura, la comunicazione orale, ovviamente, era universale, ma a volte non era meno complicata. Le principali lingue dell'impero erano il latino e il greco, la prima era dominante in Occidente e all'interno dell'esercito romano; quest'ultimo era prominente nel discorso di artisti e intellettuali letterari e in Oriente, dove Alessandro Magno aveva trasportato la cultura greca prima che Roma entrasse in scena. I resti della lingua latina nell'Europa occidentale dimostrano la sua inerzia: italiano, francese, spagnolo, portoghese e rumeno - chiamate lingue romanze per via del loro legame con i romani - discendono tutti direttamente dal latino. Molti romani, tuttavia, in particolare dell'élite dominante, avrebbero parlato correntemente sia il latino che il greco, e i provinciali che non erano stati allevati a parlare nessuna di queste lingue avrebbero cercato di impararle se avessero avuto ambizioni di ascesa nell'impero in qualsiasi campo di attività: commercio, politica o arte.

Bilinguismo. Altre lingue oltre al latino e al greco continuarono a essere parlate molto tempo dopo l'arrivo dei romani. Come potenza imperiale, Roma prosperò in parte grazie alla sua disponibilità a lasciare che le comunità provinciali conservassero molti aspetti della loro cultura, lingua inclusa. Gli archeologi hanno trovato migliaia di iscrizioni e papiri di epoca romana provenienti da tutto il Mediterraneo che dimostrano l'ampia varietà di lingue: punica a Cartagine, demotico in Egitto, aramaico in Palestina e così via. Gli autori che volevano indirizzare i loro messaggi a quante più persone possibile potevano scrivere lo stesso testo in più di una lingua; iscrizioni bilingue sono state trovate in tutto l'impero. Gli interpreti erano preziosi per gli eserciti romani mentre negoziavano con i nativi o cercavano informazioni da disertori e ostaggi dall'altra parte. Alcuni leader capirono il valore di essere in grado di comunicare liberamente con gli altri nella loro lingua madre e l'onore che pagava ai loro conversatori: si dice che Cleopatra parlasse sette lingue e fu il primo monarca ellenistico d'Egitto ad imparare il dialetto locale.