Sciopero dei controllori del traffico aereo

Con i drammatici aumenti del traffico aereo commerciale dopo la seconda guerra mondiale (1939-45), il Congresso istituì nel 1958 la Federal Aviation Agency, che in seguito ribattezzò Federal Aviation Administration (FAA). Il Congresso ha affidato all'agenzia molte responsabilità relative ai viaggi aerei negli Stati Uniti, compreso il controllo dell'uso sia civile che militare dello spazio aereo statunitense a fini di sicurezza ed efficienza. Per adempiere al suo compito, la FAA ha istituito e gestito una rete di torri di controllo aeroportuali e 20 centri di controllo delle rotte aeree sparsi in tutta la nazione. I controllori del traffico aereo che presidiano le torri e i centri guidavano gli aerei dal decollo all'atterraggio utilizzando il radar e la comunicazione verbale con i piloti. Con la crescita costante del viaggio aereo, i controllori del traffico aereo erano sempre più soggetti a livelli elevati di stress, poiché dirigevano numerosi aerei di linea che trasportavano migliaia di persone in un cielo affollato.

Approvando la legge sulla deregolamentazione delle compagnie aeree nel 1978, il Congresso ha revocato ampi controlli federali sulle compagnie aeree, inclusa l'approvazione di nuovi vettori, la fissazione dei prezzi dei biglietti e la limitazione delle rotte aeree. Un'ondata di nuove compagnie aeree e rotte aeree ha ulteriormente tassato il già esteso sistema di controllo aereo. Gli orari delle compagnie aeree sempre più serrati hanno posto maggiori pressioni sui controllori stessi. La FAA impiegava più di 16,000 controllori entro la fine degli anni '1970. Infine, nell'agosto del 1981, per protestare contro le condizioni di lavoro stressanti e chiedendo salari più alti, 11,000 controllori del traffico aereo scioperarono. Il loro sindacato, Professional Air Traffic Controllers Organization (PATCO), ha organizzato l'interruzione del lavoro. In quanto dipendenti pubblici era vietato scioperare e l'azione di PATCO era considerata illegale. Lo sciopero ha minacciato di avere un forte impatto economico sulla nazione e anche sul commercio internazionale. Di conseguenza, il presidente Ronald Reagan (1981-89) diede agli scioperanti tre giorni per tornare al lavoro o essere licenziati. Quando la maggior parte dei controllori in sciopero si rifiutò di tornare, furono licenziati e PATCO sciolto. Sulla scia degli incendi, la FAA ha rapidamente imposto nuove restrizioni al flusso del traffico aereo. L'agenzia ha ridotto temporaneamente il numero di voli di un terzo per alleggerire le richieste dei centri sovraccarichi di lavoro e rispondere ai timori dell'opinione pubblica riguardo ai problemi di sicurezza. In un disperato bisogno di controllori esperti, per più di un decennio la FAA ha assunto ex dipendenti in pensione in aree con carenze critiche di personale.

La carenza di controllori del traffico aereo pienamente qualificati ed esperti ha influito in modo significativo sulle operazioni delle compagnie aeree. È stato difficile aumentare il numero di controller di livello a prestazioni complete poiché molti di coloro che non sono stati licenziati si sono ritirati o sono passati a posizioni dirigenziali. Durante l'estate e l'autunno del 1984 si sono verificate notevoli interruzioni degli orari delle compagnie aeree. Il sistema a corto di personale ha ispirato politiche che preferirebbero errori sul lato della cautela durante i periodi di maltempo, ma le compagnie aeree hanno trovato questo approccio conservativo molto costoso. Le compagnie aeree hanno affermato che i ritardi dei voli causati da strutture di controllo inutilizzate e apparecchiature obsolete stavano costando una fortuna all'industria. I colli di bottiglia del traffico nei principali aeroporti, come New York e Chicago, erano frequenti e hanno portato a interruzioni dei voli in tutto il paese.

Poiché le nuove compagnie aeree hanno tentato di entrare nei mercati più grandi all'indomani della deregolamentazione delle compagnie aeree, hanno trovato le restrizioni associate alla ricostruzione della forza lavoro del controllore un ostacolo difficile. Alcuni sostenevano che sarebbe stato meno costoso e meno distruttivo viaggiare in aereo a lungo termine dare ai controllori l'aumento che chiedevano nel 1981. Tuttavia, poiché il traffico aereo continuava a crescere, altri credevano che il presidente Reagan avesse ragione a sostenere il principio che ai lavoratori del governo è vietato scioperare. Più di un decennio dopo, il presidente Bill Clinton (1993–) invitò i controllori del traffico aereo precedentemente licenziati a fare domanda per i loro posti di lavoro.

A seguito dei licenziamenti, la FAA si era anche impegnata a revisionare e modernizzare il sistema di controllo del traffico aereo. L'agenzia ha sviluppato il National Airspace System Plan, che aveva un budget stimato di quasi 16 miliardi di dollari per l'attuazione. Sebbene alcuni nuovi hardware, come i computer Aircraft Situation Display, siano stati installati nel 1990, il sistema obsoleto è rimasto solo parzialmente aggiornato con apparecchiature più nuove nonostante la spesa di circa mezzo miliardo di dollari. Sebbene un sistema in gran parte automatizzato da computer fosse in fase di sviluppo durante gli anni '1990 per affrontare i livelli di traffico aereo in continua crescita dei voli commerciali, la FAA fu accusata di muoversi troppo lentamente nello sviluppo e nell'approvazione di nuovi sistemi di controllo del volo.

Le ripercussioni del licenziamento di massa del 1981 potrebbero essersi estese in modo significativo al movimento operaio statunitense. Le azioni di Reagan hanno inviato un messaggio all'industria privata che licenziare lavoratori in sciopero e assumere sostituti era una pratica accettabile. Alcuni osservatori hanno considerato il licenziamento dei controllori un evento spartiacque nelle relazioni sindacali statunitensi. Le statistiche sull'attivismo sindacale hanno indicato che tra il 1960 e il 1981 negli Stati Uniti si sono verificati circa 275 scioperi ogni anno e hanno coinvolto 1.3 milioni di lavoratori ogni anno. Tra il 1981 e il 1992, il numero annuo di scioperi è sceso a 56 e ha coinvolto poco più di 400,000 lavoratori all'anno. L'era di punta degli scioperi sindacali è stata chiaramente l'inizio degli anni '1970.