Scioperi da seduti

Il National Labor Relations Act del 1935 sostenne le speranze dei lavoratori americani. Per la prima volta, il governo federale ha ufficialmente incoraggiato il processo di sindacalismo e contrattazione collettiva. Verso la metà del 1936, tuttavia, questo ottimismo svanì, poiché i lavoratori si ritrovarono ancora a combattere con veemenza i datori di lavoro anti-sindacali che si rifiutavano di riconoscere la costituzionalità della legge. In risposta, molti lavoratori hanno adottato tattiche più aggressive e creative per costringere i loro datori di lavoro al tavolo delle trattative. Questa nuova militanza e ingegnosità da officina è illustrata al meglio dall'ondata di scioperi a sedere dal 1936 al 1937, durante la quale quasi 500,000 lavoratori hanno colpito, non erigendo picchetti, ma deponendo i loro strumenti e rifiutando di lasciare la proprietà del loro datore di lavoro.

Il primo utilizzo su vasta scala dello sciopero dei sedili avvenne nel gennaio 1936 presso lo stabilimento di pneumatici di Firestone ad Akron, Ohio. I rapporti tra lavoratori e dirigenti ad Akron si erano deteriorati fino alla fine del 1935 e all'inizio del 1936. I punti principali della contesa riguardavano l'abbassamento dei tassi a cottimo, la durata della giornata lavorativa e le continue molestie da parte della direzione nei confronti dei membri del sindacato e degli attivisti. Questa frustrazione nei confronti del management è stata ulteriormente esacerbata da quello che molti lavoratori consideravano l'approccio conservatore ai rapporti di lavoro dell'American Federation of Labour (AFL). Le tensioni finalmente scoppiarono e nel gennaio 1936 un piccolo gruppo di lavoratori militanti occupò pacificamente il principale stabilimento di pneumatici di Firestone e arrestò la produzione.

Lo sciopero dei sedili ha avuto molti vantaggi rispetto alla tradizionale linea di picchetto. In primo luogo, poiché i lavoratori detenevano fisicamente il possesso di proprietà dell'azienda, era improbabile che la direzione facesse qualcosa che potesse danneggiare i costosi macchinari. In secondo luogo, occupare la fabbrica rendeva molto più difficile per l'azienda portare lavoratori sostitutivi. Infine, e soprattutto, questa tattica ha permesso a una minoranza militante di lavoratori di costringere i datori di lavoro al tavolo delle trattative. Per avere successo, gli scioperanti avevano bisogno solo di un numero sufficiente di lavoratori per mantenere il controllo dell'impianto. Il successo di uno sciopero tradizionale, tuttavia, dipendeva dalla partecipazione quasi totale. Anche se lo sciopero di Akron non si è concluso con la firma di un contratto formale, i lavoratori hanno costretto Firestone a contrattare con i rappresentanti scelti. Inoltre, lo sciopero ha illuminato una crescente militanza tra i lavoratori americani che non erano disposti ad aspettare che il governo o il movimento operaio tradizionale venissero in loro soccorso.

Sebbene i lavoratori della gomma di Akron siano stati tra i primi a impiegare con successo lo sciopero dei sedili, questa tattica è notoriamente associata agli sforzi della United Automobile Workers (UAW) per organizzare la General Motors (GM) durante l'inverno dal 1936 al 1937. Sebbene i lavoratori automobilistici erano relativamente ben pagati, c'era un crescente malcontento per i frequenti licenziamenti stagionali, l'accelerazione della catena di montaggio e il potere quasi dittatoriale del caposquadra di assumere, licenziare e discriminare i sostenitori del sindacato. Queste lamentele portarono a una serie di scioperi, condotti senza l'approvazione ufficiale del sindacato, durante l'estate e l'inizio dell'autunno del 1936. Le relazioni presero una brutta piega nel dicembre 1936, quando GM rifiutò la richiesta di Homer Martin, presidente dell'UAW, per discutere le lamentele dei lavoratori. In risposta, il 28 dicembre, i lavoratori hanno preso il controllo dello stabilimento GM Fisher Body a Cleveland, Ohio, il 1 dicembre. Due giorni dopo i lavoratori degli stabilimenti n. 2 e n. 120,000 della società Fisher Body a Flint, la produzione si arresta completamente. In pochi giorni, questo nucleo di lavoratori riuscì a far inattivo quasi 150,000 dei XNUMX operai di GM.

La General Motors ha reagito ottenendo un'ingiunzione del tribunale che richiedeva agli scioperanti di lasciare gli stabilimenti dell'azienda. Fiduciosi che l'azienda non avrebbe affrettato l'impianto, i lavoratori ignorarono l'ordine del tribunale. Le speranze dei lavoratori furono ulteriormente sostenute dalla schiacciante rielezione del presidente Franklin Roosevelt nel novembre 1936. Lo stesso giorno delle elezioni assistette all'elezione di diversi governatori prolabor, tra cui Frank Murphy del Michigan. Mentre in passato i datori di lavoro potevano normalmente aspettarsi che il governatore o il presidente applicassero sentenze giudiziarie contro i lavoratori, le elezioni del 1936 alterarono temporaneamente l'equilibrio politico del potere. Il governatore Murphy ha rifiutato di far rispettare l'ingiunzione e invece di usare le truppe per interrompere lo sciopero, le ha schierate per proteggere i lavoratori dalle autorità locali che si sono schierate con GM.

Rendendosi conto che né Roosevelt né Murphy avrebbero fatto rispettare le ingiunzioni e guardando i suoi concorrenti guadagnare quote di mercato, la direzione di GM ha finalmente deciso di avviare i negoziati all'inizio di febbraio. Le due parti firmarono un accordo formale l'11 febbraio 1936. Sebbene l'accordo non portasse a una vittoria completa per i lavoratori in quanto la UAW non ottenne i diritti di rappresentanza esclusiva, tuttavia obbligò GM a riconoscere la UAW come rappresentante contrattuale per i suoi membri. Soprattutto, però, i lavoratori avevano sconfitto con successo il più grande datore di lavoro della nazione e illuminato il potere dello sciopero dei sedili.

L'impatto dello sciopero dei sedili di Flint si è riverberato ben oltre l'industria automobilistica. I lavoratori ispirati dagli scioperanti di Flint accorsero al movimento operaio, in particolare ai nuovi sindacati industriali associati al Congresso delle organizzazioni industriali (CIO). La più importante vittoria post-Flint avvenne il 12 marzo 1937, quando, senza sciopero, la US Steel firmò un accordo con John Lewis che riconosceva il Comitato Organizzatore dei Lavoratori dell'Acciaio come rappresentante contrattuale dei suoi membri. Così, nella primavera del 1937, furono organizzate due delle più grandi società anti-sindacali della nazione. Lo sciopero dei sedili, tuttavia, è rapidamente scomparso come arma primaria nell'arsenale del lavoro. I lavoratori hanno inizialmente abbandonato la tattica a causa del crescente risentimento dell'opinione pubblica su quella che era considerata la natura illegale del movimento operaio e la sua mancanza di rispetto per i diritti di proprietà. Anche il sostegno politico a queste azioni diminuì quando il risentimento pubblico iniziò a crescere. Inoltre, gli scioperi a sedere divennero meno necessari quando la Corte Suprema confermò, nell'aprile 1937, la costituzionalità del National Labour Relations Act. Ora i lavoratori avevano mezzi legali per ottenere la sindacalizzazione e non avevano più bisogno di occupare la proprietà del loro datore di lavoro, cosa che, in NLRB contro Fansteel Metallurgical Corp (1939), la Corte Suprema stabilì che costituisse un'occupazione illegale di proprietà privata.

Vedi anche:FEDERAZIONE AMERICANA DEL LAVORO (AFL); NEGOZIAZIONE COLLETTIVA; CONGRESSO DELLE ORGANIZZAZIONI INDUSTRIALI (CIO); LAVORO ORGANIZZATO; SCIOPERI; COMITATO ORGANIZZATIVO DEI LAVORATORI DELL'ACCIAIO (SWOC); UNITED AUTOMOBILE WORKERS (UAW).

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