Schiavitù nelle colonie settentrionali

Nord e Sud. Durante l'epoca della rivoluzione, gli afroamericani schiavi colsero le opportunità per ottenere la libertà. Tuttavia, queste opportunità non provenivano principalmente dal lato Patriot. Gli inglesi in due occasioni proclamarono la libertà agli schiavi che si unirono alla causa lealista. La rivoluzione ha prodotto due risultati distinti per gli afroamericani. Nel Nord le idee della Rivoluzione e l'irrilevanza economica della schiavitù produssero una progressiva emancipazione. I neri liberi gravitavano verso le città, per vivere principalmente in circostanze impoverite. Nel sud la sfida britannica alla schiavitù rafforzò la determinazione dei contadini e dei piantatori patrioti a difendere il loro sistema schiavista. Solo ventimila schiavi su circa seicentomila lasciarono le colonie insieme all'esercito britannico in ritirata.

Schiavi e afroamericani liberi

Il censimento del 1790 riflette il declino, ma non la scomparsa, della schiavitù nel nord e la sua persistenza e crescita nel sud. Le manomissioni degli anni rivoluzionari lasciarono molti neri liberi nel Nord e nella regione di Chesapeake, ma la maggioranza degli afroamericani era ancora schiava.

Slave and Free Blacks: Distribution, by States, 1790

Regione / Stato Popolazione nera libera Popolazione di schiavi
Fonte: Jessie C. Smith e Currell P. Horton, eds., Statistiche storiche dell'America nera (Detroit: Gale Research, 1995).
Maine 536 -
new Hampshire 630 157
Vermont 269 -
Massachusetts 5,369 -
RI 3,484 958
Connecticut 2,771 2,648
New York 4,682 21,193
New Jersey 2,762 11,423
Pennsylvania 6,531 3,707
Delaware 3,899 8,887
Maryland 8,043 103,036
Virginia 12,866 292,627
Carolina del Nord 5,041 100,783
Carolina del Sud 1,801 107,094
Georgia 398 29,264
Kentucky 114 12,430
Tennessee 361 361
United States 59,557 697,624

Una forza lavoro diversificata . Schiavi e neri liberi costituivano una parte vitale della forza lavoro del Nord. Nel 1750 la Gran Bretagna aveva consolidato il controllo della tratta degli schiavi, allontanando gran parte del traffico transatlantico dagli spagnoli e dai portoghesi. Grandi carichi di schiavi arrivavano nei porti del Nord per la vendita e la distribuzione in tutte le colonie. Prima della metà del secolo, gli schiavi erano costosi e meno che abbondanti nei mercati degli schiavi nordamericani. La maggior parte degli schiavi importati erano il surplus delle piantagioni dell'India occidentale. Ma con importazioni dirette su larga scala dall'Africa gli schiavi potrebbero essere impiegati in una varietà di ruoli nel Nord. Negli anni sessanta del Settecento i neri costituivano più di tre quarti della popolazione domestica di Filadelfia.

Gli schiavi lavoravano nelle distillerie, nei cantieri navali, nelle fabbriche, nelle fattorie, nei campi di legname e nelle corde. Gli schiavi nelle città erano spesso apprendisti e aiutanti nelle botteghe artigiane. La maggior parte viveva da sola o in gruppi di due o tre in una casa o in un laboratorio. New York aveva una percentuale insolitamente alta di abili schiavi che imparavano mestieri preziosi lavorando a fianco dei maestri artigiani. Erano muratori, battellieri, orafi e vetrai, tra gli altri. Nonostante l'ondata di sentimento per l'emancipazione che ha travolto il Nord nell'era rivoluzionaria, New York non ha liberato tutti i suoi schiavi fino al 1827. La legge di abolizione graduale del New Jersey significava che c'erano ancora una manciata di schiavi nello stato nel 1860 alla vigilia del la guerra civile.

Runaways . Piccole comunità di neri liberi fornivano un rifugio agli schiavi in ​​fuga, ma poiché la schiavitù era la legge in ogni colonia, i fuggitivi dovevano continuare a muoversi. Anche le più grandi città coloniali erano in realtà solo piccole città, per gli standard odierni, e gli estranei attirarono presto l'attenzione. I proprietari di schiavi in ​​fuga pubblicarono annunci sui giornali coloniali che offrivano ricompense per la loro cattura. Alcuni fuggitivi sono stati in grado di rimanere in libertà per lunghi periodi firmando come marinai su navi mercantili e baleniere.

Rifiuta . Nelle colonie a nord del Maryland la schiavitù alla fine avrebbe perso terreno a favore del lavoro gratuito. Il numero di schiavi nel nord diminuì rapidamente negli anni '1760 e '1770. Filadelfia aveva circa quattrocento schiavi nel 1767; nel 1775 ospitava appena settecento schiavi. La città era un centro di agitazione contro la schiavitù: quaccheri e opuscoli rivoluzionari denunciavano la schiavitù in opuscoli distribuiti a bianchi e neri. L'influenza dei gruppi antischiavista contribuì a un aumento delle manomissioni, ovvero concessioni di libertà agli schiavi da parte dei loro proprietari. Inoltre, gli ideali di libertà associati alla Rivoluzione e ai cambiamenti nell'economia resero la schiavitù meno praticabile nel Nord.