Sant’Agostino di Canterbury

Il monaco romano Sant'Agostino di Canterbury (morto nel 606 circa) è conosciuto come l'Apostolo dell'Inghilterra. Portò il cristianesimo in Inghilterra nel VI secolo e divenne il primo arcivescovo di Canterbury.

Gregorio Magno, prima di diventare papa, aveva visto in un mercato di schiavi a Roma alcuni giovani ragazzi catturati dalla tribù degli Angle. Si diceva che fosse rimasto così colpito dalla loro carnagione chiara e dai capelli biondi che osservò: "Questi non sono Angeli, questi sono angeli". Quando Gregorio divenne papa, il suo desiderio di convertire gli Angli al cristianesimo lo portò a incaricare un gruppo di monaci di portare il messaggio del Vangelo in Inghilterra. Per guidare la missione, Gregorio scelse un uomo per il quale aveva guadagnato rispetto quando condividevano una cella nel monastero di Sant'Andrea a Roma, un monaco di nome Agostino.

Fino a quel momento Agostino aveva seguito la tranquilla e disciplinata vita monastica di lavoro, preghiera e studio delle Scritture. Per senso del dovere ha risposto alla direttiva di Papa Gregorio e ha lasciato la pace del monastero con un contingente di 20 monaci. Sbarcarono nell'angolo sud-orientale dell'Inghilterra nel 597.

Il re Etelberto di Kent accolse i monaci con una certa curiosità ma, sospettoso che Agostino potesse possedere poteri magici, insistette per incontrarli all'aperto, dove non sarebbe stato così vulnerabile. Il re fu colpito dal coraggio e dalla franchezza di Agostino. Entro un anno, nel Natale del 597, Ethelbert accettò di accettare il battesimo e divenne lui stesso un cristiano. Diecimila dei suoi seguirono il suo esempio, dando ad Agostino una base dalla quale operare.

Agostino continuò a ricevere aiuto da Roma e altri monaci vennero a predicare sotto la sua direzione. Papa Gregorio ha inviato reliquie, paramenti, libri e risposte alle domande di Agostino. Dopo essere stato nominato vescovo di tutta l'Inghilterra nel 601, Agostino cercò di coordinare le sue attività con i gruppi cristiani tra celti e britannici. Su consiglio del Papa Agostino non distrusse i templi pagani ma li usò come chiese una volta rimossi gli idoli e gli edifici purificati con l'acqua santa. Il re Ethelbert costruì un monastero ad Agostino e incoraggiò il missionario a stabilire il suo quartier generale a Canterbury nel Kent piuttosto che a Londra nell'Essex, come aveva suggerito Papa Gregorio.

Agostino ebbe un successo immediato relativamente scarso nei suoi rapporti con gli altri gruppi cristiani in Inghilterra, che volevano rimanere indipendenti dal Kent e non erano contenti che il Papa avesse inviato un romano a sovrintendere alle loro attività. Ma il seme che piantò nell'Inghilterra sud-orientale doveva crescere in tutte le isole britanniche, coinvolgendole inestricabilmente nel corso del cristianesimo europeo. Agostino morì tra il 604 e il 609.

Ulteriori letture

Cardinale Gasquet, La missione di sant'Agostino (1924), è uno studio approfondito del lavoro di Agostino in Inghilterra. Anche uno studio completo è Sir Henry H. Howorth, Sant'Agostino di Canterbury (1913). □