Samuel Zemurray

Samuel Zemurray (1877-1961), un importatore di frutta statunitense nato in Russia, in una classica carriera "dagli stracci alla ricchezza" ha trasformato la United Fruit Company in una potente società internazionale. Il potere economico delle sue compagnie di banane ha sminuito gli stati centroamericani in cui operavano e gli ha permesso di svolgere un ruolo economico e politico importante nella metà del XX secolo.

Samuel Zemurray nacque a Kishinev, Bessarabia, Russia, il 18 gennaio 1877, da poveri genitori ebrei, David e Sarah (Blausman) Zmuri. Nel 1892 emigrò a Selma, in Alabama, e svolse diversi lavori a bassa retribuzione che gli consentirono di aiutare il resto della sua famiglia a venire in Alabama all'età di 19 anni. Nel 1895 entrò nel business delle banane, acquistando auto cariche di "ripes" "a Mobile e vendendoli ai droghieri di piccole città lungo la ferrovia. Ha ampliato questo commercio a New Orleans, ottenendo un contratto dalla United Fruit Company (UFCO) per vendere a piccoli commercianti e venditori ambulanti banane troppo mature per essere spedite all'interno. I droghieri lo chiamavano "Sam the Banana Man", un nome che rimase per tutta la sua carriera. Entro tre anni aveva $ 100,000 in banca.

Nel 1905 lui e un socio, Ashbel Hubbard di Mobile, acquistarono una linea di navi a vapore in bancarotta con UFCO che riforniva il 60% del capitale. Zemurray è andato in Honduras per acquistare banane lungo il fiume Cuyamel. Sebbene fortemente indebitato, sviluppò un'attività redditizia. UFCO vendette la sua partecipazione nel 1907 e nel 1910 Zemurray divenne presidente della Cuyamel Fruit Company. Ha quindi finanziato una rivoluzione di Manuel Bonilla che, divenuto presidente dell'Honduras nel 1912, ha premiato Zemurray con concessioni molto importanti per il successo di Cuyamel e per fermare la candidatura dell'UFCO al monopolio. Zemurray acquisì terreni per piantagioni di banane, costruì ferrovie e iniziò l'irrigazione estensiva, il controllo dei parassiti e la ricerca agricola. Nel 1916 era senza debiti e prosperava. Ferocemente competitivo con il gigante UFCO, Zemurray si espanse in altre parti dell'America centrale e nel 1922 acquisì la Bluefields Fruit & Steamship Company in Nicaragua da suo suocero, Jake Weinberger di New Orleans.

L'energico Zemurray ha sviluppato un profondo affetto e comprensione per il popolo dell'America centrale che gli ha dato un netto vantaggio rispetto all'UFCO. È stato coinvolto nella politica dell'Honduras per ottenere favorevoli concessioni commerciali. Si è guadagnato una reputazione per azioni dirette, audaci e decisive. A differenza dei dirigenti dell'UFCO, che rimanevano nei loro uffici di Boston, Zemurray ha lavorato attivamente nelle pianure centroamericane infestate dalle zanzare, ha imparato lo spagnolo e ha supervisionato personalmente la produzione tropicale di Cuyamel. I suoi metodi includevano l'assunzione di soldati di ventura come Lee Christmas e Guy "Machine Gun" Molony per sostenere fazioni rivoluzionarie favorevoli agli interessi di Zemurray, sfruttare le controversie di confine tra gli stati centroamericani e aiutare i partiti politici che promettevano un trattamento amichevole.

Zemurray si ritirò dalla gestione attiva dell'industria delle banane nel 1929 quando vendette Cuyamel a UFCO per 300,000 azioni di quest'ultima, rendendolo il più grande azionista. Divenne direttore dell'UFCO, ma per il momento si dedicò principalmente agli affari in Louisiana, incluso l'opposizione attiva a Huey Long con i suoi soldi e la sua influenza. Durante la Depressione le azioni dell'UFCO scesero del 90%, così nel 1932 Zemurray andò a Boston e rilevò la società. Come "il pesce che ha ingoiato la balena", è diventato amministratore delegato delle operazioni e ha rapidamente invertito le fortune in declino dell'UFCO fornendo una leadership aggressiva nelle sue operazioni tropicali e coinvolgendo i veterani esperti di Cuyamel nella gestione dell'azienda. Presidente della compagnia dal 1938 al 1948, si dimise brevemente per occuparsi di interessi privati ​​in Louisiana, ma riprese la presidenza dell'UFCO dal 1948 al 1951 e continuò come presidente del comitato esecutivo e come direttore dell'UFCO fino al suo pensionamento nel 1957. Sebbene fiammeggiante, era allo stesso tempo modesto e timido nei suoi rapporti personali ed era più a suo agio con i normali "cowboy delle banane" nelle operazioni tropicali della compagnia che con i direttori della compagnia aristocratica di Boston.

Sotto la guida di Zemurray, la United Fruit Company si espanse in altre parti del mondo, ma era in America Centrale che il ruolo dell'azienda era più dominante. Ha affrontato e superato con la ricerca e l'audace sperimentazione un'epidemia quasi disastrosa di sigatoka e altre malattie tropicali. L'UFCO aveva un quasi monopolio sul trasporto su nave a vapore e su rotaia, sulle comunicazioni radio e sull'esportazione di banane e altre colture tropicali. Gli stretti rapporti di Zemurray con i leader di questi stati indussero alcuni a considerarli lacchè dell '"imperialismo yankee" e suscitarono risentimento da parte dei nazionalisti. I critici consideravano Zemurray l'uomo più potente dell'America centrale. Zemurray iniziò ad affrontare il problema dell'immagine sfavorevole dell'UFCO in America Centrale. Ha avviato importanti iniziative di pubbliche relazioni per enfatizzare lo sviluppo dell'azienda delle pianure tropicali, la diversificazione delle colture, la ricerca per l'eradicazione delle malattie umane e delle piante e i salari più elevati e i benefici educativi e sanitari ricevuti dai suoi dipendenti. Si è inoltre impegnato in importanti imprese filantropiche per sviluppare risorse educative, umane e culturali in America centrale e negli Stati Uniti. Ciò includeva il restauro delle rovine Maya, importanti donazioni alla ricerca sulla medicina centroamericana e tropicale presso la Tulane University e lo sviluppo di giardini botanici e la Scuola di agricoltura panamericana in Honduras. La sua filantropia personale si estendeva su una gamma molto più ampia di progetti.

Un forte sostenitore di Franklin Roosevelt e del New Deal, Zemurray ha contribuito a inquadrare i codici del settore dell'Amministrazione per l'adeguamento agricolo e durante la seconda guerra mondiale, come consigliere del Consiglio per il benessere economico, ha collaborato strettamente con lo sforzo bellico. UFCO noleggiava navi al governo e si concentrava sulla produzione di gomma, canapa, chinino, rotenone, soia e altre colture tropicali strategiche in America centrale. Zemurray era ancora influente all'interno dell'UFCO durante il coinvolgimento della compagnia con il rovesciamento del governo guatemalteco nel 1954, sostenuto dalla CIA. Era una figura di primo piano nella campagna per allarmare il governo e l'opinione pubblica degli Stati Uniti sulla minaccia "comunista" in Guatemala, sebbene non fosse mai stato identificato pubblicamente con il complotto della CIA.

Senza la leadership attiva di Zemurray, l'UFCO era in grave declino verso la metà degli anni '1950. Riconoscendo questo, e gravemente ammalato dal morbo di Parkinson, Zemurray si è spogliato di tutte le azioni UFCO. Morì a New Orleans il 30 novembre 1961.

Ulteriori letture

Un dettagliato articolo biografico su Zemurray è Stephen Whitfield, "Strange Fruit: The Career of Samuel Zemurray", Storia ebraica americana 73 (Marzo 1984). Racconti favorevoli del suo contributo alla United Fruit si trovano anche in Charles Wilson, Impero in verde e oro (1947); Stacy May e Galo Plaza, La United Fruit Company in America Latina (1958); e Thomas McCann, Una compagnia americana, la tragedia della United Fruit (1976). Più critici sono Charles Kepner, Jr. e Jay Soothill, L'Impero delle Banane (1935). Utile per le sue descrizioni delle relazioni di Zemurray con gli altri nel settore è Thomas Karnes, Tropical Enterprise, The Standard Fruit and Steamship Company in America Latina (1978). Stephen Schlesinger e Stephen Kinzer, Frutta amara (1982) fornisce dettagli su Zemurray e il rovesciamento del governo guatemalteco nel 1954. □